NORTHERNPRESS ONLINE

Subtitle

THE CLASH

America is back, declared the US president, but this won't necessarily sit well with everyone. And what is it back to isn't quite the same world it once knew. No sooner had the Biden White House signalled a change of tone following four years of Trump administration that Russia recalled its ambassador after the US president agreed with the depiction of Vladimir Putin as a killer.

Meanwhile Chinese and US officials were trading jabs in their most recent high level meeting. Ominous starts to new relationships between the great powers of the planet. Within days China, Russia and Iran were targeted by new US sanctions for trying to influence the US elections, though Moscow was largely singled out for its influence campaign to "denigrate" Joe Biden and support his rival while seeking to undermine "public confidence in the electoral process and exacerbate sociopolitical divisions in the US."

"Through proxies, Russia ran a successful intelligence operation that penetrated the former president's inner circle," said House Intelligence Committee chairman Adam Schiff. Washington had by then already marked a change of tone by breaking its silence over the arrest of opposition politician Alexei Navalny, but Biden's remark on the Russian president in an interview was the most direct attack against the Putin in years.

The latter in quipped: "it takes one to know one" in response to the "killer" reference, a tit for tat not promising for the months ahead but which should not make for an unworkable relationship according to spokesperson Jen Psaki. "President Biden has known President Putin for a long time, they've both been on the global stage for a long time, worked through many iterations of a relationship between the United States and Russia. And he believes we can continue to do that."

There was no shying away from criticizing China's stance on human right either, especially on the treatment of its Uyghur minority as well as its growing assertiveness abroad, in the first high level meeting between the State Department Secretary and his counterpart, which involved the warmth of the host state of Alaska in the winter. “Each of these actions threaten the rules-based order that maintains global stability,” Sec. Antony Blinken said of China’s actions in Xinjiang, Hong Kong and Taiwan, and of cyber attacks. “That’s why they’re not merely internal matters, and why we feel an obligation to raise these issues here today.”

Chinese officials wasted no time accusing the US of hypocrisy considering its own interventions abroad and troubles at home. "The United States [should] change its own image and stop advancing its own democracy in the rest of the world," said Chinese foreign affairs chief Yang Jiechi. "Many people within the United States actually have little confidence in the democracy of the United States."

This had been a less drastic change in tone overall since the previous admini-stration had criticized Beijing for its handling of the cononavirus outbreak.  Days before the meeting Washington had already slapped a first set of sanctions over China's crackdown in Hong Kong. Electors in the former British colony will now directly elect fewer legislators and all candidates will have to be vetted for "patriotism." Most opposition politicians are already facing draconian security laws, when not in prison.

But China is battling any attempt to become isolated on this or other issues, its foreign minister meeting with its Russian counterpart in a move China's Global Times said "is of great significance as the close China-Russia coordination will offset the impact of the US' troublemaking after it's just concluded dialogues with its allies Japan and South Korea."

Clear lines in the sand for the coming mandate as according to the New York Times it heralded a "new era of bitter superpower competition, marked by perhaps the worst relationship Washington has had with Russia since the fall of the Berlin Wall, and with China since it opened diplomatic relations with the United States." An astounding statement considering the two powers are top trade partners. While both countries would like to isolate the US, and while US allies have grown wary of the superpower during the last years, Washington hardly stands alone.

Days later the EU imposed sanctions on four officials representing what is its second trade partner. It was no small gesture if you consider the last time this happened was before the group of European countries was called the EU, in 1989, after the Tiananmen massacre. The arms embargo European countries imposed then still stands.

The EU accused the Chinese leadership of “arbitrary detentions and degrading treatment inflicted upon Uyghurs and people from other Muslim ethnic minorities, as well as systematic violations of their freedom of religion or belief”. Canada also sanctioned Chinese officials over the plight of the Uyghurs, a gutsy move considering two of its citizens were facing trial in a case Ottawa considers politically motivated, and also sanctioned Russia over its treatment of Navalny.

France similarly directed criticism at Beijing after it lashed out at reporters and diplomats. China soon struck back against all these countries with sanctions of its own and signed a strategic agreement with Iran. But far from severing communication channels, even as Nato interceptions of Russian military planes hit a new high, the US still sought to engage with its rivals, inviting their leaders to a climate change summit later this month.

"This is not about ganging up on China,' insisted Blinken. "It is about standing up together for the interests and values that we share." Global engagement should, if anything, open more doors than shut them. And this at least seemed the way forward with Tehran, with which Washington sought to relaunch efforts to save the nuclear deal scuttled by Trump, bringing together officials from both China and Russia as well as other signatories of the deal in talks scheduled for this week. "We believe this is a healthy step forward," a State Department official said. And this would be true for China and Russia as well.

ALERTE A ZANZIBAR

Des eaux turquoises au bout d'une plage de sable fin. Au large des clients s'adonnent aux joies du kiteboarding par une journée ensoleillée balayés de vents vigoureux. Ces images de Zanzibar de notre correspondant rappellent les bons vieux jours d'innocence pré-pandémique. Sauf qu'elles sont récentes, et personne dans la foule semble trop préoccupé par le manque de distanciation ou de masque lorsqu'un homme se dresse en équilibre, les mains posées sur le dos d'un autre.

Lorsqu'on fait remarquer que le public ne semble pas trop préoccupé par la pandémie, il ne peut s'empêcher de rigoler: "pas trop non, ha ha." Ces scènes de plaisir insouciant sont devenues presque une marque de commerce tanzanienne lors de la dernière année, ses dirigeants ayant minimisé l'étendue du virus, ignoré les précautions sanitaires à l'entrée et proposé des recettes maison peu orthodoxes pour éviter la contagion.

C'était avant la mort du président John Magufuli en mi-mars, après des semaines d'absence alors que les rumeurs battaient leur plein sur l'état de santé du dirigeant de 61 ans. Mort de problèmes cardiaques, un diagnostic covid n'a jamais officiellement été confirmé dans son cas, mais l'opposition en est convaincue.

Son successeur Samia Suluhu Hassan, elle même de l'archipel semi-autonome et hautement touristique de Zanzibar, prévoit-elle un changement de cap dans ce pays qui ne rapporte plus de mise à jour à l'OMS sur la progression de la pandémie? A première vue non, le pays semble vouloir continuer le jeu risqué de l'autruche alors que les variants plus contagieux s'emparent de ce continent comme des autres.

Les derniers chiffres officiels parlent d'un peu plus de 500 cas et 21 décès, mais voilà presque un an que la Tanzanie n'a pas transmise de nouvelles données. Hassan doit terminer le mandat de son prédecesseur, prévu jusqu'en 2025, après une ré-élection l'automne dernier contestée par l'opposition.

Première prési-dente du pays, elle avait été ministre du tourisme entre autre avant de devenir la première vice présidente du pays. Entre temps la Tanzanie est de plus aux prises avec des groupes islamistes actifs au Mozambique voisin mais qui ne se gênent pas de cibler des villages de son coté de la frontière près des installations pétrolières du pays.

Cette région de l'Afrique de l'est est la proie de ce genre d'attaque depuis plusieurs années. Evidemment l'Afrique entière mène le combat contre le covid-19 dont certains variant régionaux sont plus agressifs. Magufuli serait évidemment loin d'être le premier chef d'état à contracter le virus, mais il n'avait sans doute pas accès aux remèdes "miracles" en développement de ses collègues de pays mieux nantis.

Rien qu'en Afrique le premier ministre d'Eswatini Ambroze Dlamini a également livré un combat contre le virus, et plus récemment un candidat de l'opposition aux élections de Congo-Brazzaville perdait la vie le jour même de l'ouverture des bureaux de vote. Alors que le continent semble avoir de manière générale jusqu'à maintenant été relativement épargné par le virus, il semble compter plusieurs victimes aux plus hauts échelons de l'état.

De son propre aveu Hassan admet ne pas "avoir été prête" à assumer son nouveau rôle, après avoir été choisie comme candidate du compromis. Pourtant celle-ci s'est mise à la tâche assez vite en proposant le poste de numéro deux au ministre des finances. Elle devra cependant se poser des questions sur le ministre de la santé, qui semblait peu convaincue par la nécessité des vaccins. C'est le désir de membres de l'opposition qui attendent un changement de cap. "Un changement de parcours (sur le covid) serait bienvenu," selon Tundu Lissu.

HOLD UP IN THE CANAL

After a year of trade flows diminished by the pandemic the last thing commerce needed was the arterial blockage of the Suez Canal provoked by the running aground of a massive Japanese-owned container ship.

It wouldn't be the first incident to disrupt operations, the zone having seen everything from war to modern day piracy in over a century of existence, but this was certainly the most significant of its kind recently.

As the backlog of ships awaiting to pass reached the hundreds, costing $400 million in global trade daily, new thoughts were being given to old and emerging ideas about diverting commercial lanes between Asia and Europe. Russia was quick to cheekily tout its Northeast passage through Siberian waters, an alternative growing more alluring as global warming extends the ice-free season.

While this period remains relatively short, navigation through the route could trim sailing days by two weeks by some accounts. Meanwhile a number of companies soon diverted their  ships to the alternate longer passage around Africa through the Cape of Good Hope, one which had gradually grown more attractive in recent years due to higher Suez Canal passage fees and lower fuel prices.

Others however  considered dry-land alternatives such as the growing network of rail routes increasingly linking China to European markets. Container xChange co-chief executive Johannes Schlingmeier told the Wall Street Journal shipping companies were touting this alternative as it became clear the 400-metre long 200,000 tonne MV Ever Given, among the largest in the world,  would be stuck in the Suez for days, continuing to block traffic.

It was eventually freed earlier this week after five days of intense efforts. By then academics had meanwhile unearthed an old declassified US memorandum which had once suggested a regional alternative to the canal shortly after the Suez crisis.

The 1963 Livermore National US Laboratory report considered the feasibility of digging a new canal east of the Suez, through Israel, using hundreds of nuclear weapons in largely deserted areas. "Such a canal would be a strategically valuable alternative to the present Suez Canal and would probably contribute greatly to economic development," it argued.

"Political feasibility" however presented another problem, the report said, "as it is likely that the Arab countries surrounding Israel would object strongly to the construction of such a canal." To this "modest proposal for fixing the Suez Canal situation", historian Alex Wellerstein added another simpler alternative. "We could just use one nuke on the boat, I guess." Jokes aside the week long incident was serious enough to impact ports and businesses around the world and displayed the weak links of international commerce.

UNE AUTRE DOSE DE BIBI?

Pour un dirigeant dont la campagne de vaccination a été aussi retentissante, Benjamin Netanyahou a bien de la misère à conserver son poste, mais évidemment au courant de toutes ces années de règne les controverses ont souvent été au rendez-vous.

Avec 30 sièges son parti est bien terminé premier dans les intentions de vote lors des élections récentes, mais comme à l'habitude le système électoral israélien rend difficile toute création de gouvernement sans dur travail de coalition, et celui-ci s'annonçait encore une fois bien intensif.

Quelques jours avant la quatrième election en deux ans les foules étaient à nouveau rassemblées à Tel Aviv pour faire appel au départ de celui dont on a trop souvent précipité les obsèques politiques. Inculpé pour corruption et conspué en raison des emplois perdus pendant la pandémie, Netanyahou livrait un nouveau combat pour son avenir et son héritage politique un quart de siècle après avoir été élu premier ministre une première fois.

Evidemment les multes fractures et divisions politiques sont parvenues à éviter son rejet immédiat. D'ailleurs Netanyahou n'a pas connu que des ratés, loin de là. Le pays a tout de même réussi à confronter le coronavirus, parvenant à vacciner plus de 60% de sa population et laissant un parfum de quasi normalité flotter des marchés arabes de la vieille Jérusalem aux plages hédonistes de Tel Aviv.

Mais les électeurs voient déjà plus loin, ou alors trop en arrière, revenant aux querelles éternelles. En même temps il faut dire que l'étoile du rival Benny Gantz, l'ancien chef de l'armée, a déjà perdu un peu de son éclat, ne recueillant que 7 sièges au Knesset. Le centriste Yaïr Lapid a fait mieux avec environ 14% des voix, mais le morcellement de l'échiquier électoral fait en sorte que la construction d'une coalition ne fait que commencer.

L'alliance de droite n'a pas récolté assez de voix pour permettre à Bibi de former un gouvernement pour la septième fois, lui qui a déjà pulvérisé les records de longévité. Malgré la confection et les chutes des gouvernements, ce personnage presque éternel de la politique israélienne assure une certaine continuité nécessaire dans une région où l'incertitude aux plus hautes strates du pouvoir serait catastrophique.

Certes il y a un brin de fatigue électorale, le taux de participation n'ayant pas dépassé les 67%, et Bibi a cette fois récolté moins de soutien que la précédente, mais il reste un candidat que plusieurs électeurs sont résignés à élire et ré-élire, ne voyant pas de véritable alternative se poindre à l'horizon.

Ainsi Israël pourrait se diriger vers une autre dose de Bibi aux effets, secondaires pas encore certains. Mais son procès risque de laisser un goût amer. Entre temps l'opposition anti-Netanyahou presse le pas lors des négociations post-électorales qui font de la liste arabe de Mansour Abbas un parti clé afin de former une majorité capable de déloger Bibi. Mais l'opposition reste fracturée, certains de ses dirigeants critiquant notamment Lapid pour avoir tenu des pourparlers avec Abbas en pleine période la Pâque juive.


LEADERS TESTED

Some were re-elected, others turfed, a number of them struggled down the stretch facing a critical public but others saw a path to re-election. They are the leaders who took center stage as the pandemic hit a year ago, and months on covid-19 in some cases slowly ebbed away at their support figures.

One obvious victim of pandemic mismanagement was the U.S. president, turfed in the Fall election but still popular with a base of staunch supporters who would like to see him run again in three years. His successor's handling of the virus in the country the most afflicted by covid-19 has kept the honeymoon going strong at the White House.

This month Joe Biden said the US would have enough vaccines for its entire population by May, a huge feat if indeed accomplished. Praised for her handling of the crisis, New Zealand's Lucinda Ardern was re-elected with a landslide last Fall. The pandemic there as elsewhere is far from over but the country has been largely spared and this is due to her continuing tough stand against the virus, imposing new lockdowns following recent small outbreaks this Winter. Though there have been some protests, they have been limited. Other leaders praised a year ago have heard the music since as the pandemic and its lockdowns dragged on.

In Canada the slow pace of vaccination due to a lack of domestic manufacturing was a drag on the minority Liberals at first but this is turning around as vaccines start to enter the country, which has approved four of them so far. This turn around is opening the door for a possible spring election by some accounts, as Trudeau sets his sights on a return to majority government. Strong vaccine rollouts have boosted the polling numbers of Britain's Boris Johnson, who struggled early in the pandemic before turning things around by taking firmer action to combat the virus.

The lockdowns have caused some protests but poll numbers show the country's successful vaccination ramp up has boosted his fortunes giving his Tories a 7% lead over Labour. Across the Channel Macron has been boosted by his response to the crisis despite some recent lockdowns, seeing favorable ratings of 50%, especially among French youth, one year ahead of presidential elections.

This is hardly a barometer of next year's vote however, as poll numbers have been rising and dropping during the pandemic. Like many EU countries France has been struggling to inoculate citizens owing to the failure of domestic vaccination initiatives and lack of manufacturing.

A number of regional leaders have seen their popularities fluctuate during the year-long crisis, from Ontario, which is relieved to finally see larger vaccines shipments arrive, to Quebec, which has maintained a curfew over parts of its territory despite improving numbers. Despite the tough medicine François Legault is tied for most popular premier in Canada along with BC's Horgan, who was re-elected last Fall. In nearby New York state however, a leader once praised for leading efforts against the pandemic in light of ineffective federal initiatives has come down hard, only partly due to the pandemic.

Governor Andrew Cuomo has been facing calls to resign or impeachment not because of a poor vaccination campaign but in part because of charges he underreported covid-related deaths in elder care homes, and mostly because of a growing list of accusations of sexual harrassment. One leader who downplayed the pandemic and at first seemed to thrive from his approach has come crashing down to earth.

Brazil's Bolsonaro was enjoying pandemic-defying popularity last Fall before the worsening situation in Manaus and other cities, which face a collapse of their health system, brought his numbers down. Also to blame, he lashed back, are worsening economic numbers due to health restrictions, but on this regional leaders are taking their own intiatives to ensure tighter health measures due to what they perceive as a lack of federal initiatives.

Brazil is ranked third worldwide in terms of infections and second only to the US in terms of deaths. The country's leader is among more than a dozen world leaders to have contracted the disease, often a reflection of how seriously, or not, they have taken the pandemic. Sadly few personified this more than Tanzanian president John Magufuli, who downplayed the pandemic until the very end when he died of heart complications. It was thought he had contracted the virus though this was not confirmed.

TOURMENTE A DAKAR

Le calme est revenu dans les rues des Dakar, mais pour combien de temps encore? Longtemps un oasis de paix et de stabilité relative en Afrique de l'ouest, le Sénégal vit des heures de tourmente suite à l'arrestation de celui qui devait être le principal opposant politique du président Macky Sall dans la présidentielle de 2024.

Ousmane Sonko a été arrêté pour trouble à l’ordre public alors qu’il se rendait en cortège au tribunal où il était convoqué pour répondre à des accusations de viol. Ressorti sans inculpation, il fut placé en garde à vue pour trouble à l'ordre public, des accusations qui selon ses supporters s'inscrivent dans la logique de la persécution des opposants politiques destinée à les décourager de se présenter en 2024.

Sonko ferait ainsi selon son avocat Abdoulaye Tall l’objet d’une « tentative de liquidation aux fins d’élimination d’un adversaire politique». Ces accusations contre le pouvoir ne datent pas d'hier et remontent aux élections de 2019, condamnées par des observateurs internationaux en raison de l'exclusion d'opposants accusés de corruption, accusations douteuses elles aussi puisqu'ils furent par la suite pardonnés par la présidence.

Ce vote avait entaché l'image du pays, qui perdit sa cote de "pays libre" pour le devenir "partiellement" selon l'organisation Freedom House. La détention récente de Sonko n'a que multiplié les tensions déjà liées à la multiplication des cas de covid-19 et au ralentissement de l'économie, causant une croissance du chômage. Résultat, des éclats parfois meurtriers avec les forces de l'ordre pourtant rares dans la patrie de Senghor. "L'inculpation d'opposants pour motifs politiques et les changements à la loi électorale ont entravé la compétitivite de l'opposition ces dernières années, notait Freedom House.

Ce pays connu pour ses libertés de la presse et d'expression restreint ces libertés par l'entremise de lois de diffamation." Lors de la crise actuelle le pouvoir bloquait notamment le signal de deux télévisions privées pour avoir passé des images de violences "en boucle" alors que l'accès à internet était perturbé.

«Les autorités sénégalaises doivent immédiatement cesser les arrestations arbitraires d’opposants et d’activistes, respecter la liberté de réunion pacifique et la liberté d’expression, et faire la lumière sur la présence d’hommes armés de gourdins aux côtés des forces de sécurité», déclarait pour sa part Amnistie inter-nationale. Sonko fut relâché par la suite mais reste en garde à vue.

Suite aux appels à la pacification de leurs chefs spirituels musulmans et chrétiens, les manifestants se sont entendus pour calmer le jeu mais non sans dresser aussitôt une liste de revendications en raison de la multiplication des reven-dications. En plus de la "libération immédiate" des "prisonniers politiques", les revendications exigent la fin du "complot" contre Sonko et la reconnaissance par Sall de "l'impossibilité constitutionelle et morale" et briguer un troisième mandat.

Depuis 2019 c'est en fait toute cette région de l'Afrique entière qui éprouve des difficultés, le Bénin traversant également une période de tensions suite à une élection contestée par la rue. Alors que de pareils dérangements avaient lieu en Guinée seul le Ghana gardait sa cote de pays "libre" dans la région selon la classification de Freedom House. Pourtant cette liberté connait aussi des limites car l'homosexualité y reste illégale.

Egalement marquée par des violences lors de sa dernière présidentielle, faisant 87 morts l'automne dernier, la Côte d'Ivoire semble avoir montré qu'il était cependant possible de tourner la page, ses législatives de la semaine dernière s'étant déroulées dans la paix et comptant pour la première fois depuis 10 ans l'ensemble de ses acteurs politiques après une rare alliance entre partis rivaux.

MANIFS ET PANDÉMIE

Plus d'un mois après le coup d'état de la junte en Birmanie les manifestations poursuivent leur cours dans les rues du pays, avec des conséquences souvent tragiques face à des militaires responsables d'un génocide des minorités musulmanes qui n'hésitent pas à passer aux balles. Cette campagne est-elle vouée à l'échec?

Pandémie ou pas, à travers le monde des manifestations ont lors des derniers mois tenté de faire plier le pouvoir, ou du moins faire entendre leur voix, avec des résultats souvent limités. Les manifestations en Biélorussie et en Russie ont été matées par la répression, Moscou cherchant même à éliminer leur mémoire en menaçant Twitter de ralentir sa vitesse si le géant des médias sociaux n'éliminait pas les appels à la manifestation du mois de janvier.

Cette fin de semaine la police russe embarquait des opposants réunis lors d'une conférence pour avoir participé à un événement mis en place par une organisation "indésirable." Avec moins de rudesse le gouvernement de Delhi résiste encore aux manifestations des paysans du nord de l'Inde qui paralysent une partie de la capitale.

Ces mesures ainsi que d'autres ne placent pas ce régime, plus sévère depuis l'arrivée des nationalistes hindous au pouvoir, dans la même catégorie que Minsk et Moscou, mais ont tout de même eu un impact. Ce mois-ci Freedom House a baissé la cote de la soi-disant "plus grande démocratie au monde" en la réduisant à titre de "demi-démocratie" vues les mesures du gouvernement Modi contre les journalistes, internet et la liberté d'expression.

Ces mouvements populaires ne sont pas sans espoir et certains ont même obtenu les résultats escomptés. Les mobilisations de l'automne dernier entourant les mesures sanitaires au Pérou ont fini par causer la chute du gouvernement. Ciblant des régimes moins sanguinaires, les manifestations d'Amérique latine ont souvent obtenu des résultats, du départ d'Evo Morales en Bolivie aux concessions au Chili et en Equateur, où le président s'est, pour cause d'impopularité, retenu de se présenter aux élections de janvier.

La pandémie n'a de toute évidence pas ralenti les ardeurs démocratiques, la plèbe prenant les rues d'assaut de Dakar à Port au Prince. D'ailleurs les mesures sanitaires et les confinements étaient plutôt à la source de plusieurs mouvements de dissatisfaction dans les pays industrialisés, même au coeur de cette Hollande d'ordinaire si pacifique.

Ce qui n'a pas empêché la ré-élection de son premier ministre. En veille de printemps l'Algérie voyait le retour des mouvements de démocratisation du Hirak lancés en 2019 qui avaient été interrompus en raison de la pandémie. Les manifestations birmanes restent cependant les plus sanglantes, faisant quelques douzaines de victimes cette fin de semaine seulement alors que l'état d'urgence s'installe sur l'ensemble du territoire.

Il y a vingt ans les manifestations du printemps arabe changeaient plusieurs visages à la tête de ces pays d'Egypte au Yémen, mais la nature des régimes n'a que sensiblement changé depuis le départ des despotes. La Libye demeure ingouvernable et déchirée par ses factions rivales, l'Egypte reste sous l'emprise des militaires et même la Tunisie reste proie à la grogre populaire. C'est sans parler des crises qui persistent au Yémen, au bord de la catastrophe alimentaire, et en Syrie, où la guerre se poursuit et les rebelles fêtaient cette semaine le 10e anniversaire du soulèvement dans le nord.

YEAR TWO

As the world enters year two of the pandemic, hopes of a return to normal with the launch of vaccination campaigns are being tempered by the threat of new more aggressive variants of covid-19.

A race is well underway to ensure enough are quickly vaccinated to prevent these variants from doing more damage as they become a growing trend. This is disheartening as the signs had been encouraging as of late, with global numbers suggesting a reduction of new daily infections, hospitaliza-tions and deaths since the highs of mid-January.

To be certain, over 115 million cases and 2.5 million deaths worldwide are staggering numbers, and concerns of new waves of infection due to the new variants are very real.

Following the identification of variants from South Africa and the U.K., the latter by some accounts possibly more lethal, the developments of new U.S.-born variants in California and New York, the most heavily affected American states.

In Europe meanwhile officials were pushing lockdowns as a measure to prevent a third wave of infections brought about by the new variants. Still the vaccination campaigns underway are promising in terms of eventually getting a grip on the crisis. The U.S. says it is on course to have enough vaccines for all its citizens by May.

It hasn't been easy and the learning curve has been steep along the way. Travel was long permitted before it was eventually shut down altogether. Wearing masks was at first suggested before it became mandatory, and later encouraged with multiple layers. With time some companies worked to squeeze additional doses out of their vials, while the soundness of delaying second doses and transporting some vaccines under less stringent freezing conditions was being explored.

And much needs to be determined about the extent of immunity the world is buying by vaccinating its front-line workers and most vulnerable, as well as the possibility those vaccinated may still be able to transmit the virus.  Immunity doesn't come cheap, its cost in lives has been a constant of historic pandemics. And then there are pandemics that become endemic, as this one is looking to become. A constant in future lives.

And with the multiplication of vaccination campaigns, in some cases just reaching some Third World nations now, the development of vaccine passports is seen by some as a way to integrate the fight of covid into future lives. Such practices have made a return to normal-ish lives possible in some countries, but also sparked privacy concerns in general. Iceland was among the first countries to provide vaccine certificates, allowing their immunized recipients to travel without quarantine.

It is  hardly the only nation, as Greece followed suit for people who had received two doses, and so are a number of other European countries seeing it as a way to save the year's tourism industry, especially critical in the South of the continent. Spain, Portugal and Cyprus but also Denmark and Poland considered a similar approach as Brussels looked to propose a draft law on this in the coming weeks.

The world's most vaccinated country, Israel, has allowed members of the public to enter gyms or attend open air venues for concerts with proof of vaccination, which over 60% of residents have received already. But experts caution the use of such passes or passport raise the risk of discrimination and exclusion, especially since vaccines are not yet approved for children and pregnant women.

 “Arguably [vaccine passports] could preserve the freedoms of those who do not have the disease or have been vaccinated,” said Ana Beduschi, an associate law professor from the UK’s University of Exeter. “However if some people cannot access or afford Covid-19 tests or vaccines,  they will not be able to prove their health status, and thus their freedoms will be de facto restricted.”

The UK was certainly mindful of this debate as prime minister Boris Johnson said his government considered “the many concerns surrounding exclusion, discrimination and privacy,” while some suggested immunized citizens be allowed to visit pubs and theatres. The UK however has drastically ramped up its vaccination campaign, becoming a champion among large countries of 10 million or more, with 22% of people vaccinated.

And this extends to its territories as well. In fact Gibraltar has delivered a world leading 109 doses per 100 people, the only territory over 100. Other British possessions such as Guernsey, the Isle of Man and the Falklands are all seeing over 20% of people with at least one dose, much better than the EU average of 7%.

Reflecting a lack of EU consensus overall on the issue of passports, the debate has been fierce in France, more likely to balk at the idea as fewer of its citizens have been vaccinated. The topic will spark a global debate argues a Toronto bioethicist. “Really what we’re talking about here is allowing people with passports rights and privileges that won’t be available to people who don’t have a vaccine passport,” Alison Thompson told CBC.  “And given that there are huge inequities in access to vaccines globally ... you know, this raises all kinds of concerns about whether this is going to be fair – not just whether it'll be confidential information."

L'ARMÉNIE DANS LA RUE

Alors que le printemps se pointe, l'Arménie retrouve la rue. Cet accueil du printemps a souvent une saveur politique. Il y a trois ans la plèbe rejetait la tentative du premier ministre d'aller clamer un nouveau mandat. A la tête de ce mouvement, un chef de l'opposition faisant appel à "une révolution pacifique de velours" pour mettre un terme au règne du chef du gouvernement, l'ancien militaire Sarkissian.

Trois ans plus tard cet opposant, Nikol Pachinian, est lui-même premier ministre, et rassemble les foules à nouveau après avoir dénoncé une tentative de coup d'état dans ce petit pays rarement en paix.

D'ailleurs le prix de celle-ci semble avoir creusé les divisions alors que Erevan lèche ses plaies après avoir subi l'humiliation de l'annexion d'une partie de son territoire après les derniers éclats avec le voisin azerbaïdjanais. Les militaires ne sont pas les seuls à réclamer son départ, il s'agit d'un cri de plus en plus populaire qui retentit depuis le retrait des troupes arméniennes après l'échec de l'automne dernier, qui selon certains place le pays au bord de la guerre civile.

Rien de plus encourageant pour le voisin rival, qui avait eu gain de cause dans les conditions de cessez-leu feu de Moscou, un cessez le feu que l'armée arménienne avait d'ailleurs demandé au gouvernment d'accepter, craignant la déroute.

Faisant écho de l'appel de l'état major à la démission du premier ministre, l'opposition souligne les enjeux de la situation: "Nous appelons Nikol Pachinian à ne pas mener le pays vers la guerre civile et une effusion de sang. Pachinian a une dernière chance de partir sans qu'il n'y ait de troubles", déclare le parti Arménie Prospère.

Résultat, manifestations et contre manifestations rassemblant des milliers dans la capitale, faisant craindre la possibilité de choc. "La situation est tendue mais tout le monde est d'accord qu'il ne doit pas y avoir d'affrontements (...)  la situation est gérable", juge Pachinian. Même préoccu-pation du voisin russe, allié d'Erevan. "Nous suivons la situation en Arménie avec préoccupation (...) et bien entendu nous appelons tout le monde au calme", déclare le porte-parole de la présidence russe.

Pourtant les tensions restent importantes, d'autant plus que l'Azerbaïdjan marquait le 26 février le 29e anniversaire du massacre de plus de 600 civils, dont femmes et enfants, à Khodjaly dans cette même région contestée du Haut-Karabakh. Bakou tente depuis des années de faire reconnaitre l'événement à titre de génocide, ce que se retient bien de faire l'ONU. Entre temps le bras de fer interne se poursuit, le président Sarkissian refusant les appels au limogeage du chef de l'armée. Une solution à la crise peut-être, la proposition de vote anticipé.


TOURMENTE A HAITI

Hispaniola est à nouveau dans la tourmente, et encore une fois les racines de ce désordre remontent plusieurs années en arrière. Le premier tour de l'élection prési-dentielle haïtienne de 2015 avait provoqué une telle contestation que le second tour avait été repoussé à l'année suivante.

Début 2016 cependant, le Conseil électoral provisoire choisit d'organiser un tout nouveau scrutin fin 2016, qui sera par la suite repoussé par le passage de l'ouragan Matthew. Lorsque celui-ci a finalement lieu, faisant élire le protégé du président sortant Martelly, Jovenel Moïse, un entrepreneur agricole de 48 ans, ce sera loin de mettre fin à l'instabilité politique.

Car cinq ans plus tard la question du véritable début du mandat de Moïse divise les camps à la fois au pays et à l'étranger, où l'Organisation des Etats d'Amérique appuie  Washington qui fixe la fin du mandat en 2022.

Or l'opposition, appuyée par la justice haïtienne, clame haut et fort que le quinquennat est arrivé à terme le 7 février. Le jour même les autorités annoncent avoir déjoué un putsch, arrêtant une vingtaine de personnes dont un juge de la Cour de cassation et une inspectrice de la police nationale. Moïse estime avoir échappé à une tentative d'assassinat.

Le lendemain, autre coup de théâtre, les partis de l'opposition qui réclament le départ de Moïse - qui est pourtant persuadé d'avoir un an avant la fin de son mandat -, nomment un dirigeant de transition, accusant le président de vouloir prolonger son mandat de manière anticonstitutionnelle.

Ce président par intérim est un juge dont on aurait retrouvé le discours qu'il comptait prononcer lors de son entrée en fonction. La crise survient alors que la grogne se poursuit sur l'ile, qui n'a plus de parlement en fonction depuis plus d'un an et dont le président gouverne par décrets. L'opposition accuse d'ailleurs le président d'avoir volontairement repoussé l'organisation des parlemen-taires.

Dur coup pour ce qui fut le premier pays des Antilles à déclarer son indépendance. Alors que l'influent Département d'état américain fixe la fin du mandat en 2022 il fait également appel à l'organisation d'élections parlementaires, tandis que des congressistes américains appuient ouvertement l'opposition haïtienne dans une lettre où ils "condamnent l'action non démocratique du président Moïse et appuient la mise en place d'un gouvernement de transition." Une division de plus pour déchirer l'île bicéphale.

En attendant l'opposition accuse le pouvoir de faire régner une atmosphère de répression, notant l'augmentation de descentes policières chez les critiques du président. Cette semaine de nouveaux éclats ont eu lieu dans les rues du pays, déjà troublées par la multiplication de gangs faisant régner l'insécurité. Pour l'opposition, il ne s'agit là en fait que d'une partie de l'arsenal de la répression de l'état.

L'an dernier les Etats-Unis ont d'ailleurs annoncé des sanctions contre des alliés de Moïse accusés de protéger et d'approvisionner les gangs en armes. Dans le pays le plus pauvre de l'hémisphère l'opposition redoute également les projets de plebiscite sur la constitution du président, Moïse pouvant y voir une occasion de briguer un nouveau mandat. Mais l'opposition reste faible car divisée malgré les appels à l'unité pour mettre fin au règne de Moïse.

Entre temps ce dernier se défend bien d'être un tyran, son ministre des affaires extérieures répétant à son tour que "le président n'est pas un dictateur" en réponse aux appels à sa démission dans les rues de ce pays, qui selon la presse locale est divisé entre "deux présidents". Niant d'avoir initié quelque coup d'état qu'il soit, l'opposition accuse à son tour le président d'orchestrer son propre contre coup en cherchant à faire plier ses opposants.


VACCINE CLASH

Together we will beat this. But a year,  over 100 million infections and many closed borders later, as new variants of the coronavirus emerge and countries fiercely compete for vaccines bogged by production issues, this unity is being tested. Amid slipping goodwill some are anxious to look into alternatives to immunize their citizens against the coronavirus.

A number of countries have even turned to vaccines considered unpro-ven in the West due to incomplete trial data. Until recently this was the case of Russia's Sputnik V vaccine, approved for use in Iran with shipments sent to Argentina and Algeria, among others. Turkey approved the use of China's Sinovac vaccine, despite the fact it was reported as only 50% effective in Brazil.

Other countries from the Gulf states to Morocco have for their part embraced Chinese drug maker Sinopharm's vaccine for their immunization needs, especially considering how difficult it has been to secure other brands. Among them the United Arab Emirates and Bahrain have among the highest per capita vaccination levels of any country after Israel, a feat helped no doubt by their relatively small populations and considerable wealth.

Morocco had also secured doses with the Chinese drug maker, participating in its clinical trials, but had smartly also partnered with British supplier AstraZeneca, which ended up providing the country its first doses. Only recently approved by the EU, this vaccine faced regulatory delays as some questioned its testing processes and noted it was not approved for people over 65.

Still AstraZeneca's first Moroccan delivery allowed that country to become the first on the continent to start a national immunization campaign. But Morocco is the exception, a fact the World Health Organization found concerning as it watched the world's wealthiest nations scoop up vaccine orders from the major Western manufacturers.

Leaving poorer regions behind in the race for immunization would prove a “catastrophic moral failure” according to Director-General Tedros Ghe-breyesus, especially consi-dering Africa is the source of one of the more contagious variants of covid-19. AstraZeneca's vaccine, like Sinopharm's, can be transported under less stringent conditions than other currently available Western vaccines, which makes it more easy to distribute in poorer regions.

This week AstraZeneca was supplying South Africa with much needed shipments. In the mean time competition was growing fierce in the West as the EU said it would enforce export controls to stop vaccines produced on the continent from leaving.

All the while trying to keep up with global demand, vaccine makers pursued efforts to ensure their products would be effective fighting off the new variants of covid-19. Manufacturers Pfizer, which caused delays by retooling production lines to meet strong demand, and Moderna were working on a booster for their vaccine, which were reportedly less effective against the South African variant.

Despite these hangups the IMF says vaccines should boost the world economy by as much as 5.5% this year. While US markets shuddered amid concerns over shortages a number of new vaccines were expected to be approved soon.

AFTER STORMING PARLIAMENT

From prison to the presidency. At first sight the transition in the Central Asian Republic of Kyrgyzstan seems inspira-tional, perhaps suggesting an air of Mandela rising amid the steppes. Not quite.

The winner of the country's presidential election, Sadyr Japarov, had indeed been freed by supporters after fury erupted following a show trial, and Kyrgyzstan does distinguish itself by being relatively more free than its neighboring other former Soviet republics.

But many observers point out the former opposition figure turned prime minister after his breakout, which itself suggested violence as a solution, would seek to make the country more authoritarian, and opponents claim he had an unfair advantage in the contest. His closest opponent came in second with just under 7%.

 Indeed some fear plans to strengthen the presidency and extend limits beyond a single term could send the country down the path of past strongmen. Examples of this are plentiful in the region.

Right next door Kazakhstan re-elected its ruling leader with little surprise, belonging more fully to the club of Stans firmly carrying out  the tradition of one-party dictatorships. But for political scientist Ana-Maria Anghelescu, who is wary of the cliché Kyrgyzstan is so much "freer" that other central Asian republics, in fact the Kyrgyz vote confirmed the fears of a return to an all-powerful executive: "In the elections, less than 40 percent of registered voters cast ballots and 79 percent chose Japarov," she writes. "More than 80 percent supported his proposal of amending the constitution to allow for a return to presidentialism."

This prefer-rence for centralization points to the country's failure to develop an adequate parliamentary system, she argues, "as the parliament was too weak and political guidance has always been provided by the president." Besides the low turnout, the vote was also marked by irregularities, opponents argued.

Of course the simultaneous reporting of Kazakhstan's election results, conducted with little competition, again makes Kyrgyzstan appear the less questionable of the two. Curiously that vote saw the Nar Otan ruling party take 71% of the vote in a contest where true opposition did not participate, leaving the OSCE to lament that voters “had no genuine political alternatives to choose from” since “all political parties contesting the elections supported the policies of the ruling party.”

The country' president Kassym-Jomart Tokayev, who came to power after longtime ruler Nazarbayev’s resignation in March 2019, has admitted Kazakhstan needs political reforms and vowed there would be "political competition", but his track record is rather silent on this.

Still despite Kyrgyzstan's relative improvements, "democracy in Bishkek has never fully complied with Western standards, and after the January 10 elections, Western-style democracy in Kyrgyzstan is even more under threat," Anghelescu warns. But then again, why compare with the immediate neighbors?

When supporters stormed parliament and freed Japarov last year, they did so without firing a single shot. The attack on the US Capitol, in January which led to America's new impeachment trial of former president Trump left five dead and shook the foundations of that country to its core.

THE FARMERS MARCH

The future of India lies not in its cities but in its villages, the Mahatma once famously said, and for months that rural mass has been revolting against the central govern-ment, bringing protest to its capital and paralyzing large portions of it.

The movement against new laws farmers say will benefit large corpo-rations and leave small farmers destitute began in the fall, at one point growing so sweeping it enlisted 250 million in a national strike. But violent clashes on India republic day, marked by the storming of historic Red Fort in Delhi, have brought the parties to realize this winter the urgency of bringing down tensions, all the while major highways to the capital remain blocked by protest camps.

The self-sustaining areas, little urban extensions of their villages, are said to enable protesters to carry on for months, paralyzing the seat of power. To attempt to dampen the movement the government has clamped down on cell and internet access, a method it has used in other disputes including that of highly volatile Kashmir, with mixed results.

Perhaps the irony of cutting farmers their internet to attempt to slow their march is only now dawning on the famous opulent Indian bureaucracy. Not to mention the practice, which by some accounts has been widespread here more than anywhere else in the world - costing billions in lost revenue - is enough to give the world's largest democracy - as signs into Punjab from Pakistan triumphantly trumpet - quite the black eye.

“Time and again government authorities use times of political unrest to monopolize their control over information,” Allie Funk an analyst at Freedom House told Forbes. “That the world’s largest democracy can carry out such sweeping abrogations with little or no push back from other countries has just allowed the curbs to be normalized.”

In the mean time the impasse remains, farmers trading their spots on the protest lines with rotating shifts and digging in their heels after rejecting an offer by Modi’s government to halt the reforms for 18 months or enter into mediation. The movement has been buoyed by international support, including that of US entertainment personalities and Swedish activist Greta Thunberg.

The crisis comes as the country struggles with the second highest caseload of covid infections, over 10 million and counting, dragging down an economy on the brink of recession after years of explosive growth. Fearing events may discourage investments, Delhi has been particularly keen to ensure good relations by disseminating its home grown covid vaccine doses in various parts of the world, as its own population sees limited campaigns of inoculation.

While the country has jabbed 7 million citizens in record time, that's a fraction of its huge population, leaving some to fear the round of "vaccine diplomacy" - competing with Russia and China - is yet another policy that will carry a high cost. “Indians are dying. Indians are still getting the disease,” said Manoj Joshi of think tank the Observer Research Foundation. “I could understand if our needs had been fulfilled and then you had given away the stuff. But I think there is a false moral superiority that you are trying to put across where you say we are giving away our stuff even before we use it ourselves.”

LE MARTYR

Quel culot. Il avait quitté son pays en catastrophe après que son gouvernement ait très probablement tenté de l'empoisonner une nouvelle fois. Une fois rétabli, l'opposant Alexei Navalny reprenait néanmoins quel-ques mois plus tard le chemin de Moscou pour poursuivre son combat sans relâche contre un Kremlin déterminé à le réduire au silence.

Son avion une fois détourné d'un aéroport où il était attendu par des partisans ne craignant pas d'être arrêtés pour le soutenir, il fut accueilli par les forces de l'ordre et interpellé dès son arrivée au poste frontalier. "Voilà qui ignore toutes les lois" déclare alors le grand martyr national, qu'Amnistie internationale qualifie de prisonnier de conscience.

Le groupe des droits de l'homme n'est pas le seul à être alarmé par ce dernier geste de Vladimir Poutine. En quelques heures l'Union européenne et la Maison blanche entrante condamnaient son arrestation et exigeaient que les auteurs de son empoisonnement soient trainés en justice.

Un communiqué  publié suite aux manifestations récentes se lisait comme une tentative de se rattraper après des années de silence à Washington: "Avant les événements d'aujourd'hui le gouvernement russe a tenté de supprimer le droit de manifester dans la paix et de s'exprimer librement en pourchassant les organisateurs, menaçant les médias sociaux et arrêtant les participants de manière préventive," lit-on.

 L'affaire Navalny a même été abordée au Conseil de sécurité. Mais pour le Kremlin, qui y détient un véto, la question de l'enquête sur l'empoisonnement de Navalny est déjà close, choisissant plutôt de trainer Navalny devant les tribunaux pour avoir, dit-on, ignoré les exigences de sa libération conditionnelle après une supposée affaire de détournement de fonds qui a d'ailleurs été rejetée par la Cour européenne des droits de l'homme.

Une fois dans sa cellule Navalny déclare: "J'en ai vu des atteintes à la justice mais cette fois (Poutine), au fond de son bunker, a tellement peur qu'il a réduit en lambeaux le code criminel russe." Le tsar pris en photo le torse nu sur un cheval aurait-il possiblement peur de quelquechose?

C'est ce que suggérait également le déploiement massif des forces de l'ordre dans les rues du pays lors des manifestations exigeant la libération de Navalny. Plus de 10 000 arrestations ont eu lieu suite à ces mouvements, souvent avec violence, dont celle de l'épouse de Navalny, qui reprenait le flambeau après l'appel de son mari aux partisans, lui qui avait déclaré: ne manifestez pas pour moi mais pous vous-même et votre avenir.

Appel reçu aux quatre coins du pays et même au fin fond d'une Sibérie qui portait bien son nom, même si les -50 degrés à Yakutsk n'ont pas découragé les quelques manifestants courageusement rassemblés. Pour chauffer l'atmosphère l'équipe de Navalny venait de diffuser une vidéo accusant Poutine d'avoir gaspillé plus d'un milliard de
dollars pour faire construire un palais de luxe au bord de la mer Noire. Le Kremlin nie cette version des faits et un oligarque près du pouvoir est par la suite venu se présenter comme le propriétaire, mais pour les proches de Navalny voilà qui ne changeait pas grand chose. La  vidéo avait déjà été vue plus de 100 millions de fois.

Elle décrit un Poutine ivre de richesse et souligne que "Navalny lutte pour nos droits depuis des années. C'est dorénavant notre tour de le faire." Dans l'attente du procès qui condamna Navalny à plus deux ans de prison ferme, l'opposant figurait parmi les finalistes du prix Nobel de la paix.

"Je l'ai profondément offensé simplement en survivant à l'attentat qu'il avait commandé, dit-il au sujet de Poutine. Le but est de faire peur à un maximum de gens. Vous ne pouvez pas incarcérer le pays tout entier." Mais pendant ce temps la police s'en prenait à coeur joie à ses proches, effectuant des perquisitions tout en arrêtant d'autres membres de son organization.

Est-ce la fin pour cette opposition trop souvent divisée en veille d'élections parlementaires qui ont mobilisé tous les grands moyens de l'Etat? Ou est-ce plutôt la goutte qui fait déborder le vase puisque 40% des manifestants protestaient pour la première fois alors que la liste des plaintes sa rallonge. "Nous avons un vrais problème de corruption dans une premier temps, puis il y a la pauvreté, résume une protestataire sibérienne de 28 ans. Les gens ont peur et ne voient pas de véritable avenir devant eux."


BACK TO THE OLD WAYS

It wasn't a very convincing type of pseudo democracy Myanmar had been experiencing with for the last few years, but it was perhaps the closest to the real thing the country had reached since the last coup d'état nearly 60 years ago.

In that time a Nobel-prize winning activist had been freed, elected, recognized as the de facto leader but then criticized and stripped of much of her aura for failing to stand up to the military after the genocide of Muslim Rohingyas forced to flee the country. But the military had of course never relinquished the true reins of power and had as of late grown concerned as election results from last fall showed Aung San Suu Kyi's party gaining in strength, perhaps fearing the experience of reforms was letting the country gradually slip from its grasp.

On Monday the men in brass were back to their old less subtle ways, sending armored vehicles and soldiers to the streets and imprisoning Suu Kyi and members of her party once more. They had accused her party of fraud in recent elections and she in turn urged supporters, now bolder than ever, to "not accept this" and "protest against the coup" in a return to a more familiar Burmese political landscape.

Suu Kyi's National League for Democracy won well over the 322 seats needed to form government last November, which prompted the military to cry foul and demand a re-run of the vote. In a move to perhaps make amends for past mistakes, the NLD at the time had invited ethnic minorities to work with the new government.

While Burma's Union Election Commission stated the election was "done fairly and free" and could not have been "more transparent", adding military claims offered no evidence to justify a re-run, observers cast some doubts on the validity of the vote because it had disenfranchised millions of Rohingya and other ethnic groups.

The coup now throws a wrench into Rohingya repatriation efforts, some organizations questioning the safety of such a return even before the latest military coup. Conditions are difficult for the million-plus Rohingya refugees in neighboring Bangladesh, where authorities have been moving some of them from the sprawling camp of Kutupalong, the largest in the world, to an island in the Bay of Bengal despite the protests of humanitarian organizations who say the masses were being moved against their will.

Capitals from around the world condemned Myanmar's actions, noting just days before the coup its commander in chief had stated the brass would respect the constitution and the rule of law. Military officials had previously not ruled out a coup if their claims of fraud in the elections were not addressed.

The United Nations security council held an emergency meeting on the crisis Tuesday but was divided in its response owing to veto-holding China's usual support for the military junta in Myanmar. Some Burmese citizens dared respond to Suu Kyi's call by banging pots and pans despite the risks associated with supporting her, risks they had grown used to owing to her years of previous incarceration.

Suu Kyi was charged with possessing illegally imported walkie talkies, as officials sought legal reasons for sidelining her and other supporters. According to Freedom House democratic reforms had stalled under the NLD in recent years and the military retained significant political influence as well as some key cabinet posts.


IT ENDS BADLY

After a chaotic four years, the final moments of the Trump Show did not disappoint, leading to a crescendo of constitutional obscenities that fit the character of the man who had descended an escalator to announce his candidacy while ranting against "rapist" Mexican immigrants.

The streets of Washington were flooded with members of the National Guard as new articles of impeachment were being voted on after diehard supporters left a  Trump rally with his blessing to go smash windows and storm the nearby Capitol. Lawmakers were certifying the US election at the time. All this, while extraordinary, was sadly not unexpected.

 It all matched the absurdity of the last bitter weeks since the November poll date, after building on four years of hate-filled speeches bending the truth in every paragraph, the fuse most recently lit with the bitterness of the loss of two key Senate races in January. "This isn't dissent it's disorder, it's chaos," president-elect Joe Biden said of the Capitol attack. "It borders on sedition."

The night before, in a final defiant gesture to turn the soiled page of the Trump years, voters in largely conservative Georgia had handed two Senate seats to Democratic candidates, voting out their Republican incumbents and helping lessen possible congressional blockages to the incoming Biden administration.  

The result did not fail to provoke a final flurry of invectives and protests by the outgoing president and his supporters, who rallied in the streets of the capital in a final show of defiance after a string of failed court and other appeals to try to overturn the result of the presidential election. Just days before the Georgia election the US president had been recorded calling for the state's top elections official to "find votes" that he needed to overcome his deficit in November, a call which may represent the latest act to possibly land him in hot water as he leaves the presidency and loses precious immunity.  

This latest attempt to undermine the democratic process did not fail to elicit criticism from some Republicans themselves who found it had a negative impact on the Senate race, eventually lost by a greater margin than in November when it was determined a run-off would be needed to settle two crucial seats holding Congress, and American politics, in the balance.

By the same token the acts perpetrated against the Capitol led a number of Republicans to drop their final appeals on the election.  Some but not all, incredibly. Trump's undignified exit at the DC rally included his latest claims that the election "had been stolen from us", later telling the rioters "we love you" before urging them to return home as the National Guard was being dispatched.

By then four people had been killed in what Biden described as an insurrection, while lawmakers sheltered in place, their offices ransacked by the intruders. A policeman later also died. "We know that we are in difficult times but little could we have imagined the assault that was made on our democracy today," Speaker Nancy Pelosi said as lawmakers returned to finish counting the electoral votes.

"They tried to disrupt our democracy," said outgoing Senate majority leader Mitch McConnell. "They failed." But disrupt was actually putting it lightly, troubling allies and leaving despots from across the world celebrating the demise of the republic. Nothing quite like this had happened to the Capitol since British forces avenged the burning of Upper Canada's parliament in York during the war of 1812 by laying to waste both Capitol and White House.

What would the remaining days of the administration look like? Few wanted to know as  Pelosi called on Vice President Mike Pence to invoke the 25th Amendment to remove Trump from office. January 20th could no longer come soon enough. Pence had himself condemned the rioters and sought to distance himself from their shameful conduct as well as the president, but it was too late after four years of cheerleading or staying silent.

He did not invoke the 25th Amendment, leaving Demo-crats, they argued, no choice but to introduce a new article of impeachment, for "inciting violence against the government," making it the first time the House of Representatives voted to impeach a president twice (this time with quite a few supporting GOP votes). In the dying days of the troubled presidency, even those who had vowed to stay with Trump to the bitter end thought wise to take their leave, close and senior advisors finding him to be mentally unreachable.

Social media giants abandoned him as well, cancelling his accounts after months of running his most recent posts with disclaimers. This, some observers noted, about a man with the nuclear launch codes. It was easy to forget a pandemic was still running loose, killing as many people in the US alone as had died on 9-11, daily.

Amidst all the drama, a threat by Iranian agents to attack the Capitol on the dark day of insurrection, the anniversary their commander was killed in Iraq, was lost in the noise of America's own internal chaos. Tehran looked on, mocking the "fragile" and vulnerable state of Western democracy, while allies remained perplexed, thinking they had seen it all after years of drama in Washington.

More surprising, after so much focus on outside influence on the electoral process and overseas threats to the homeland, these were found firmly entrenched within the borders of the nation itself. One struggling to remain the land of the free. As the inauguration of Biden takes place under heavy guard Americans are fearful the nightmare of home grown terrorism will strike again.

CHAMPION DU VACCIN, MAIS...

Un premier ministre devant les tribunaux pour corruption, un pays dans l’incertitude pré-électorale, pourtant rien n’a empêché Israël de battre tous les records en matière de campagne de vaccination. Rien de neuf, selon les dirigeants du pays hébreu, puisque celui ci est toujours en état d’alerte constante et est un habitué de la mobilisation de masse.

Evidemment le pays est également un habitué de l'exercice électoral, le branle-bas sanitaire et judiciaire ayant lieu à deux mois de la quatrième élection en deux ans, les deux dernières, peu concluantes, ayant donné lieu à un rare gouvernement d'unité national, éphémère. Habitué de Bibi également, dont on a trop souvent fait la nécrologie politique à tort, puisqu'il tentera de se faire élire pour une sixième fois. S'il peut éviter la prison évidemment, la pandé-mie lui permettant de repousser les dates de parution en cour en attendant.

Pourtant la lutte contre le coronavirus va bon train, le pays visant une immunité généralisée dans les prochains mois alors que plus du quart des habitants de l'état hébreu étaient déjà vaccinés. Enfin certain d'entre eux, car ces voisins Palestiniens, à la fois si proches mais si étrangers, semblent plutôt oubliés.

Ceci dit une diplomatie du vaccin pourrait-elle sauver les meubles des efforts de paix? Car Israël a plutôt creusé les divisions avec les Palestiniens, ces derniers ayant été exclus des efforts de paix tandis qu'une approche plus agressive était épousée sur les territoires occupés.

L'écart s'est également creusé même au sein des populations israéliennes au sujet de la vaccination, 75% des citoyens Juifs de Jérusalem ayant reçu une dose contre 20% des résidents arabes de Jérusalem-Est, mais pas tout le monde y voit une approche discriminatoire. Des médecins de la ville millénaire parlent plutôt d'une certaine méfiance au sein de la population arabe, espérant qu'elle se dissipe avec le temps.

"Je m'attendais à se qu'il y ait de l'hésitation de la part des résidents de Jérusalem Est, mais pas à ce niveau, confie au Times of Israel le directeur de la clinique du quartier arabe de Beit Safafa. Pas au point où une vaste majorité des gens ne se ferait pas vacciner." Ces cliniques pourtant dotées des précieuses doses sont plutôt vides ces derniers temps. Mais qu'en est-il des obligations vis à vis les résidents des territoires occupés?

Le pays hébreu prétend n'avoir aucune obligation envers les citoyens de la Cisjordanie et de Gaza en vertu de l'accord de 1993, mais certains observateurs disent le contraire en raison du contrôle exercé par Israël sur ces territoires, limitant leur accès notamment. D'où l'appel d'une dizaine d'organisations des droits de l'homme en décembre, suppliant Israël de rendre des doses du vaccin de Pfizer disponibles dans les territoires.

"Il y va de son devoir et de sa responsabilité morale d'assister les autorités sanitaires palestiniennes et les Palestiniens de Gaza et de Cisjordanie." Plusieurs estiment que, même sans obligation selon la loi, le devoir est plutôt d'ordre moral. Car il n'est pas, selon Dana Moss de Physicians for Human Rights, possible de justifier qu'un "jeune colon de 22 ans puisse être vacciné et non un vieux diabétique de Gaza de 80 ans."

En début d'année un groupe des droits de l'homme israélien déclarait même haut et fort que le pays hébreu avait tout simplement cessé d'être une démocratie, étant plutôt devenu un "régime d'apartheid" dévoué à la suprématie des Juifs sur les Palestiniens.

VOTING IN TIMES OF WAR

Holding elections during a pandemic is one thing, holding one during a civil war where two thirds of the country are controlled by rebel forces is either sheer madness or a stroke of genius.

The chaos in the Central African Republic was plain to see on the eve of the country's elections when three United Nations blue helmets were killed. The troops were brought in to attempt to secure the election in which President Faustin Archange Touadéra, who ultimately won in the first round, was seeking re-election.

He has accused predecessor Fran-çois Bozizé of preparing a coup with rebel groups. An alliance of the most powerful of these groups, the Coalition of Patriots for Change (CPC), accused him of election rigging and called off a ceasefire after accusing government troops of ignoring it.

According to the United Nations some 55,000 people fled their homes due to the rising violence, which has included attacks on humanitarian groups heroi-cally operating in the country. Violence has been spreading across the republic and in time reached new provinces despite a 2017 peace agreement forged with thirteen of the fourteen main armed factions.

The agreement was trying to end five years of violence triggered when Seleka fighters representing a largely Muslim coalition launched attacks against the government in December 2012, seizing the capital Bangui and staging a coup. The violence of their actions triggered a coalition of largely Christian fighters to push back, bringing the clashes to new heights and dragging the UN into play with a peace mission starting in 2014.

Hopes Touadéra's presidency could change realities on the ground were dealt a blow when most belligerents rejected calls for disarmament. The vote, which took place shortly after Christmas, was relatively peaceful in the capital but less so in the regions. New clashes occurred soon after the confirmation of Touadéra's win.

The opposition has decried a number of irregularities, without immediately docu-menting them. The pandemic has added another dimension to the conflict and while the country - and indeed the continent - have fared much better against the virus than other parts - reporting a total of deaths lower than the US count just in recent weeks - new outbreaks and the appearance of more contageous new strains in South Africa and Nigeria are leaving health officials fearful things may get much worse, with over half a dozen African countries recording their worst caseload all year.

As South Africa topped one million cases all on its own, some feared the long spared continent would end up facing a dire covid prognosis. Another country holding elections during this pandemic however offered a more promising prospect, as Niger looked to hold its first peaceful presidential transition since independence 60 years ago.

An encouraging outlook for a country which by some accounts had become the poster child of coup-friendly nations on the continent and is struggling with the Islamist jihadists of Boko Haram. But these insurgents showed their teeths yet again after the country confirmed it would hold a second round, killing 100 in an attack on villages.



PAS RENDU AU BOUT DE NOS PEINES

Avec l'annulation des grands rassemblements et le départ en congé des élèves avec du matériel informatique en prévision de l'interruption de leurs cours cet hiver, les vacances des fêtes prenaient un tout autre ton après une année de 2020 de misère. Le début de la campagne de vaccination avait lieu alors que les cas de nouvelles infections atteignaient des records au Canada et aux Etats-Unis, tandis que de nouvelles souches plus contagieuse frappaient une Europe déjà confinée, puis éventuellement d'autres régions.

C'est un rappel que les prochaines semaines ne changeront pas les habitudes des derniers mois de l'année qui vient de toucher à sa fin, et laissent même présager la possibilité d'aggravations de la pandémie avant que se fassent éventuellement sentir les bienfaits de la campagne de vaccination. Parmi les pays concernés, une Suède qui avait préféré une approche plus laissez faire, voie qui, de l'aveu du roi lui-même, avait été une erreur.

Le pays scandinave connait une aggravation des cas en ce début d'année, imposant pour la première fois des mesures sanitaires plus sévères, après avoir constaté l'écart qui s'est creusé entre sa situation et celle de ses voisins finlandais et norvégiens, qui dès les premiers mois de la pandémie étaient passé en mode confinement.

Résultat, plus de 8700 Suédois ont péri lors de la pandémie, soit quatre fois plus que tous les autres pays nordiques réunis. Pourtant les mesures du royaume restaient mois sévères qu'ailleurs sur le continent, et ne prévoyaient toujours pas d'amende en cas de désobéissance.

L'apparition de nouvelles souches particulièrement contagieuses de covid-19, dont une première en Grande Bretagne, a aussitôt causé de nouvelles fermetures dans le sud-est de ce pays durement frappé et mis le reste du continent en état d'alerte, plusieurs pays ne tardant pas à couper les liens, si ce n'est que brièvement.

Une double isolation pour l'ile qui parvenait enfin à s'entendre avec l'Europe sur le Brexit, un chapitre important réduit au statut de parenthèse en l'occurrence. Le scénario était donc peu joyeux somme toute et replongeait quasiment la planête dans l'environnement du
printemps dernier, malgré les pénibles leçons des derniers mois.

Le besoin des vaccins se faisait de plus en plus pressant des deux côtés de l'Atlantique, et jusqu'en Asie, où cette Corée du sud qui avait plutôt bien géré son éclosion au printemps se voyait à nouveau frappée par ce virus qui ne permet aucunement de lever le pied au niveau des mesures sanitaires.

Fin 2020 le dernier continent jusqu'alors épargné par le virus, l'Antarctique, enregistrait son premier cas, alors que ces nouvelles souches plus agressives atteignaient une Afrique jusqu'ici relativement épargnée. Une d'entre elles voyaient d'ailleurs le jour au Nigeria, pays doublement aux prises avec une crise sécuritaire dans le nord du pays.

A HACK FOR THE AGES

Vladimir Putin had something in store for the incoming president of the United States as he called to congratulate him over a month after election night. And it wasn't the sort of house warming gift Joe Biden was hoping for. The computer networks of America's Energy Department and National Nuclear Security Adminis-tration, responsible for the country's nuclear weapons stockpile, were among that of at least 250 federal agencies and businesses targeted by a sweeping spy operation whose impact is still not immediately clear but could be traced back to Moscow according to experts.

While some officials were confident the most secure and secretive capabilities were not affected, others weren't so sure the extent of the hack, which by some accounts had being going on for months, was fully known. But it was becoming clear the malware hack went beyond the United States, involving close allies such as Britain and Canada, which share extensive intelligence relationships with Washington.

Microsoft said over 40 of its customers impacted had been notified. "While roughly 80 percent of these customers are located in the United States, this work so far has also identified victims in seven additional countries," Microsoft president Brad Smith said in a blog post, adding the number of victims, which also initially included Belgium, home to NATO, Israel, Mexico and Spain, would likely keep growing in what is being described as the most substantive attack of its kind.

 It is suspected hackers targeted a number of pathways, including Microsoft resellers, to claim their victims. The impact to the US alone seemed so sweeping, a lead agency managing federal response to the hacking, the Cybersecurity and Infra-structure Security Agency, might not have the resources to respond to it, according to a report by Politico, which noted a number of its top officials were in transition, many after fallouts with the outgoing admini-stration.

 CISA, the FBI and the Office of the Director of National Intelligence said they were still working to “understand the full extent of this campaign," adding "we know this compromise has affected networks within the federal government.” But early on Smith acknowledged the hack "represents an act of recklessness that created a serious technological vulnera-bility for the United States and the world," adding "This is not 'espionage as usual,' even in the digital age. Instead, it represents an act of recklessness that created a serious technological vulnerability for the United States and the world."

This was leaving countries  scrambling to limit the damage. "Everyone is in damage assessment now because it's so big," said John Dickson of the security firm Denim Group. "It's a severe body blow to confidence both in government and critical infrastructure." Another gate-way in the attack involved Texas-based company Solar Winds, responsible for IT management products sold to government and private-sector clients.

While the US felt the brunt of the impact, in part at state and local governments,  the Canadian government reported no damage to its agencies so far and Britain said only a few non-public organizations had been affected. But the Canadian Center for Cyber Security said it believed a number of government agencies and organizations in Canada and abroad "may be affected." NATO meanwhile said it was also scanning its systems, but reported no immediate disruption.

Managing this crisis, and Russian relations in general, is going to be one of the tasks of an incoming administration that will have to undo the mess left behind by the outgoing White House, which includes upsetting foreign relations with allies and mishandling the covid crisis and race relations at home.

Awaiting his inauguration Joe Biden said there would be "costs" imposed on Russia for the hack, vowing it would not go unanswered, while the outgoing president remained silent, as he has after a number of Russian transgressions. There is some question as to whether intelligence focus on protecting the electoral process turned away resources from other areas, and concern government agencies specialized in the field failed to detect the hack, which was reported by a private cybersecurity company.

"Russia's goal may be to put themselves in a position to have leverage over the new administration," told the New York Times Obama era Homeland official Suzanne Spaulding. Besides govern-ments 2020 also saw everyday internet users targeted like never before, the year having recorded a surge in phishing attacks as more employees teleworked from home, and people generally spent more time online, during the pandemic.

ÉCOLIERS CIBLÉS ENCORE

Boko Haram, le groupe islamiste du nord du Nigeria porte bien son nom: "Refus de l'éducation". Plus précisément l'éducation à l'occidentale. Depuis une dizaine d'années il poursuit une campagne de terreur ciblant notamment les écoles, aboutissant à la boucherie de 59 jeunes garçons en février 2014, quelques mois avant le coup de maitre - sous la bannière de la lâcheté tout de même - qui fit sa réputation lors du rapt de 270 jeunes étudiantes.

En décembre un gang agissant en son nom procédait à l'enlèvement de plus de 300 étudiants d'un lycée public du nord du pays, rappelant l'influence du groupe après des années d'offensives militaires, parfois assistées de mercenaires, sans succès apparent. Mais les liens avec le groupe ne sont pas tout à fait clairs.

Le geste était accompagné d'une demande de rançon, ce qui n'est pas dans les habitudes du groupe islamiste. La voix au bout de cet appel déchirant était celle d'un jeune Nigerian, visiblement traumatisé par l'expérience et agissant sous les ordres de ses agresseurs. Un autre étudiant de 17 ans saisi par les membres du gang raconte à son tour avoir vu des jeunes se faire frapper, et même abattre, lors de leurs déplacements forcés.

Les agresseurs comptaient même des jeunes de leur âge, sinon plus jeunes, armés. L'ado, interviewé par AP, est tout de même parvenu à s'enfuir afin de rentrer chez lui. L'incident a temporairement obtenu le résultat espéré par Boko Haram, qui a revendiqué le rapt, soit de fermer plusieurs écoles de la région.

Les gouvernements avoisinnants en ont profité pour condamner le manque de progrès d'Abuja dans la lutte contre les islamistes, malgré la mort de leur chef spirituel lors d'une opération il y a quelques années. Mais le périple, tout comme celui de l'adolescent, connut une conclusion plutôt agréable, environ 344 élèves retrouvant leur liberté à quelques jours de Noël. Peut-être que même pour les gangs les plus aguerris le temps des fêtes avait quelquechose pour réchauffer les coeurs.

Selon le gouvernement il s'agissait plutôt du fruit de négociations intenses, ayant accepté une revendication des kidnappeurs, soit celle de régler certains différends sur le traitement du bétail, une question à la source de plusieurs conflits à travers le continent. Le groupe islamiste était-il véritablement derrière l'enlèvement? Pas sûr, mais il conserve son influence et une certaine force de frappe après des années de cette nouvelle présidence qui avait promis de le rayer de la carte.

Un incident qui a vite suivi laissait plutôt croire à l'acte de briguands ayant d'autres motivations. Les lycéens une fois libérés, une dizaine d'autres étaient aussitôt enlevés par des hommes armés dans la même région du pays, avant d'être à leur tour libérés par un groupe d'auto-défense local dont la mobilisation en disait long sur le manque d'efficacité de l'armée.

Ce nouvel incident a presque déclenché des tensions communautaires lorsqu'il s'est avéré que les kidnappeurs n'en étaient pas à leur premier délit et étaient membres d'une population d'éleveurs peuls. La milice a aussitôt fait savoir que ceci pourrait avoir des conséquences contre les Peuls de la région, un triste rappel des tensions sectaires qui remontent bien avant l'arrivée de l'islamisme militant. Boko Haram n'est pourtant pas pour autant rayé de la carte, lançant une opération meutrière la veille de Noël contre un village chrétien qui a fait 11 victimes dans le nord-est du pays.


DURE ANNÉE

Après une année 2019 passée dans la rue pour manifester contre l'immobilisme sur le climat, l'autoritarisme à Hong Kong ou la corruption, une triste année 2020 marquée par, en premier lieu, des rues et places publiques vides, des transports urbains abandonnés et un silence plutôt étrange.

Le monde a bien connu des pandémies lors des dernières décennies, mais rien n'avait causé un tel immobilisme depuis un siècle.

Puis progressivement après le grand confinement, des signes de vie en forme de lignes, des queues de clients masqués et espacés devant des commerces aux heures limitées, à la signalisation parfois complexe, faite
de nombreux panneaux et de flèches.

Mesures temporaires? Certaines avaient des allures de permanence, du monde de travail aux habitudes de consommation. En cette fin d'année la planête attendait avec anticipation la distribution du vaccin qui pourrait lui donner espoir de retrouver certaines de ses vieilles habitudes.

Mais quelles habitudes? Sortirait- elle, quand en viendrait le moment, de cette pandémie après avoir lancé une nouvelle réflexion sur nombre de sujets, de l'environnement à la consommation de masse?

De la place réservée aux aînés à l'assistance aux travailleurs, et surtout, aux démunis de plus en plus nombreux? Ou 2020 reviendrait-on à la case départ en prétendant avoir appris d'impor- tantes leçons d'humanité?

Entre temps les apprentissages continuent à l'école exténuante du covid-19, qui a à nouveau vidé les rues de plusieurs villes lors d'une seconde vague de la pandémie parfois plus foudroyante que la première. Après les libertés de la belle saison, avec l'automne et l'hiver, le retour à la réalité de cette terrible année de maladie, de peine et de perte. Simple changement de date?

Avec cette distribution du vaccin rarement a-t-on avec autant de soulagement accueilli une nouvelle année comme celle qui commence. Même si elle ne sera pas de tout repos.

THE RAGE IN IRAN

The assassination of a top scientist working on Tehran's nuclear programme would have been suspicious in normal times, considering the region's, especially Israel's, anxiety about the country's nuclear ambitions. The fact it came soon after UN revelations Iran was increasing its nuclear stockpile and fired up advanced uranium centrifu-ges at one of its facilities all the while the outgoing administration in Washing-ton hinted about military action soon after Israeli air strikes on Iranian targets in Syria sounded alarm bells across the Middle East. l
The region is once again back on high alert, as it was earlier this year when a US drone killed Qassem Soleimani, a major general in the Islamic Revolutionary Guard Corps visiting Iraq, rising tensions with both Baghdad and Iran.

This time Israel is largely fingered as being behind the killing, having targeted Iran's scientists in the past and prime minster Netanyahu having particularly singled out Mohsen Fakhrizadeh-Mahabadi by name in a presentation two years ago. The brazen daytime killing near Tehran prompted Iranian officials to accuse Israel of seeking to "create a full blown war" ahead of this January's transition in Washington.

 Israel and Saudi Arabia are both greeting the change of power at the White House with regret, concerned the incoming Biden administration would seek to reopen communication channels with Tehran, shuttered under his predecessor, or even restart the nuclear deal with the Islamic republic. The 2015 nuclear deal reached under president Obama limited Iran's nuclear activities in exchange for a softening of sanctions, but Tehran has been ignoring the restrictions since Washington abandoned the deal.

Fakhrizadeh was once referred to as the father of the Iranian bomb, and Iranian officials wasted no time pinning the blame on the Jewish state, which they accuse of killing four other nuclear scientists between 2010 and 2012. "This cowardice - with serious indications of Israeli role - shows desperate warmongering of perpetrators," said the country's foreign minister. As Tehran vowed to avenge the killing - as it threatened this January after Soleimani's assassination - observers feared an escalation of tensions in the region.

"This was a criminal act and highly reckless," wrote former CIA director John Brennan on social media. "It risks lethal retaliation and a new round of regional conflict." He urged Iranian leaders to "be wise to wait for the return of responsible American leader-ship on the global stage and to resist the urge to respond against perceived culprits" but said he wasn't sure whether a foreign government authorized or carried out the murder.

"Such an act of state-sponsored terrorism would be a flagrant violation of international law and encourage more governments to carry out lethal attacks against foreign officials," he said. The United Nations made the same observation, calling for cooler heads to prevail to defuse tensions. "We urge restraint and the need to avoid any actions that could lead to an escalation of tensions in the region,” said the spokesman for the Secretary General.

Israel, which hasn't commented on the killing, tightened security at its missions across the world, fearing retaliatory attacks, one Iranian newspaper urging Tehran to strike Haifa to cause massive civilian casualties if the Jewish state was found to be responsible. A US official confided this week Israel was behind the attack.

Israel has maintained Fakhrizadeh was still active working on Iran's nuclear activities despite the fact the programme his oversaw was disbanded years ago. Iran said this week it would boost spending for its programme, which it insists is only being developed for energy purposes. The US administration meanwhile says it intends to pursue its policy of "maximum pressure" against Iran until the end of its mandate, looking at possible new sanctions to levy against the regime.

American intelligence officials cite Jan. 3 as a possible retaliation date by Iran, as this was when Soleimani was assassinated, but this would be close to the US presidential transition, making a thawing of relations difficult if US interests are targeted. Meanwhile Iranian lawmakers approved a bill to boost uranium enrichment and keep inspectors out, in anticipation of new sanctions.

CHAISE MUSICALE AU PÉROU

Comme si les centaines de milliers de cas de covid-19 ne suffisaient pas, il fallait que ce pays des Amériques compose en plus avec une crise politique semant la zizanie à la présidence après une procédure de destitution.

Il ne s'agit pas des Etats-Unis mais bien du Pérou, où la destitution de Martín Vizcarra pour "incapacité morale" - une affaire d'allégation de pots-de-vin qui n'a en fait jamais été prouvée - a provoqué deux changements de chef de l'état en moins d'une semaine, faisant grimper le compte à cinq présidents lors de la dernière décennie.

Et il reviendra à un sixième dirigeant de mettre de l'ordre dans les choses du pays après l'appel aux urnes de la nouvelle année. C'est que le remplacement de Vizcarra, par le président du Congrès Manuel Merino, un opposant politique, a provoqué des accusations de coup  d'état parlementaire, provoquant les pires manifestations depuis des décennies dans cette nation andine.

La répression des manifestations, qui a fait deux morts et plusieurs blessés, a également précipité le départ de Merino avant même qu'il ait défait sa valise. Ramené à la case de départ, le Congrès désigna cette fois, après un mandat de quelques jours, le candidat du compromis, Francisco Sagas-ti, qui aura la tâche de redorer le blazon des institutions politiques en attendant les élections du 11 avril prochain.

Et la confiance n'est pas au rendez-vous en cette période où ce pays de 10 millions est le 14e le plus infecté et approche de la barre du million de cas. La pandémie aurait fait chuter le PIB de 14%. Puis la véritable victime des dernières semaines serait la lutte contre la corruption, qui figurait à l'agenda de Vizcarra.

En effet ce dernier aurait eu dans sa mire des douzaines d'élus du Congrès, qui font face à diverses enquêtes criminelles, ce dernier faisant ainsi les frais en fin de compte d'une «coalition de corrompus» selon Jo-Marie Burt de l’Université George Mason: «Il semble que ce type de coup d’état parlementaire devient une sorte de tendance dans la région.

Ce n’est pas unique au Pérou,» dit-elle, retrouvant un scénario similaire à la destitution de Dilma Rousseff au Brésil quelques années plus tôt. Quatre présidents relative-ment récents ont été impliqués pour corruption.

Puis le populiste Alberto Fujimori servait une peine de 25 ans lorsqu'il a été libéré avant de retrouver la taule après l'annulation de son pardon. Depuis son règne dans les années 90, le Pérou vogue de crise en crise. "Ce n'est pas le moment de faire la fête, déclara Sagasti, nous avons trop de problèmes et de tragédies. C'est le moment de se demander, où est-ce qu'on a perdu notre chemin."

POUSSÉE ISLAMISTE EN AFRIQUE

C'est sous une menace islamiste que le Burkina Faso et le Nigeria se rendaient aux urnes fin novembre, une réalité qui a notamment frappé le nord de ces pays, faisant plus de 100 victimes dans le second et fermant plusieurs bureaux de vote suite à des menaces dans le premier.

Ce genre d'intimination n'était pas si inattendue puisque voilà depuis des années que cette région d'Afrique de l'ouest, du Nigeria au Mali, est bouleversée par des attaques terroristes, notamment dans leurs parties septentrionnales. Au Burkina Faso plus d'un million de personnes ont été déplacées par ces violences, ajoutant un aspect humanitaire à la crise sécuritaire.

Il ne s'agit pas de la seule région du continent touchée, loin de  là. Alors que la région de la Corne est au bord de la guerre civile et vit sous la menace des Shebabs, dans le sud-est du continent, en Mozambique, un groupe du même nom et tout récemment associé à l'Etat islamique, augmente son emprise du nord de ce pays de 30 millions d'habitants, forçant également le déplacement de centaines de milliers de résidents terrorisés par les attaques sanglantes.

Le groupe compte notamment de nouvelles recrues venues d'aussi loin que l'Afghanistan et la Syrie. Dans la province côtière de Cabo Delgado une cinquantaine de personnes ont été décapitées dans plusieurs villages de cette région notamment chrétienne lors des dernières semaines, poursuivant une campagne de terreur lancée en 2017.

Depuis le groupe a obtenu des renforts, notamment de l'extérieur, poussant ses opérations dans le centre du pays. "Cette menace terroriste démontre l'implication d'étrangers qui recrutent et équipent des jeunes parce que nous ne savons pas comment ils obtiennent cet équipement," faisait remarquer le président Filipe Nyusi.

Alors que cet armement était dans le passé surtout constitué de machettes, la Kalashnikov semble de plus en plus omniprésente dans cet arsenal, dans un pays où elle est représentée dans la bannière nationale. Le rôle de L'Etat islamique, qui considère ces Shebabs comme leurs alliés dans cette région, ne laisse plus aucun doute aux yeux du commandement américain.

Le commandant des opérations spéciales en Afrique, le Maj.-Gén. Dagvin Anderson, témoignait au Département d'Etat en août que l'EI "formait, éduquait et approvisionnait" les insurgés locaux. Et cet appui, moral et technique à la fois, semble avoir donné une vision plus vaste des opérations des Shebabs mozambiquains, étendant leurs opérations dans le sud de la Tanzanie cet automne, un geste qui ne manque pas de déclencher l'alarme en rappelant la nature trans-frontalière de la lutte au terrorisme dans l'ouest du continent, où elle s'étend au Cameroun autant qu'au Togo.

Cette incursion avait lieu alors que le groupe signait une offensive particulièrement alarmante en capturant la ville portuaire de Mocimboa da Praia, se rapprochant des opérations pétrolières qui font la richesse de cette région. Ces attaques mettent à l'évidence le manque de ressources du gouvernement, qui a d'ailleurs recruté des mercenaires pour lutter contre les insurgés.

D'où la tenue d'une réunion spéciale en novembre, encourageant le partenariat de plusieurs pays dont l'Afrique du Sud et la Tanzanie, mais aussi les Etats-Unis, pour combattre cet ennemi commun alors qu'il étend son emprise, une collaboration en premier lieu approuvée par le Zimbabwe, voisin concerné qui mobilise des soldats en conséquent. Au Mali cependant, cet autre front, on préconise une autre approche, puisque selon son premier ministre le peuple malien se dit prérérer le dialogue avec les terroristes.


NATIVE COMMUNITIES ON ALERT

The alarm bells were sounded the instant the pandemic hit: suffering from over-crowding, lack of sanitation and proper health facilities, Canada's indigenous com-munities could be devastated by the global covid-19 outbreak. But for months they held their ground, shutting themselves from the outside world.

They largely succeeded, reporting few cases, and by early Fall Nunavut, the country's newest territory, was the only area of North America still without a single case of the novel coronavirus. But then the second wave hit, and this proved overwhelming despite the safety procedures in place there and elsewhere.

A few cases soon lit the territory of 38,000 like a match, bringing dozens of cases in small communities such as Arviat and Rankin Inlet, with cramped living conditions and without proper health facilities. Starting with a single case on Nov. 6 the territory had over 150 within a few weeks.

The second wave of the pandemic did not spare even the most isolated regions in the world. And even areas which had so successfully staved off infections with severe travel restrictions, such as Canada's Atlantic bubble - limiting travel between relatively spared regions of the country, had to rethink their  strategy. By the end of November Prince Edward Island and  Newfoundland, both unat-tached to the mainland, said they were bowing out of the bubble after reporting a rising number of cases.

The provinces said they would no longer permit non essential travel among themselves and New Brunswick and Nova Scotia for the next weeks soon after a regional bubble between a relatively spared region of eastern Quebec and New Brunswick was also removed. Meanwhile other parts of the country came under stricter restrictions, notably hot spot Toronto and vicinity, but also parts of Saskatchewan and Alberta, with tougher measures targeting restaurants and social activities. Quebec also cancelled plans allowing families to meet over the holidays.

While the promise of a vaccine seemed encouraging, the road there remained bumpy, and by some accounts, long. The Canadian government faced growing criticism that while it had secured contracts to vaccinate Canadians many times over, actual distribution of the vaccine would have to wait as the country lacked domestic production capacity despite being home to a world class national microbiology labora-tory which had played a major part developing key vaccines, such as one for ebola.

Ottawa announced it was launching a national operations centre to coordinate the logistics of the distribution across the country, giving the military - a former NATO commander heading the effort - a lead role assisting in the rollout, in particular owing to its ability to reach remote communities. Among them, those of the North were facing a crisis in part due to pandemic fatigue - following this year's earlier success -, in part due to their tragic histories of devastating infections and other crises.

"Because of the history of prolonged trauma that people have experienced, which includes having anxiety, having hyper vigilant reactions, depression  and hopelessness," said Dr James Makokis of Kehewin Fist Nation. "Now they're living under the same circumstances that many people faced under the Indian Act when there were Indian agents on reserve that limited traffic in and out, especially for the elders who are in long term care homes who can't see their loved ones anymore."

The pandemic was only compounding crises which include food insecurities, Arviat alone receiving some $500,000 of emergency food aid to deal with shortages. And while the government was announcing millions more to improve safe water access on reserves, essential for sanitation, it admitted communities would still face boil water advisories. The military meanwhile was being sent to some Manitoba and Saskatchewan Native communities to deal with alarming outbreaks of covid-19.


A RAY OF HOPE?

Amid the gloom of a worsening pandemic as the season chills, a glimmer of hope, a possible light at the end of the tunnel: vaccines rich with promise of seeing the plague of our times finally come under control, eventually, in the new year. An idea to sustain us as we enter new lockdowns with the world topping over 600,000 cases a day, an upward curve that is everything we dreaded, the US alone seeing over 160,000 new cases in a single day.

As parts of Europe saw a return to lockdowns, from Paris to London, previously spared parts were also being strained, including Greece. In fact this fall's wave comes back with a vengeance not sparing even the most isolated places on Earth, until now untouched: Nunavut, now seeing an outbreak, and Vanuatu, at opposite ends of the planet, but enough to remind us of the reach of this pandemic.

Amid this barrage of negative news, the breakthrough of vaccines that look to be 95% effective, beyond the dreams, so soon, of even veteran health experts such as America's Dr. Anthony Fauci, who said 70% would have been plenty enough for him to be hopeful. But there also, some reasons for concern despite these speedy developments.

The vaccine touted by Pfizer, soon to be available in millions of dozes, would need extraordinary care and logistics to be distributed, since it requires to be stored at a temperature of -70C. Moderna's vaccine on the other hand could be kept at slightly warmer temperatures.

Recipients would also need two dozes of the vaccine a few weeks apart, and enough people would need to get it to render immunization effective. This may be attained late next year, leaving the economy struggling in the meantime. Such mass immu-nization would also be occurring at a time anti-vax campaigns are gaining ground, spreading misinformation. Also, while protecting its recipient, it still isn't entirely clear if a vaccine would help prevent that person from spreading the virus to others.

Separately China is also working on a vaccine while Russia says it is confident its own Sputnik V vaccine can be as effective, if not more, though it is less trusted in the West. Antibody treatments mean-while are also showing signs of promise, but can only be used in some specific cases and are not able to be used widely.

Some countries meanwhile are already seeing challenges in the distribution of the seasonal flu vaccine, experiencing wides-pread shortages in a year covid-19 and influenza are constituting a double health threat. On the other hand health officials hope the measures encouraged to prevent covid-19, such as frequent had washing, masks and social distancing, will reduce the likelihood of catching the flu.

Cases are down in some parts so far. But the pandemic has meanwhile prompted countries from Europe to Israel to order more dozes of the flu vaccine than usual, causing shortages. “All the Western countries tried to buy more flu shots [than usual] and I wonder if we will get them – and mainly, if we will get them in time,” told The Media Line Prof. Amnon Lahad of the Clalit Health Services in Jerusalem.

From Ontario to Ohio local health officials are reporting shortages of the high doze flu vaccines specifically tailored for the elderly, who would also be the early recipients of the covid vaccine, along with healthcare workers, as they become available. Overall scientists are still trying to come to grips with how covid-19 is being transmitted, America's CDC only recently coming to recognize masks could protect those wearing them in addition to others near them, while health authorities in Canada recently urged people to wear masks with multiple layers to avoid dispersing droplets into the air and potentially infecting others.

Both Europe and North America have seen higher daily case loads in the second wave of the pandemic than earlier this year, even in Italy, which had been a major source of outbreak as the virus reached the continent this spring.

The United States has seen wave after wave reach higher levels of infection, leaving the incoming Biden administration to set up its pandemic task force days after the former vice president's victory. Sadly, those scenes of jubilation in the streets had shown plenty of masks but little social distancing, after a Democratic campaign careful to avoid large crowds.

Authorities were concerned about the progression of what was a third US wave as Thanksgiving loomed, only too aware of the outbreaks recently created by Halloween parties. Not helping the health efforts, an outgoing administration less than willing to cooperate in the transition in the middle of a global health crisis.

L'UNITE DE L'HORREUR

La variété des crimes s'est allongée avec les années. Vol, invasion de domiciles, torture, ce n'était que le début d'une longue liste qui a avec le temps trempé dans le trafic d'organes, les viols et même les exécutions extrajudi-ciaires. N'importe où dans le monde un tel gang aurait été au sommet d'un fichier de menaces à l'ordre public et à l'Etat lui-même. Mais au Nigéria il s'agissait de l'Etat lui-même, non pas d'un gang du crime organisé.

Créée en 1992 l'Unité spéciale contre le vol devait mettre fin au désordre qui régnait sur le territoire de la nation la plus peuplée du continent, avant de dégénérer en accumulant les rapports d'infraction d'Amnistie internationale accusant le SARS, qui n'a pourtant rien à voir avec l'aussi offensif virus du SRAS, de violations de droits de l'homme. Cet automne Amnistie s'en prenait cette fois aux agents de l'ordre ordinaires à la suite d'éclats parfois mortels avec des manifestants venus au bout des excès de cette unité de toutes les horreurs.

"Ces manifestants ont été accueillis avec force excessive," signale Amnistie, qui note l'utilisation de canons à eau, de gaz lacrymogène et même de balles de fusil lorsque les forces de l'ordre ne battaient pas les manifestants à coups de bâton. "Les manifestants qui ont pris la rue en ont assez des activités illégales de SARS et ont droit à de véritables réformes qui vont protéger les droits de l'homme."

Ce n'est pas la première fois que cet appel retentit et le gouvernement n'est est pas à sa première promesse de réforme mais, débordé, Abuja signait enfin l'arrêt de mort de l'unité cet octobre, sans pourtant mettre fin aux éclats. De nouvelles violences eurent lieu par la suite alors que les forces de l'ordre dirigèrent leurs armes contre des manifestants réunis... pour protester la brutalité policière et faire appel à la libération de leurs confrères arrêtés.

Lors des éclats de nombreux édifices furent la proie des flammes suite à l'utilisation de cocktails molotov, exigeant la mise en place d'un couvre feu. Le tout sur fond de lutte contre la pandémie, moins agressive ici mais infectant tout de même 65000 personnes à travers le pays et faisant 1100 victimes. 

Evidemment ce n'est pas l'Afrique du sud et ses 20000 morts, premier cas en Afrique et 16e dans le monde, mais la crise sanitaire compte déjà plus de 55 millions de touchés  de Harare à la Havane. Le mouvement de contestation se poursuivait à travers le pays, car si le motif est bien celui de la brutalité policière il n'empêche que les jeunes en profitent pour revendiquer des améliorations dans d'autres domaines, notamment celui de l'emploi, dans un pays où le chômage frappe 14 millions de jeunes, et les iniquités.

Mais alors qu'il promet des réformes, le gouvernement a également fait geler les comptes bancaires des figures du mouvement protestataire, geste accueilli comme une "déclaration de guerre" des autorités.

CHANGE COMES TO THE GULF

While the outgoing US president's foreign policy legacy may have left many scratching their heads, especially among allies, the push for Middle East peace has yielded pleasant results, transforming the Gulf region in ways few thought it could be so soon.

Even as ballots were still being counted in the race for the White House which ultimately toppled the one-term Republican presi-dent, one heavily supported by Israel, the United Arab Emirates' latest reforms showed the strides made in the conservative region since the announcement of a U.S.-brokered deal to normalize relations between the Israel and two Gulf states.

The Abraham peace deal reached in September opened diplomatic relations between the UAE, Bahrain, and the Jewish state, even softening Saudi Arabia's stance by allowing the overflight of Israeli commercial airliners over its territory. Largely sidelined by the furious and chaotic race for the White House, the deal gradually led the Emirates down the path of internal reforms, the country of 10 million announcing in early November immediate plans to relax Islamic laws as it pursues its ambitions to become a global hub for business and travel.

Among the changes were the criminalization of honor killings and a loosening of restrictions on alcohol consumption and the cohabitation of unmarried couples, still existent elsewhere in Gulf states undergoing their own gradual reforms. The development comes after a long succession of at times controversial new US policies in the region, including the recognition of Jerusalem as the capital of Israel, a move which was not imitated by other Western nations. 

The Emirates' announcement, billed in part as a boost to protect women's right, was welcomed by a number of observers. "For Islam that is pretty progressive. The religion is very restrictive regarding it’s roles with women," wrote Marie Papachatzis in social media posts.
"The fact that the UAE is moving towards allowing women more autonomy is huge." In a country where foreigners outnumber locals 10 to one, the reforms, which took effect immediately, promised to attract other Arab expats as well. "This is one of the things that was a thorn in my throat whenever I though about living in UAE," wrote Elias Moutaz on Twitter. "I am so glad they finally fixed it to modern 21st century standards."

But the measures stayed silent on other sensitive issues such as the public display of affection and gay rights, widely condemned still in this and other Gulf countries. Still more conservative observers regretted Abu Dhabi's bold move. "I don’t even consider UAE an Islamic state anymore," wrote Khallfu Adam on Twitter.

In addition to the UAE and Bahrain, the US has also brokened peace between Israel and Sudan, months after the toppling of strongman Omar Bashir, all three going on to normalize relations with Israel. The first normalizing of relations between Arab nations and Israel in a quarter century, Washington hoped others such as Saudi Arabia would follow suit. The change at the White House was not particularly welcomed by the kingdom and Israel, which were strong supporters of the outgoing president.

And this will not improve much if the incoming Biden administration reaches out to a key player of any Israeli-Arab peace deals neglected by the Trump regime, Palestine, which recently lost its chief negotiator Saeb Erekat to the pandemic. But despite such promising outlook the last few weeks of the current US administration, which chose to send its secretary of state to a Jewish settlement recently, have unfortunately seen new tensions arise in the restive Mideast region, as Israel jets hit Iranian targets in Syria, the Jewish state perhaps sensing the incoming occupant of the White House would be more willing to dialogue with Tehran, to the dismay of Riyadh as well.

AU BORD DE LA GUERRE CIVILE?

Pour un Prix Nobel de la paix la décision n'a pas dû être bien facile, même dans un pays à l'histoire martiale bien etoffée. Mais après l'attaque de bases militaires éthiopiennes dans la région du Tigré début novembre le premier ministre Abiy Ahmed s'est vu obligé de lancer une intervention militaire contre cette région du nord du pays de la Corne d'Afrique.

L'élection d'Ahmed il y a quelques années avait soulevé des espoirs de paix dans ce pays de 100 millions au lourd passé à la fois politique et alimentaire, permettant pour une première fois à un membre de la majorité Oromo de tenir les rênes du pouvoir. Mais ce changement n'a pas plu aux habitués du pouvoir.

A l'origine des éclats dans le nord du pays, les dirigeants du Front de libération des Peuples du Tigré, parti qui avait perdu son monopole avec l'ascension d'Ahmed il y a deux ans et accusé la nouvelle administration de marginaliser la minorité tigréenne. Les tensions étaient déjà montées d'un cran en septembre avec l'organisation d'élections régionales non sanctionnées par le pouvoir central.

La crise est d'autant plus aigüe que les combats se développent dans la région frontalière avec l'Erythrée, pays rival anciennement sous le joug d'Addis Abeba. Les développements font ainsi craindre un embrasement du conflit dans une région déjà empoisonnée par multes crises. L'International Crisis Group estime en effet que "si elle n'est pas rapidement arrêtée, l'actuelle confrontation armée... sera dévastatrice non seulement pour l'Ethiopie mais pour la Corne d'Afrique entière."

Le groupe note l'importante force paramilitaire (environ 250000 hommes) au service de la région du Tigré ainsi que le conflit potentiel posé par l'origine tigréenne de nombreux officiers de l'armée nationale, menaçant du coup la "mosaïque ethnique" du pays, et faisant craindre la descente vers la guerre civile dans une région ressuscitant des rêves de sécession.

Ayant l'intention de reprendre les choses en main, le parlement éthiopien a voté la révocation du parlement tigréen et de l'exécutif de la région pour avoir "violé la constitution", qualifiant l'assemblée tigréenne d'"illégale" et prévoyant la mise en place d'une "administration par intérim" en attendant une élection "constitution-nellement acceptable".

Quelques jours après l'intensification des combats Ahmed annonçait qu'il remplaçait le chef de l'armée alors qu'Amnistie internationale parlait de massacres de civils de la minorité Amhara, possiblement par les rebelles du Tigré, lors des éclats dans la région. Ahmed avait notamment reçu le Prix Nobel pour avoir mis fin à l'état de guerre avec l'Erythrée, en place depuis son accession à l'indépendance en 1993.

Avant cette déchirure de la partie nord du pays, Erythréens et Tigréens avaient coordonné leurs offensives pour affaiblir le pouvoir central. Mais c'est avec Addis Abeba que les Tigréens accusent dorénavant l'Erythrée de faire équipe, puisque cette dernière aurait hébergé des avions militaires responsables des bombardements dans la région du Tigré.

Résultat, cette dernière revendiquait  cette fin de semaine des tirs de roquette contre Asmara, capitale du pays voisin, une  escalade importante du conflit qui embrase la région de la Corne.

THE WINNER WAITS

Joe Biden, but it wasn't easy. After a tumultuous four years, it would perhaps have been anticlimactic for the 2020 election to be smooth sailing and settled easily. Both candidates gave election night speeches unclear about the winner as key battleground states such as Michigan, Georgia, Pennsyl-vania and North Carolina hung in the balance, potentially crowning one or the other.

But there was one certainty, polls giving Biden an easy path to victory had fallen short, leaving America as divided as ever, and very much on the edge. In the days preceding election day, at a time some 100 million had already cast their ballots early, walls had been erected around the White House and businesses in major US cities boarded up in anticipation of election day troubles.

There were some demonstrations scattered across the country but nothing like the feared doomsday riots despite all the lingering uncertainty. To his credit the sitting president's multi-state 11th hour blitz seemed to have boosted his fortunes somewhat, relying on election day turnout rather than a more Democratic leaning early voting.

Early signs had been encouraging for the incumbent when exit polls showed the economy was the top issue for voters, followed by racial inequality and the coronavirus. Trump was the preferred candidate when it came to handling the economy, which had been humming along before the virus hit. But a slim majority of those polled said the US had done a poor job at handling the pandemic and that this should be a president's top priority.

On election night Trump scored important victories holding on to Ohio, Florida and Texas, the electoral map remaining largely unchanged. Similarly while the House looked to retain its Democratic majority Republi-cans sought to hold on to the Senate. As counting dragged into the following days, turning the tide in favor of the contender as mail-in voting was tabulated, the Trump campaign launched a legal offensive in states where his leads were shrinking while considering a recount in Wisconsin, which eventually landed in the Biden column.

In addition the president's rhetoric reached new levels when in an overnight speech Trump accused his opponents of fraud and trying to "steal the election" by allowing mailed in votes to be counted after election night, a regular occurrence in any election, vowing to take matters to the Supreme Court. Then, in a final desperate move, he went further: "We have claimed, for Electoral Vote purposes, the Commonwealth of Pennsyl-vania, the State of Georgia, and the State of North Carolina, each one of which has a BIG Trump lead," the incumbent later Tweeted from a parallel universe.

Biden in contrast stated he could see a clear path to the presidency, one still available to both at that point, but refrained from declaring victory, urging the country to come together all the while promising all votes would be counted. By then he was speaking with the authority of the person who had gathered the most presidential votes, over 72 million, in US history. "Nobody is going to take our democracy away from us," he said.

The Biden team, already readying its transition, said it had been anticipating lack of cooperation from the Trump camp, a sad turn of affairs four years after the outgoing Obama administration had made a point of ensuring a proper transition. But this could take some time if recounts are ordered in the handful of remaining battleground states. No matter the winner, he would inherit a divided country slammed by the covid-19 pandemic which has ravaged the economy.

In the midst of the political noise the US hit a new grim milestone: over 120,000 new covid-19 cases in a single day, as officials feared the consequences of electoral gatherings during weeks of campaigning. Failure by Democrats to capture the Senate would also impede a Biden presidency, one which would not have the strong congressional support it hoped for in the late stages of the campaign.

As he was waiting for the final stages to be played out, Biden took on a more presidential tone, bringing attention to the pandemic, and urging calm while the ballots were being counted. But observers outside the US may be more troubled than calm that Trump managed to collect 70 million votes, showing his firebrand type of populist politics wasn't about to go away and could make a comeback.

Biden was eventually declared a winner four days after the election, and faces an uphill battle uniting a country with divisions ranging from race relations rifts to rural-city cleavages.

UN GESTE DE BIENVENUE

Qui suis-je pour juger? Cette phrase du pape François sur les homosexuels en début de règne en avait surpris plus d'un et signalé le début d'un pontificat au libéralisme sûr de troubler les conservateurs du Vatican, dont un prédécesseur encore bien en vie. Depuis le pontife a multiplié les déclarations hors norme pour l'église, allant jusqu'à flirter avec la fin du célibat chez les prêtres.

Encore loin de préconiser le mariage gai, puisque cette union doit selon lui toujours se faire entre un homme et une femme, le pape affirmait que les homosexuels devaient être accueillis au sein de l'église catholique dans un documentaire présenté récemment lors d'un festival romain. « Les personnes homo- sexuelles ont le droit d’être en famille. Ce sont des enfants de Dieu, elles ont le droit à une famille, dit-il. Ce qu’il faut c’est une loi d’union civile, elles ont le droit à être couvertes légalement. J’ai défendu cela ».

Cette position suffit cependant pour l'opposer ouvertement au pape Benoit, qui deux ans avant son propre pontificat avait signé un document officiel de la Congrégation pour la doctrine de la foi s’opposant clairement à: « une reconnaissance jurdique des unions homosexuelles » car: « Reconnaître légalement les unions homosexuelles ou les assimiler au mariage, signifierait non seulement approuver un comportement déviant, et par conséquent en faire un modèle dans la société actuelle, mais aussi masquer des valeurs fondamentales qui appartiennent au patrimoine commun de l’humanité », avait soutenu ce dernier.

Ces positions divergentes rappellent que nous sommes toujours en territoire extraordinaire au sein de l'Eglise, qui en somme compte deux papes, alors que ces derniers abandonnent ordinairement le trône de St. Pierre à leur mort. Alors que les divisions persistent au sein de l'Eglise sur cette question ainsi que d'autres, le Pape François a en ses sept ans effectué plusieurs démarches qui pourraient avec le temps assurer la pérénnité de sa manière de voir le monde.

Ses nominations ont fait en sorte qu'il a sélectionné environ la moitié des membres qui forment le Collège des cardinaux, où une majorité de deux-tiers des membres de moins de 80 ans suffit pour élire un nouveau pontife. "Plus ça dure, plus il y aura de cardinaux partageant la vision du Pape François," expliquait au New York Times l'archévêque Jean-Claude Hollerich l'automne dernier alors qu'il devenait lui-même cardinal.

Autant dire qu'à l'âge de 84 ans le pontife argentin est en train de construire une église à son image, une église non seulement progressiste mais, pour rejoindre les brebis perdues, moderne, lui qui avant la pandémie ne se gênait pas de participer à des selfies, et qui depuis ses appartements envoie toujours des Tweets dans plusieurs langue du monde, y compris le Latin, quotidiennement. Il y signait récemment une phrase qui résume bien son approche au sein des différentes communautés du monde: "Qui adore Dieu aime ses enfants. Qui respecte Dieu, respecte les êtres humains."

TURNING THE PAGE

With the spread of the coronavirus a number of the protests rocking govern-ments around the world came to a halt this spring. While covid-19 has yet to disappear, some of these movements have slowly crept back into the spotlight, sometimes causing clashes and even shaking the foundations of some nations.

After Lebanon, Chile has now come to face its day of reckoning, as street clashes gave way to a constitutional referendum heralding the most sweeping changes in the country's history since the dark Pinochet regime. In fact the new constitution, which Chileans have agreed to start working on but now have to decide how to craft, will look to change the text introduced by the late dictator some forty years ago.

Few thought at first small protests against rising bus fares a year ago would bring citizens of the South American country down this path. Along the way other grievances were voiced, on everything from public services to inequality writ large, in a country which had become a darling of global investors but not without its social disparities. The referendum was approved by 78% of Chileans but the months ahead will not be entirely free of divisions.

“The next phase will consist of a struggle over the content of a new constitution,” political analyst Claudio Fuentes told Bloomberg, noting the government was far from being supportive of such an undertaking at first but now finds itself having to support the process. Street protests had for weeks rocked the country, causing massive transit and other disruptions in the nation of 18 million stretched out along the Pacific.

The pandemic has hardly been less tragic here, causing half a million cases and 14,000 deaths (much higher than Canada's 220,000 cases and 10,000 victims for a country with roughly half its population) stretching health services the public was already complaining about. Push back against lingering health restrictions due to the pandemic also galvanized new streets protests.

Eventually overwhelmed after initially sending troops to quell demonstrations before cho-osing to raise pensions and the minimum wage, President Sebastian Pinera eventually backed down and agreed to hold a plebiscite. “We all can democratically choose the ways to change or perfect our constitution, and also confront the challenges and oppor-tunities of the future,” he said.

The strong result sent thousands to the streets in celebrations this time, ending clashes that have damaged infrastructutres to the cost of billions of dollars. “This triumph belongs to the people, it’s thanks to everyone’s efforts that we are at this moment of celebration,” Daniel, 37, told Reuters. “What makes me happiest is the participation of the youth, young people wanting to make changes.”

The country has a history of critical referen-dums, one eventually ousting Pinochet. The vote galvanized Chileans, bringing 7.5 million to the polls in a country of 18 million. Change will come but not right away. Chileans said they wanted  a specially elected body of citizens to draft a charter, and a first version would not be ready before 2022.

Issues expected to be addressed vary from health care, education and pensions to recognising Chile’s Mapuche Indigenous population. “Until now, the constitution has divided us. Starting today, we must all work together so that the new constitution is the great framework of unity, stability and future,” Pinera said.

UNE TERREUR SANS TREVE

En pleine pandémie, le terrorisme ne connait pas de trêve. Alors que la France et l'Autriche se reconfinaient, elles furent la proie d'actes de terrorisme ciblant notamment des lieux de culte. Quelques jours après les dernières manifestations mondiales en hommage à un professeur parisien assassiné après avoir osé présenter les caricatures de Charlie Hebdo en classe, des attentats secouaient Nice, ville encore ébranlée par la tuerie du 14 juillet 2016. 

Presque en même temps un homme était arrêté alors qu'il essayait de s'en prendre au consulat français de Jedda. Certes la France est ciblée, elle qui a été mise en état d'alerte alors même qu'elle se reconfinait contre le virus, double menace, mais la solidarité des pays Occidentaux ne laisse aucun doute.

Voilà qui semblait mettre l'Occident en crise avec un monde musulman outré par le geste d'un simple enseignant, défendu par les grands dirigeants de ce monde. Alors que l'Occident pleurait Samuel Paty au nom de ses valeurs, de la laïcité et de la liberté d'expression, le monde musulman criait au scandale, des rassemblements importants faisant appel au boycott de produits français à travers le monde musulman du Bengladesh en Iran. 

La France se cognait déjà à un géant du monde musulman, une Turquie officiellement laïque mais devenue championne de l'islam sous l'actuelle présidence. Les causes de ces tensions sont diverses, des éclats au Haut Karabakh à la Libye en passant par la défense française de la position grecque dans la Méditerranée, où les voisins de la mer Egée en venaient presque aux coups à propos de l'exploitation des eaux de la Méditerranée orientale.

N'aidant pas à baisser les tensions, un Charlie Hebdo encore provocateur, mettant le président Erdogan à la une d'une façon sûre de lui déplaire, source d'une autre plainte officielle d'Ankara.

La crapuleuse attaque de la basilique Notre Dame à Nice avait laissé une de ses trois victimes pratiquement décapi-tée, la méthode également utilisée contre Paty quelques semaines plus tôt, un acte selon le premier ministre Jean Castex « aussi lâche que barbare qui endeuille le pays tout entier » qui engage une réflexion à travers l'Occident.

Le jour de l'attaque, les militants islamistes célébraient en ligne la "liberté d'action" du coupable et d'un autre individu ayant brandi une arme à Avignon, alors qu'un autre incident avait lieu à Lyon.   "Nous ne cèderons pas," sur les valeurs françaises, déclare le président Emmanuel Macron le jour des drames, dénonçant une attaque contre les catholiques. Pourtant quelques jours plus tard c'était à un prêtre orthodoxe d'être blessé par balle à la fermeture de son église.

A quelques jours de la Toussaint, les lieux de culte se voyaient tristement protégés par du personnel armé, par crainte de nouveaux attentats. Mais d'autres lieux de culte furent ciblés ailleurs, à Vienne cette fois, où quatre personnes furent tuées lors de l'attaque près d'une synagogue par des islamistes.

VOTING ROLLS IN

As Americans took to the polls, lining up for hours in early voting which has already seen some 30 million enter their choices, about 20% of the total 2016 turnout, Democratic challenger Joe Biden hung on to his lead in opinion polls as the incum-bent struggled to restart his campaign after contracting covid-19.

But while odds increasingly stacked up against Donald Trump following his administra-tion's failure to tackle the virus, which as of late has made the White House itself an epicenter of the outbreak, a great deal of uncertainty and anxiety loomed over this year's election.

It could be seen in the lines stretched around the block for advance voting in major urban centres, and felt in the tone of Americans talking about the days ahead, and beyond November 3rd. For one thing, polling had been, if anything, deceitful four years ago when they suggested America would be seeing its first female president take the oath of office.

And, barely out of Walter Reed hospital, Trump was jetting from event to event touting his recovery from the virus as a sign he was right to downplay its impact. In addition his suggestion supporters should  monitor voting stations the night of the election to prevent fraud also sent chills of possible intimidation at the polls. Most of all, some feared what would happen after the results finally rolled in. And when would that be?

While mail-in voting expected to reach record levels and the US postal service worried about its ability to handle it all, observers feared a questioning of results should they be delayed or suggest a change of presidency, possibly setting the stage for a protracted battle for the White House that, like the campaign itself, would reach new levels of toxicity. Perhaps there was reason to fear anything short of an outright and massive victory would usher further uncertainty in the already much battered republic.

Other nations, who had traditionally looked to America for leadership, feared as much, the northern neighbor not denying it may face uncertain days ahead itself if the giant next door struggled with the outcome of the vote.  “We’re certainly all hoping for a smooth transition or a clear result from the election, like many people are around the world. If it is less clear, there may be some disruptions and we need to be ready for any outcomes,” Trudeau said, as he made sure Canada streered away from weighing on the election next door.

But America's allies were certainly not hesitant to show they colours, at least unofficially. In global polls leading to the vote residents of European and Asian countries generally questioned the current leadership in the White House after months of troubles with the virus and years of friction on everything from NATO to trade ties.

One poll even suggested leaders Vladmir Putin and Xi Jinping - criticized himself for his handling of the coronavirus, treatment of minorities at home and heigthening of tensions in the South China Sea - were more trustworthy than Trump. Truly the US experiment of choosing such a disrupter to lead the most powerful nation on earth had taken its toll, and the American people could be forgiven if they didn't repeat their mistake.

Not only was the president spreading fears related to election night and its aftermath but on the coronavirus front as well, urging supporters not to fear the virus which had killed over a million worldwide and attending rallies shortly after his infection. Over three dozen  people tied to the White House had also tested positive, as did the chiefs of staff, spreading worries to the military leadership.

These clusters at the very top only reaffirmed concerns the country was failing in its battle against covid-19, a failure of leadership at a time the nation was being asked to decide on the occupants of the White House for the next four years. As a result, the US witnessed an unprecedented early surge of voting in an election which could draw the most electors. “It’s crazy,” said University of Florida political scientist Michael McDonald.

"This will be a high-turnout election.” But while some at home looked at these long early lines with teary eyes as a sign of democracy on the march, others abroad questioned why it was taking so long for voters to perform their electoral duty, especially in areas with large minorities.

ANOTHER OUSTER

Protest has rocked another former Soviet republic and this time the demonstrators didn't stop on the steps of the legislature. It was a reminder that, although they are easily confused, not all of the Stans are alike. Among the former Central Asian republics south west of the former Russian homeland, Kyrgyzstan has always fared a bit better, a bit freer, a bit less oppressive and allowing some rather heated political discourse.

But this discourse became outright chaotic when protesters condemning recent legisla-tive elections stormed parliament and freed, without firing a single shot, a former president imprisoned for corruption. They weren't just trying to emulate Belarus, which since recent presidential elections has seen thousands in the streets calling for the removal of Europe's so-called last dictator, but are in fact continuing a long domestic tradition of sometimes virulent street opposition.

Similar incidents occurred in 2012 when thousands marched the streets and tried to storm parliament over a venture at the Kumtor mine operated by Canada's Centerra Gold Inc, angering nationalists. Previous pro-tests in 2005 and 2010 turned violent and even toppled sitting presidents.

Nationalists have been angered by what they consider a sell-off of Kyrgyzstan to foreigners. This time one person was killed and hundreds hurt in clashes with authorities after what President Sooronbai Jeenbekov called "political forces" he said were trying to illegally seize power after storming the legislature, calling for new elections.

They were protesting results showing just four political parties out of 16 in contention would get seats, three of them with close ties to Jeenbekov. No seats would go to the opposition in a vote observers agreed involved irregularities and voter intimidation.

The country's Central Election Commission later "invalidated the election results", adding the poll would be rerun. Opposition politician Sadyr Japarov, who was freed and named prime minister, said he would propose a constitutional reform before holding presidential and parliamentary elections in a few months.

The opposition, which is often sympathetic to Russia - which has a large base in the country - seized control of the government. At first the president appealed for calm and, unlike Lukashenko, told security forces not to fire on protesters. But after weeks of growing tensions and with no sign protesters would back down Jeenbekov stepped down, saying he wanted to prevent bloodshed.

With three presidents ousted by such mass rallies, Kyrgyzstan is no Belarus and nothing like any of its much more undemocratic neighbors. Hardly a beacon of democracy, it is still considered to have "a dynamic political landscape" according to Human Rights Watch, which however adds  "shortcomings in judicial independence and law enforcement accountability erode Kyrgyzstan’s democra-tic progress."

Jeenbekov early in his mandate "appeared to seek more constructive engagement with civil society" the group added, and the country "strengthened its law against domestic violence, but impunity for this abuse persists." Previous popular movements led Kyrgyzstan to adopt a parliamentary form of government, but Freedom House points out "governing coalitions have proven unstable... and corruption remains pervasive."

The Social Democratic Party of Kyrgyzstan consolidated power "using the justice system to suppress political opponents and civil society critics," the groups adds. Japarov has now been handed the role of interim president ahead of elections he will not be allowed to run in. Paying close attention will be a Kremlin quite aware of support for Moscow in the country.

ENFIN UN GOUVERNEMENT

Avec ces dépenses presque illimitées et ces conférences de presse régulières pour faire l'état de la pandémie, peut-on imaginer un pays sans gouvernement, organe central pour distribuer fonds et prêts spéciaux pour aider les plus touchés? Pour mettre en oeuvre mesures d'urgence et politiques sanitaires annoncées en présence de spécialistes de la santé?

Pourtant le royaume belge vient tout juste de se doter d'un gouvernement après une absence remontant non au début de la pandémie mais au début de l'année 2019, l'année de l'innocence dominée par les manifestations sur le climat et le prognostic des diables rouges lors de l'Euro.

Evidemment on n'en était pas à la première expérience du genre, mais ce vide politique de plus de 500 jours ne battait pas seulement tous les records mais avait lieu en pleine urgence sanitaire mondiale. Puis fin septembre sept partis, pas un de moins, se rassemblaient enfin pour former une majorité gouvernante, comptant des libéraux, des écologistes, des socialistes et des chrétiens-démocrates, prêtant serment en compagnie du premier ministre libéral flamand Alexander De Croo, évitant un retour aux urnes.

Pour éviter un nouveau scrutin De Croo proposait davantage de coopération.  "Je ne pense pas que l’opposition soit si éloignée de nos objectifs. Je lance un appel : n’alimentons pas le conflit artificiellement, dit-il. La situation est déjà assez difficile et, ces dernières années, on a connu assez de conflits, je ne vois pas pourquoi il faudrait en ajouter. Ce que nous avons connu ces dernières années était vraiment excessif, tentons plutôt la coopération."

Le petit pays de 11 millions a enregistré plus de 200000 cas dont 10000 morts (soit plus qu'au Canada, qui a presque quatre fois sa population). En Belgique comme ailleurs on a constaté une recrudescence des cas, atteignant 3000 cas par jour (contre 2000 au Canada), soit plus élevé que plus tôt dans l'année.

Les premiers débats parlementaires cependant semblaient plus axés sur la fraude fiscale et l'âge de la retraite sur fond d'accusations d'enfantillage de politiciens presque soulagés de pouvoir enfin se défouler verbalement. Les parlementaires ne sont cependant pas allés jusqu'à faire couler un vote de confiance, qui est passé avec 87 voix pour, 54 contre et 7 abstentions. Ouf. 

«Nous vous accordons aujourd’hui notre confiance pour nourrir l’espoir », a déclaré le nouveau chef de groupe écolo Gilles Vanden Burre. Mais il n'y avait de toute évidence pas que des heureux: « Les partis qui ne veulent pas de ce gouvernement nous ont offert un spectacle lamentable d’obstruction parlementaire », s’est exclamée une parlementaire. Il faudra que cela suffise pour l'instant.

Mais on comprend mieux comment on a pu traverser le désert politique des 500 derniers jours. Reste à voir si on tiendra le coup d'ici les prochaines élections fédérales en 2024, une date qui, notamment en raison de la pandémie, semble bien lointaine. Cette dernière obligait les Belges à se reconfiner, avec couvre-feu et fermeture des restaurants  cet automne, alors que plus de 2000 personnes étaient hospitalisées par le virus.

L'OPPRESSION

Pendant que le monde a la tête ailleurs, la Chine tente-t-elle de s'en prendre à une autre minorité musulmane? A 12000 kilomètres du Xinjiang de la minorité opprimée des Ouighours, un vent nettement moins tolérant semble souffler entre les minarets.

La minorité musulmane des Utsuls de l'ile de Hainan semble plutôt inoffensive, elle qui dépasse à peine les 10000 membres. Pourtant depuis quelques temps Pékin resserre la vis, notamment en imposant des restrictions vestimentaires.

Le voile est désormais interdit au sein de cette minorité religieuse, ainsi que le port de tenues traditionnelles dans les bâtiments publics. Selon le journal hong kongais South China Morning Post, lui-même hautement surveillé dans une région de plus en plus sous l'emprise de la Chine continentale, des documents officiels permettent de croire à la mise en place progressive de mesures qui "rappellent celles déployées au début dans la province du Xinjiang" de la minorité Ouighoure, où des camps de "ré-éducation" enferment des milliers de musulmans dans des conditions difficiles.

Parmi ces mesures, la réduction de la taille de mosquées en phase de rénovation et l'interdiction de mots "arabisants" dans les commerces de la commu-nauté. Pourtant ces mesures ne semblent pas s'adresser à une autre communauté musul-mane de l'ile, bien plus importante, celle des Hui, la plus importante communauté musulmane en Chine.

Par ailleurs les Utsuls n'ont pas été soulevés par le vent de militantisme du Xinjiang qui selon Pékin justifie la ligne dure contre les Ouighours. Selon Katja Drinhausen de l'institut des études chinoises de Mercator, Pékin ne fait qu'étendre à cette commu-nauté la "politique du parti communiste chinois à l'égard des minorités sous Xi Jinping," une politique similaire "à celle déployée au niveau national envers toutes les minorités religieuses, comme en Mongolie intérieure ou dans la province de Gansu au Tibet, où vivent un grand nombre de musulmans."

Un retour en quelque sorte aux interdictions religieuses qui avaient détruite églises et autres lieux de cultes dans un pays au régime officiellement laïc, afin d'assurer l'unité nationale. Mais ceci comporte le risque de "radicaliser des communautés qui auront l'impression de ne plus avoir leur place dans la société chinoise, entrainant un risque accru de tensions sociales à plus long terme," explique Drinhausen à France24. Puis ces mesures ne sont pas sans risque pour les relations avec les pays musulmans de la région, de la Malaysie de l'Indonésie.


BACK TO THE STREETS

With a Fall coronavirus surge translating into a second global wave, there's been plenty to keep nations on edge these days. But even amid the doom and gloom of a return to pandemic related restrictions it's been hard to ignore the burning, stinging and choking reminder of the continuing challenge that is climate change.

Activists were back in the streets of world cities again this week to remind governments that the issue wasn't going away amid the pandemic. If anything, it is making global health worse. While the argument global warming will only make these sort of virus outbreaks more common has not managed to convince some, this year's weather phenomena have been hard to ignore, from wildfires in Australia to California, not to mention alarmingly warm temperatures in the Arctic.

Experts announced that as a result Arctic sea ice shrank to its second-lowest level on record. “It's been a crazy year up north, with sea ice at a near-record low, 100-degree (F) heat waves in Siberia and massive forest fires,” said Mark Serreze, director of the National Snow and Ice Data Center. “The year 2020 will stand as an exclamation  point on the downward trend in Arctic sea ice extent... We are headed toward a seasonally ice-free Arctic Ocean, and this year is another nail in the coffin.”

This could change the Arctic forever, allowing year-long use of the sea lanes up the Northwest Passage and tormenting a wildlife relying on the ice shelf. Heralding the worst year after 2012 in terms of summer ice was the Siberian heat wave this spring, leading to Arctic temperatures 14F to 18F higher than average.

These alarming reports, as California fires were blanketing West Coast cities from Los Angeles to Vancouver in heavy smoke, sent climate change protesters back to the streets of major capitals, concerned the heavy focus on covid-19 would push back prior environmental commitments. While governments in Europe and Canada tried to reassure the public they would continue focusing on the environment, there is no doubt the late summer surge of new infections has taken precedence as governments announced their fall agendas.

Still European Union president Still Ursula von der Leyen devoted a fair amount of time to climate change in this year's state of the union speech, setting a target to reduce emissions by at least 55% from 1990 levels by 2030, higher than the previous 40%. "There is no more urgent need for acceleration than when it comes to the future of our fragile planet," she said. "While much of the world's activity froze during lockdowns and shutdowns, the planet continued to get dangerously hotter," she added. "The 2030 target is ambitious, achievable, and beneficial."

In early September the European Environ-ment Agency reported that air pollution and heat waves worsened by climate change contribute to around 13% of all deaths in Europe. For the study year 2012 this translates into 630,000 deaths in the EU’s countries plus Britain attributable to environmental factors.

“These deaths are preventable and can be significantly reduced through efforts to improve environ-mental quality,” stated the agency. At the virtual United Nations General Assembly this year, Chinese leader Xi Jinping not only renewed his support for the Paris climate accord but vowed China would go carbon neutral by 2060, quite a feat, if accomplished, by the world's largest greenhouse gas polluter, accounting for a quarter of the planet's emissions.

Canada aimed at becoming carbon neutral in 2050, with plans to exceed 2030 goals. Prime Minister Trudeau warned of a "climate reckoning" if countries did not come together to act on the environment. But critics point out Canada's climate goals have seldom been achieved. Among leaders a growing con-cern that if covid didn't finish the job the climate would. Making matters worse was the fact that, upon reflection, observers found the shut downs of earlier this year had limited positive effects on the environment overall.

DES MANIFS DIFFÉRENTES

En matière de manifestation la Thailande avait vu plus grand que les manifs des dernières semaines, rassemblant quelques dizaines de milliers dans les rues pour faire appel à la démission du premier ministre et davantage de droits démocratiques.

Les mouvements massifs de chemises jaunes ou rouges ont à travers les années souvent envahi Bangkok, dégénérant parfois en émeute. Les marches des dernières semaines étaient plutôt paisibles à titre de comparaison, rassemblant surtout des jeunes munis de banderolles et de masques défilant sans fracas dans les rues de la métropole thaï.

Mais certains pouvaient y voir là pourtant une violence inouïe et inimaginable, contraire aux bonnes habitudes du pays des sourires. Souriaient-ils derrière leurs masques? Sans doute non, mais ce que leurs bouches pouvaient prononcer avait de quoi faire frémir l'importante strate de la population fidèle à la monarchie.

Car en fait tout le monde est fidèle, ou devrait l'être, à la royauté dans un pays où la vénérer et lui obéir, et surtout ne pas l'insulter de quelque façon, est enseigné religieusement à un jeune âge. Grandir autrement relèverait du sacrilège, punissable même, sévèrement, vues les lois toujours en vigueur sur le lèse majesté.

Le culte du monarque sautait aux yeux lors de la manifestation lorsque les participants traversaient une des nombreuses rues de la capitale ornées d'immenses portraits de sa majesté Maha Vajiralongkorn.

A la tête de cette fronde jadis impensable, la jeune Panusaya Sithijirawattanakul et ses appels osés et plutôt courageux, non à l'abandon, mais à la réforme; une mise à jour plutôt nécessaire de la monarchie, selon son manifeste: "pour la moderniser, pour l'adapter a notre société", cette dernière qui devait pourtant avancer au pas et au talon de son roi.

Les manifestants couraient donc un risque plutôt important en déversant ainsi sur la voie publique un sujet tabou. Evidemment Panusaya et ses plus proches collaborateurs risquent la prison, d'où la campagne internet #savePanusaya tentant de la protéger.

Les libertés en Thailande croulent sous l'oppression, signe Panusaya sur les médias sociaux, où elle fait appel à "la lutte pour notre avenir." Cette campagne divise davantage un pays déchiré depuis des années entre fidèles à la monarchie et supporters de l'ancien premier ministre Shinawatra.

La manifestation fin septembre rassemblait les plus importantes foules depuis la coup d'état qui installa la junte au pouvoir en 2014. Militaire devenu chef de gouvernement, Prayut Chan-O-Cha fut par la suite élu lors d'un scrutin hautement contesté. Les manifestants en ont profité pour faire poser une plaque déclarant: "Ce pays appartient au peuple." Ces mouvements gagneront-ils de l'ampleur?

"Arriveront-ils à rallier les classes populaires? Cette manifestation est un test", estime Christine Cabasset, chercheuse pour l'Institut de recherche sur l'Asie du Sud-Est contemporaine. L'accent sur la royauté pourrait faire réflechir, le mouvement exigeant non seulement la non ingérence du roi sur la scène politique mais l'abrogation de la loi sur le lèse majesté ainsi que la redistribution des biens de la couronne.

Le souverain actuel est, depuis avoir grimpé sur le trône suite à la mort de son pére adulé Bhumibol en 2016, allé dans le sens inverse, renforcant davantage les déjà considérables pouvoirs de la monarchie. Des excès qui ont sans doute inspiré les manifestations actuelles.

NOT AMUSED

L'année n'a pas été de tout repos pour Sa Majesté. Après une déchirure familiale au sein de la monarchie britannique, envoyant le prince Harry et sa femme en Amérique du nord, une possible fissuration géogra-phique cette fois, la Barbade annonçant son intention d'abandonner la reine comme chef d'état.

Il ne s'agit pas de la première fois. Il y a cinq ans de pareils projets avaient été annoncés par le premier ministre, sans succès. Cette fois il faudra au chef de gouvernement Mia Mottley réunir une nette majorité représentant au moins deux tiers des sièges au parlement pour mener à bien un tel changement constitutionnel.

Mais autant noter que son parti travailliste contrôle les deux chambres du parlement. Voilà une décision qui pourrait en inspirer d'autres dans la région. Car la couronne compte bien plus d'une demi douzaine d'iles dans les Antilles, des Bermudes aux Iles Caïmans, en passant par une Jamaïque qui avait déjà affiché ses couleurs républicaines.

Cet été un sondage révélait que plus de la moitié de la population n'aurait aucune difficulté à mettre fin au règne d'Elizabeth II sur l'île du reggae. Il y a quatre ans le gouverneur général Patrick Allen avait même eu la témérité de proposer une modification à la constitution, à la manière de la Barbade, qui mettrait fin à son propre poste en l'occurrence.

Pendant les années 70 déjà l'idée de la république faisait des vagues sur cette île au sud de Cuba de près de 3 millions, soit dix fois plus importante que la Barbade. Cette dernière n'entendait pas faire perdurer les cérémonies, fixant son objectif républicain pour le mois de novembre 2021, à temps pour le 55e anniversaire de son indépendance.

Et tout comme en Jamaïque, c'est le représentant de la reine au pays, rien de moins, qui annonçait le changement prochain, lors du discours du trône ironiquement. "Ayant obtenu son indépen-dance il y a plus d'un demi-siècle, notre pays ne peut nourrir aucun doute sur ses capacités à s'autogérer,  affirmait Sandra Mason en septembre. L'heure est venue de faire un véritable adieu à notre passé colonial. Les Barbadiens veulent un chef d'état barbadien".

Abandonner la monarchie ou non? Cette question a été posée de l'Australie au Canada en passant par l'ile Maurice, le dernier pays à abandonner la couronne britannique, en 1992.

Alors que le débat ne fait pas rage dans ces pays occidentaux il faut dire que les gestes des deux derniers gouverneur généraux ont créé un certains remous à Rideau Hall qui a de quoi faire sourire les républicains du grand nord. Même en Angleterre certains se demandent si la monarchie survivra à la fin du régne actuel. d'Elizabeth II.

ALL FEAR, FALL IS HERE

The boys of Summer haven't come out to play this year in Ottawa. Instead, as a troubled year moved into September, a drive-thru covid testing tent was raised in the parking lot of the capital's quiet baseball stadium, as health authorities gathered their weapons to continue waging war against the pandemic.

As Summer gave way to Fall, the resurgence of covid-19 cases across the world has raised the spectre of a dreaded second wave coinciding with the beginning of the flu season. Israel returned under lockdown, Britain limited gatherings to six people and British Columbia, Ontario and other Canadian provinces rolled back some reopening measures while introducing penalty fines.

And the prospect of an imminent vaccine dimmed as the World Health Organi-zation stated one should not be expected before next summer while one drug company temporarily halted its trials after a patient became ill. Nothing to lay to rest parental fears as millions of school children returned to in person studies, resulting in new cases of infection across North America. In some areas 25% of parents, when given the choice, preferred keeping their children at home for virtual courses this Fall.

In Canada, a third of working mothers said they even considered quitting their jobs to assist their kids with virtual learning, which wasn't taking place without technical issues. Further south, sparking concerns of new outbreaks, a US going back to school and in the throes of a bitter electoral campaign which has gathered crowds has seen a new uptick in cases. The restart of NFL football even allowed up to 17,000 fans to pack into some stadiums. 

Businesses mean-while dreaded the return of the cold season, seeking to extend patio season as long as they could knowing the limited capacity they would have indoors as the weather cooled. Stores and restaurants near still largely empty office towers in some downtown areas were already suffering from diminished visits, many smaller businesses left unable to avoid closing for good.

The Canadian prime minister encouraged citizens to keep implementing health and safety measures to keep the pandemic under control and allow the economy to pick up again. A quarter million jobs were created in the month of August, but employment is still over a million jobs lower than it was in March. "The last thing that anyone wants is to have to once again shut down the economy and suspend our lives," Trudeau said amid concerns of rising cases across the country, including in smaller provinces where no new cases had been reported for weeks.

Meanwhile authorities were clamping down on the increasing amount of protests by citizens wary of covid regulations, drawing thousands at one German rally. Quebec said it would now impose fines on people not wearing masks indoors, where they are mandatory, in order to target the minority not respecting rules amid a surge of cases in the province. Airlines have also been cracking down, WestJet fining two passengers $1000 for not wearing a mask and cancelling one flight altogether after parents refused requests to ensure their child wore a mask onboard. Are the numbers really that bad?

By some accounts, they are up in part as a result of higher testing capacities across the world. The Ottawa drive thru clinic, by appointment only, lowers on site wait times down to 15 minutes. But another reality can be seen a few kilometres away, where lines of parents accompanied by children fill a soccer pitch, some waiting 5 hours for a test. While infection numbers are rising again this isn't necessary translating into the devastating mortality rate seen earlier this year, as in many cases younger age groups are recording most new cases, and not so much elders in care homes. But this isn't reassuring many as Winter draws near.

LE RETOUR DES MANIFS

Loin des manifs historiques en Biélorussie, ou encore de celles de l'est russe qui narguent Vladimir Poutine et font la manchette, des foules réunies dans la capitale bulgare non seulement depuis des mois mais en fait des années.

Encore et toujours, une condamnation du régime qui a hérité des pires traditions de l'ancien bloc soviétique, corruption et abus de pouvoir, mais dont les plus récentes incarnations ont donné lieu à des heurts avec les forces de l'ordre.

Début septembre une vingtaine sont blessés lors d'éclats à Sofia sur fond d'appels à la démission du premier ministre Boïko Borissov, dont certains reprochent les pratiques plus ou moins mafieuses.

Le gouvernement refuse alors de poursuivre les négociations sur son éventuelle démission, dénon-çant des actes "de criminels" dans la rue. Ces mouvements de foules relancés suite à l'allègement des restrictions propres à la pandémie n'ont que poursuivi les condamna-tions d'un régime de longue date.

Car si la ré-élection de Borissov avait été accueillie avec un certain soulagement à l'Ouest il y a trois ans c'était notamment parce qu'elle empêchait un candidat de gauche pro-russe de pencher la balance davantage en faveur de Moscou, dont l'influence redevenait néfaste dans la région.

En revanche le statu quo électoral ne faisait que reporter jusqu'à plus tard les plaintes éternelles contre la corruption aux plus hautes instances, tradition fâcheuses de l'ancien bloc soviétique ironiquement.

Ce genre de manifestation anti-corruption avait effectivement évincé Borrisov une première fois en 2013, lui qui était au pouvoir en tant que chef du gouvernement presque conti-nuellement depuis 2009. Tentant de calmer le jeu face aux plus récentes manifes-tations, Borissov a proposé un projet de nouvelle consti-tution, initiative qui ne parvient pas à faire dérougir la rue.

Il faut dire que Borrissov, dont on a fait circuler une photo dormant dans sa chambre entouré de barres en or, des liasses d'euros et d'une arme, avait déjà tenté le coup en mars, avant que n'éclate la pandémie.

"Jusqu'à présent le premier ministre n'a répondu à aucune des questions posées par les manifestants, qu'il s'agisse de l'influence des oligarques, de savoir qui dirige réellement ce gouvernement, et jusqu'à ce qu'on réponde à ces questions, les manifes-tations ne s'arrêteront pas", prédit Hristo Panchugov, professeur en sciences politiques.

Entre temps l'opposition multiplie ses appels à la tenue d'élections anticipées et aux réformes du système judiciaire.

POISONED AGAIN

By now you have probably heard about Novichok. Perhaps you shouldn't have. Nerve agents shouldn’t be household names, especially military-grade agents banned under the 1997 Chemical Weapons Convention. Novi-chok practically became one two years ago when a former Russian military officer living in the U.K. and his daughter barely survived exposure to the agent.

Another young woman wasn't so lucky and later died after brief exposure to the agent in what officials believe was a perfume bottle. Now Novichok has been identified by European officials investigating the sudden illness of often targeted Russian opposition figure Alexei Navalny, giving an international dimension to the incident and confirming what many knew about the dark Kremlin practices under the leader-ship of a former KGB agent. 

Just last year Navalny had been poisoned under suspicious circumstances when he was, not for the first time, placed under custody. He barely survived the incident. A year later this latest brush with death by a nerve agent five to ten times as deadly as the dreaded sarin and VX has sparked international condemnation, and for the Kremlin conveniently removed from the country a person who has grown to become Putin's staunchest opponent.

He will survive the encounter, German medical profes-sionals confirmed, but with probable long term effects to his health, both physical and mental. "These chemicals were developed and investigated by the former Soviet Union, and from what we know in the public domain...Russia seems to have had more interest in this than anyone else," toxicology professor Alastair Hay told Euronews.

"Novichoks, like any nerve agents, can be administered by a variety of routes. You can swallow it, you can breathe it in, it can enter through your eyeballs, or through your skin, and they're toxic by any means of administration." While two years ago Russian agents may have hoped to get away with the attack on the Skripals owing to the difficulty detecting Novichok, by now the nerve agent is much better known.

"You need pretty sophisticated equipment to detect them because they're potent in very small concentrations, so this means their concentration in the blood is very low. So the ability of most laboratories to find these is limited," Hay added, suspecting the doses used against both the Skripals and Navalny were meant to kill, since a tiny dose is usually necessary to cause death.

Years later, the Skripals haven't entirely recovered from their brief and nearly fatal encounter with the agent. But Russia is hardly alone targeting enemies of the regime with such means. A year before the attack against the Skripals North Korean leader Kim Jong-Un's brother in law Kim Jong-Nam was killed after a VX attack at an airport in Malaysia.

The same year another opposition leader, Vladimir Kara-Murza, a vocal critic of Putin's campaign to silence dissidents, fell into a coma after becoming ill from poisoning, the second time he has suffered this way. Doctors could find no other explanation than poisoning, a method used before, often with deadly effect, against opponents of Putin's regime.

 One of the most notorious cases of poisoning also took place on British soil when former Russian agent Alexander Litvinenko died after being exposed to another deadly agent, Polonium traced to the Russian regime. World capitals condemned Navalny's poisoning. After the Skripal attack the U.K. had responded  by expelling 23 Russian diplomats.

As countries weighed how to react this time, among them a Germany torn after years of seeking a balanced approach with Moscow, the UN called for a formal investigation on Navalny's incident, as he was slowly recovering from the exposure. Navalny has been urging Russian electors to vote for candidates best placed to defeat ruling party candidates in this week's local election, considered a dry run for next year's parliamentary vote.

"The federal centre isn't eager to see an appearance of cracks in the top down power mechanism," stated think tank Europe Elects, noting the vote would not be free of fraud.


SOS ALLIANCE

Autant dire que de toute évidence ce n'est pas toujours la Pax Atlantica qui règne au sein de l'OTAN. Depuis ses débuts, puis avec son agrandissement, des membres de l'alliance se sont parfois accrochés sur des dossiers qui les tiennent à coeur.

L'organisation tente ainsi, ironiquement, d'assurer la paix au sein de son giron, les deux pays en question n'en étant pas à leur première bisbille. Ankara et Athènes, qui se séparent l'ile divisée de Chypre, se sont souvent échangés des mots peu cordiaux à propos des eaux méditerranéennes.

Depuis la division de Chypre on a plusieurs fois frôlé la guerre, notamment en 1987 lorsque des bâtiments militaires furent mobilisés alors qu'une dispute battait son plein à propos de l'exploitation de la mer Egée par une compagnie canadienne. Une autre crise retentit dans la même région dix ans plus tard.

Depuis quelques semaines, ce sont les eaux de zones riches en gaz naturel entre Chypre et la Crète qui font grimper les tensions entre les voisins européens alors que la Turquie annonçait le prolongement de ses exercices militaires dans la région.

L’état-major de l’armée grecque est déjà sur les nerfs après la collision d'un bâtiment turc avec un de ses navires, accusant par ailleurs des avions de chasse turcs de "provocation" après s'être approchés d’Athènes alors que des appareils hellènes accompagnaient un bombardier américain dans le cadre d’un exercice, les trois pays étant pourtant membres de l'organisation Atlantique nord.

L'intervention d'un autre membre de l'alliance, la France, qui a dépêché en août deux navires en soutien à la Grèce, n'a rien fait pour baisser le ton à Ankara, qui rêve d’établir une souveraineté turque dans cette partie de la Méditerranée. Certains experts craignent même un véritable éclatement de l'OTAN si les deux rivaux en viennent aux coups, accidentellement ou non, chose qui serait sûr de plaire aux ennemis russes de l'alliance.

Depuis un certain temps  les rapports entre ces voisins sont déjà mis à l'épreuve par le dossier des migrants, au nombre de plusieurs millions dans les camps de Turquie, qui voient la Grèce comme une porte d'entrée à l'Union européenne. Accusant Ankara de menacer les frontières de l'Europe, la Grèce se dit prête à déployer l'ensemble de son arsenal politique et diplomatique, mais non sans gonfler ses rangs militaires.

"L'heure est venue de renforcer nos forces armées, déclara le premier ministre Kyriakos Mitsotakis récemment en annonçant l'achat de 18 chasseurs Rafale français ainsi que quatre frégates, il s'agit d'un programme important qui formera un bouclier national." Le président turc Recep Erdogan entre temps lance aux pays qui se sont rangés aux côtés de la Grèce, notamment la France: "ne cherchez pas de querelle au peuple turc."

Paris et une demi douzaine d'autres capitales menacent Ankara de sanctions si elle ne baisse pas le ton. A l'origine de la crise, la parution il y a un an d'une carte illustrant les ambitions territoriales turques en mer Egée et à l'est de la Crète, une création qui a aussitôt alarmé l'Attique. Suivit le voyage d'un navire d'exploration turc qui n'a qu'aggravé l'environnement, Athènes dénonçant d'«illégales» ces recherches d’hydrocarbures dans ses eaux.

Ankara poursuit-elle ainsi sur les vagues le genre de politique interventionniste qu'elle étend de Syrie en Libye sur la terre ferme? Le retour du navire turc a quelque peu calmé les tensions cette fin de semaine, mais les ambitions d'Ankara restent intactes, même si Erdogan se dit ouvert au dialogue "constructif".

NET STRAINS

Sure it may have occasionally slowed and raised your heart rate at times, but overall the internet hasn't crashed and burned as people turned online since the beginning of the pandemic.

There were a few temporary network outages for companies here and there but the network of all things generally managed to keep humming along despite fears of major strains.

Amazon became a trillion dollar company and Canada's Shopify skyrocketed, giving the US behemoth a good run for its money. Imagine if the internet hadn't done so well. After all usage is way up, Verizon reporting 41% of video usage on its network, VPN usage up 65% and a tenfold increase in collaboration tool usage one month into the pandemic, before the realization covid would be here to stay for awhile, thus prompting those who had been waiting in the wings to order the tech gizmos they needed to keep in touch, and if they had them, order more.

According to some figures there was a 105% spike in online activity at home between 9:00 a.m. and 6:00 p.m. by the end of March compared to earlier in the year. Internet providers have had to scramble but generally managed the adjustments to keep outages at a minimum.

Besides there may have been a Seinfeldian level of readiness by the major players: The ability to deal with the heightened traffic of Mother's Day, now the mother of all gold standards in readiness according to former FCC chairman Tom Wheeler.

"In the days of analog telephone service, the network was designed with enough capacity to handle the surge in calls that happened on Mother’s Day and other holidays. If the capacity wasn’t there during times of peak demand, the call wouldn’t go through," he writes. "The result was to build capacity in excess of normal demand. Between such special events that capacity sat idle. For residential internet service, the equivalent of Mother’s Day has been Netflix and other online video services."

Sure there have been some visible strains, by April a  number of cities had seen internet speeds decline, but the networks still managed it all relatively well. Imagine if they hadn't and the internet had broken down. No online movies, shopping or tele-working, banking or video-conferencing with your doctor, at least depending who your provider is.

But people may have seen a glimpse of what could happen when popular videoconferencing service Zoom went down for hours as schools restarted in the United States. This could be a sign of things to come says Wheeler. "As more people come to rely on the internet, and as more devices come online — the strength of the blended fabric that makes the internet will be stress tested."

Besides, he notes, there have already been some failings. Too many people are still not on the internet, a utility which has become essential, if it wasn't already before, with the pandemic, moving a number of services, including those of governments, online. How else are you receiving your covid test results?

And not only is the internet essential, broadband service is as well, which he adds will have to be "recognized for what it is: a critical two-way connection that can no longer be considered a luxury." A massive investment in broadband is therefore required, experts agree, and in the mean time, the gap grows between the online have and have nots, the latter notably being in rural and Native communities.

"One in 10 Canadian households still have no internet at home, relying on mobile, work, school and libraries for basic connectivity. Which raises the question: who's being left out of the new online normal?" asks OpenMedia digital rights campaigner Erin Knight. "Unsurprisingly, it's disproportionately people living in rural and remote areas, low income families, and Indigenous people."

And for those among them who have it, it's slow. Not the best condition for videoconferencing, some-thing increasingly encouraged when dealing with a doctor during this pandemic. As schools restart with a number of parents choosing to keep kids at home this fall, this is becoming a major issue.

"A large majority of teachers polled in a recent Canadian Federation of Teachers' report were concerned that the move to online schooling was worsening educational inequality during the pandemic, with 74 per cent seeing negative outcomes for Indigenous students and nearly 88.8 per cent seeing negative outcomes for students living in poverty," Knight adds. "If a national crisis can't convince the government to kickstart action to meet its promises on national broadband, it's unclear what can."


PAS CONVENTIONNEL

Pas de rassemblements monstres et colorés ou de pluie de ballons cette année aux conventions américai-nes, à deux mois du rendez-vous présidentiel aux urnes. Encore faut-il définir le terme urne en ces jours de pandémie puisque de nombreux Américains pourraient avoir recours au système postal pour exercer leur droit de vote, et ce dernier est au coeur d'un débat plutôt féroce entre les partis engagés.

La maison blanche a rejeté un projet de loi de financement d'urgence pour soutenir les services postaux, estimant qu'il irait notamment à faciliter un vote par courrier qu'elle juge facile à falsifier, alors que pour plusieurs observateurs non seulement cette méthode est-elle plutôt sûre mais elle sera dans plusieurs cas la manière préférable d'apposer son "A voté" si le pays est aux prises avec une seconde vague de covid foudroyante dans le pays où le virus a causé le plus d'infections.

Evidemment l'expérience de l'élection du nouveau chef conservateur au Canada, où les résultats se sont fait attendre en raison de problèmes techniques, et celle de la primaire new yorkaise plus tôt, donnaient matière à réflexion.

Certains experts craignent que le système postal ne soit pas en mesure de traiter la forte demande cette année aux Etats-Unis, aboutissant à des votes perdus, retardés, et un résultat matière à contestation; un appel en justice peut-être même comme celui de 2000 mais à la grandeur du pays. Le premier jour de la convention républicaine, Trump prédisait déjà une élection contestée devant les tribunaux tout en condamnant le vote par courrier, affirmant que plusieurs électeurs avaient reçu les formulaires sans en faire la demande et accusant ses rivaux de préparer "une arnaque postale".

Ne mâchant plus ses mots, son prédécesseur proposa une solution: le vote anticipé. Obama et sa femme Michelle furent parmi les orateurs lors de la convention démocrate, cette dernière déclarant haut et fort: "Donald Trump est le mauvais président pour notre pays. Il est clairement dépassé (par le covid) et n'est pas à la hauteur."

Le covid a d'ailleurs été plutôt ignoré par la convention rivale, malgré les 6 millions de victimes américaines dont plus de 185000 morts. Trump a accusé son rival Joe Binden et les siens de "se servir du covid pour voler l'élection" et a été plutôt flou sur la question de reconnaitre le vote en cas de défaite.

Figuraient aussi parmi les orateurs de la convention démocrate quelques républi-cains désillusionnés, rejoi-gnant le camp opposé au sprint final de cette longue course qui franchira les haies des débats présidentiels cet automne. Trump n'a pas pu s'empêcher de suggérer que le vote pourrait être reporté en raison de la pandémie, idée rejetée d'un côté comme de l'autre qu'il n'a d'ailleurs pas le pouvoir de concrétiser.

Il a ensuite proposé à ses électeurs de voter une fois par la poste une autre en personne, pour tester le système... Entre temps Biden et son colistier Kamala Harris jouissent d'une nette avance dans les sondages (NDLR incorrects en 2016) alors que 75% des Américains estiment que leur pays vogue dans la mauvaise direction.

Mais certains experts redoutent un drôle de phénomène le soir du vote: une victoire Trump... en attendant que soient enregistrés plusieurs votes par courrier - qui auraient plutôt tendance à venir des rangs démocrates - le tout aboutissant quelques jours plus tard à un renversement des résultats; un scénario sûr d'être contesté.

A FENCE BETWEEN US

On Sept. 11 and in the following tense-filled days, there was renewed scrutiny at the US-Canadian border, with national guardsmen posted on the U.S. side checking people leaving their country, but the border remained open. During this pandemic there have been new restrictions, but essential workers still have the ability to come and go across the 49th parallel.

Through the worst of times the North American neighbors have managed to keep the traffic flowing both ways, slowed to a trickle now, but never entirely shut down. Needless is it to say that along the world's longest undefended border there is no wall, which makes the erection of a fence along a small section of the 8,800km stretch quite the oddity.

A few kilometres from the Peace Arch of the Washington-British Columbia border inscribed with the words "may these gates never be closed" US border agents are erecting a two and half kilometre fence between Abbostford B.C. and the Pacific ocean. “This project addresses binational safety concerns related to a vulnerable section of the border located between Boundary Road in the U.S. and Zero Avenue in Canada,” stated the U.S. Customs and Border Protection.

“This barrier is designed to prevent vehicles from either accidentally, or purposefully, crossing the boundary and endangering citizens in both countries.” Erected on the U.S. side of the border, in part to deter smuggling, it seemed like a natural extension of the fear of the outside under the current US administration. "If anyone should be putting up a wall it is the Canadian government," observed one US immigration lawyer.

Indeed the fence may as well have come with the silent blessing of the Canadian side. Since the covid outbreak Canadians have rather enthusiastically embraced restrictions at the border, which would normally see 300,000 movements a day. Six months into the pandemic polls in Canada overwhelmingly favour the current shut down to non-essential travel, largely owing to the relatively uncontrolled spread of the virus in the United States.

While Canada has seen a recent rise in cases owing to eased restrictions, it remains a fraction of America's 40,000 new cases and 1,000 deaths every day. This has even created rather unCanadian incidents of shaming drivers travelling north with U.S. plates. Even when the suspected 'American' is Canadian.

A Huntsville, Ont. man filed a complaint after two people told him to "go home" at a gas station after spotting the Florida plates on his car. A number of Americans have however been fined for attempting to vacation in Canada, not considered an essential activity in these pandemic times. Not only are the largely symbiotic neighbors divided for the foreseeable future, a number of regions of Canada remain inaccessible to Canadians themselves.

The Atlantic provinces have created a bubble amongst themselves to permit travel between New Brunswick, Newfoundland, PEI and Nova Scotia, without the need for quarantine, but this was still necessary for residents coming from outside the bubble. When they were allowed in at all.

There have been some reports of tensions involving locals and people with out of province plates there as well as in British Columbia, where at one point Premier Horgan suggested visitors travel by bus or bike. BC has also been a transit point for Alaskans connecting from the lower 48 states, though some visitors have used this as a loophole to enter Canada for tourism.

Let's be clear, said deputy PM Chrystia Freeland, we welcome our southern neighbors, in ordinary times. "But now is not the time to visit." For now Ottawa has yet again extended the border's closure, until the end of the month at least.

HANGING ON

There's good reason why Alexander Lukashenko is widely regarded as Europe's last dictator. When protesters took to the streets to condemn the outcome of this month's dubious elections, he sent his police force to crush the movement, killing at least one in the process.

In the days leading to the presidential vote, which returned him to power for a fifth time and was widely condemned as rigged, the state apparatus rounded up opposition figures or drove them away, leaving little to stand between the 65 year old and continuing rule.

Undeterred, opposition sup-porters rallied behind Svetlana Tikhanovskaya, a school teacher and wife of a critic and blogger who had been among those incar-cerated.

As reports of the crackdown came in, along with electoral results giving Lukashenko 80% of the vote, figures unverified by international observers, she broke down, shocked by the degree of violence employed by government forces.

This level of violence however suggests Tikhanovskaya's vow to hold free and fair elections had galvanized the citizens of this country of 9.5 million on the fringes of Europe. But her fighting will have to be done from abroad as Tikhanovskaya soon after fled Belarus for nearby Lithuania "for the sake of her children."

She said she made the difficult decision after being detained for registering a complaint about the election, which she claims, and many others agree, was rigged. To some the move only bolstered Lukashenko's claim opposition suppor-ters are "sheep" controlled from abroad. But there were plenty of anti-government supporters, a growing and energized number, still willing to defy authorities no matter the risks in Belarus.

Scores of electors had lined up to vote on election day after a large number had turned up in anticipatory polls, and in the rare polling stations of Minsk which had been monitored by observers the 37-year-old scored over 70% of the vote. Belarus' neighbors reacted quite differently to the published results, Russia's Putin, who has not always been on good terms with Lukashenko, congratu-lating him while Poland called for an emergency meeting of the Eurpean Union to deal with the crisis on its Eastern border.

The EU soon warned it would impose sanctions to condemn the post-electoral violence by security forces. For his part Putin has a right to be concerned by popular protests nearby as they seem to have gripped his own country as well. In the far East of the massive land demonstrators have also been gathered for weeks to support a popular local governor arrested on suspicion of murder and jailed in Moscow.

Protesters not only in his region six thousands kilometres away from the capital but across the country rallied to support him, claiming the charges are fabricated, leading to a number of arrests nationwide. They demanded he be tried locally and condemned the selection of an outsider for taking his place, saying it showed Moscow paid little heed to regional will. This has represented the strongest challenge to Putin's rule in recent months.

It was no surprise therefore that Luka-shenko turned to him, despite recent efforts to keep his distances from Moscow, for support as protests grew in the days following the election. Demonstrators were no longer scared to call for new elections and the end of the regime which succeeded the Soviet one, largely mimicking it. Workers, who launched disruptive strikes, and even some security troops soon joined the protests as did a soccer star who refused to play under the current regime.

Tikhanovskaya said she was willing to take over as calls grew for new elections, despite her lack of political experience. As a first sign of concession in the face of growing dissent, Lukashenko hinted he may hold a new vote and accept its result, but only  after constitutional reforms, a suggestion panned by critics holding their ground and maintaining the standoff.

For now, the strongman was willing to dig in, taunting workers they would have to kill him to remove him, and face the music. By the end of the week authorities had opened criminal probes on opposition members in light of the protests.

PRÈS DE CHEZ VOUS

En cette saison estivale un peu partout ces mêmes scènes plutôt étonnantes, des terrasses vides de Mykonos à Venise malgré les timides reprises du tourisme. Apeurés par l’étranger ou bloqués par les restrictions sanitaires, les vacanciers ont référé rester près de chez eux. Et c’est là qu’on a souvent retrouvé les foules.

Sur la route de campagne qui mène à la plage ontarienne de Sandbanks entre Montréal et Toronto, des queues interminables pour retrouver un peu de sable fin. Sur la route centrale de Percé, un embouteillage digne d'une grande ville dans la rue autant que sur le trottoir. Il y a du bon comme du mauvais. La Gaspésie s’attend en fin de saison à connaître une année record, dépassant largement les 800000 visites annuelles de la grosse saison. Mais avec cet afflux, notamment pendant les vacances de la construction, des scènes  désolantes de détritus près de tentes de "camping sauvage" sur les nombreuses plages de la région.

Les élus locaux ont fait appel à la province dans ce bout de fin du monde où trop peu de patrouilleurs circulent dans un vaste territoire. Les vacances de la construction une fois terminées les commerces n'étaient pas moins bondés, de longues lignes accueillant les clients à l'extérieur des restaurants et des cafés à l'heure de manger.

Au moins l'économie aura reçu une petite dose de santé en attendant le vaccin. Même au centre de cette région relativement affairée, certaines zones ordinairement oubliées ont vécu un certain rebond des affaires. Au cœur des montagnes au centre de la Gaspésie le tourisme représente l’espoir d’une reprise et de la survie de zones abandonnées par l'industrie minière.

À Murdochville, à moins d’une heure de Gaspé, le silence reste celui qui est en place depuis la fermeture de la mine de cuivre il y a vingt ans et des usines connexes. La région tente de se recycler en destination de plein air, avec ses pistes de ski au bout de la 5e rue et de la pêche au saumon au long de la route 198 reliant la côte nord de la Gaspésie à Gaspé.

Abandonnée par l'industrie qui fut sa raison d'être, cette communauté qui abritait dans le passé 5000 personnes - notamment à l'époque des grèves auxquelles participait un certain Michel Chartrand - mais qui n'en compte à peine 800 de nos jours, a refusé les appels au démantèlement et tenté de survivre avec son centre d'appel de l'assurance automobile et l'industrie reliée à la couronne d'éoliennes qui surplombe les montagnes environnantes couvertes de sapins.

Au centre d'inter-prétation de la mine, l'industrie du passé, un immense camion minier, est representée à côté de celle du futur, une immense lame d'éolienne, dans la région du pays qui compte la plus haute éole au monde. Rien ne se fait a moitié. Mais malgré les apparences de ville fantôme, la dernière succursale bancaire ayant plié bagage l'an dernier et la plupart des immeubles commerciaux de la rue principale ayant les fenêtres couvertes par des photos d’époque, la communauté n'a pas été oubliée par ce regain du tourisme.

Au coin de la rue Wilfrid Doucet et la 3ème, Réjean accueille les clients dans le salon de son duplex, transformé en petit café musée de la mine, avec ses photos au mur et quelques objets reliés à l'industrie disparue. L'année a été particulièrement bonne en raison des restrictions dit-il: "Les gens ne peuvent pas aller au Nouveau-Brunswick ou aux Etats-Unis, alors ils viennent ici (en Gaspésie)".

Quelques rues plus loin un homme installe sa roulotte chez un ami. Cela fait quelques années qu'il passe l'été ici et il cherche dorénavant un lopin de terre à acheter. Ca il y en a à vendre, note Réjean, mais alors que terrains et maisons sont bon marché attention aux taxes, chères en raison de la chute de la population. Un potentiel tout de même, même dans cette petite communauté qu'on avait voté d'abandonner dans le passé.

FAMILIAR EVENTS

After months of growing combined political and security crises soldiers in Mali took a page from a dog eared instruction manual  and arrested both the president and prime minister in the latest coup to shake the Western African country. President Ibrahim Boubacar Keïta, who soon after resigned, and Prime Minister Boubou Cissé were arrested shortly after gunfire was reported at a military installation near the capital, Bamako.

The Kati camp at the source of the outburst had also been the site of a mutiny eight years ago by soldiers angry at the inability of top commanders to stop jihadists and Tuareg rebels taking control of northern Mali. Ironically, filling the security void, the coup at the time enabled insurgents to capture large sections of northern Mali.

Experts fear the current instability will only further embodlen the insurgency. The country has welcomed multinational troops for years to try to rein in large swathes of its territory preyed upon by Islamic fighters. Last month another French soldier was killed in these security operations, which have drawn soldiers from across Africa but also Europe and North America.

As the latest coup took place demonstrators who had been seeking a shake up at the top cheered in the streets, setting a government building on fire. Protesters had called on Keïta, who was re-elected two years go, to resign amid accusations of corruption and continuing jihadist and communal violence.  The confluence of a security and governance crisis inevitably led to the coup, said political expert Niagale Bagayoko.

"There was a movement which for the last few weeks allowed for the intervention of the army in the already complicated Malian political game," she said. It is a reminder of the 2012 coup which led to a clash between green and red berets, she tells France 24, but the situation is different today due to the presence of French and other foreign troops on the ground to fight insurgents but also support domestic troops.

Tensions had notably been growing between a president eager for results in the fight against jihadists and the military brass. Jihadists have challenged governments across Africa, and not only in the West of the continent, in the busy Sahel region or northern Nigeria, where hundreds were taken hostage by insurgents this week in the troubled region of Lake Chad.

Jihadists also recently seized the port city of Mocimboa da Praia in Mozambique further East, where the government has criticised neighboring Tanzania for closing its eyes on recruitment on its soil. Soldiers who ousted the president in Mali promised new elections, saying they planned to set up a transitional civilian government in the meantime.

Calling themselves the Committee for the Salvation of the People, the soldiers said they did not want to remain in power, acted to prevent chaos in the country and sought to forge strong institutions. World leaders have however condemned the coup and the opposition is skeptical. Mali is hardly in a good position to hold elections in part due to the security situation in the north.

CONVERGING ON LIBYA

Nearly a decade after the crisis which brought down the government and reign of Moammar Gadhafi, the world is once again converging on disjointed Libya, a country which has remained torn since the fall of the long ruling despot.

The reasons the divisions are drawing international attention and participation are familiar, oil, but this seems to be a questionable motivation at a time the value of the black gold has collapsed and its future needs are in question.

Egypt is the latest country to hint it may join others in the battle for Tripoli which never really ended when the dust settled after the collapse of the Gadhafi regime. Cairo is siding with Russia and the United Arab Emirates to support renegade comman-der Gen. Khalifa Haftar against the Turkish-backed United Nations-recognized Government of National Accord in Tripoli, a government long threatened but still standing in the chaos that is post-Gadhafi Libya.

This is hardly a complete list of participants, with mercenaries from Russia to Syria joining the fray in the oil-rich country. Key to the crisis has been the battle over the wealth in  energy resources, with major petroleum fields found in the East of the country, where the battle which ultimately toppled Gadhafi began, and where opposition to the current government later marshalled its forces.

Turkey's intervention, after Tripoli had asked without success for stronger support from former colonial power Italy, changed the until then relatively one-sided aspect of the clashes, bringing a halt to the offensive and pushing back Haftar's troops after they had registered a series of successes near the capital.

Ankara's battlefield successes, supported by Syrian mercenaries, have been so overwhelming that ceasefire talks have once again restarted amid rumors Haftar may be replaced. But the heavy flow of weapons in the country is sparking concerns of an escalation of the conflict in the region.

Libya has been a source of disruption elsewhere, it was after all there that a number of arms caches were used to bolster insurgent forces across the region after the fall of the Gadhafi regime. Now the United Nations is warning the growing list of participating countries, an "alphabet soup" of them violating a  international arms embargo, is increasing the risk of triggering a direct clash between some of the major actors.

“There has been no effort to stop the influx of mercenaries or weapons, so what’s clear is that there’s complete international impunity, which is matched by impunity on the ground,” acting UN envoy Stephanie Williams told the Financial Times. “The risk of this turning into a pure proxy war is very serious indeed.

The overall picture is one of continuing foreign interven-tion.” Some of the weapons have changed since Gadhafi's days, an increasing number of participants using Turkish and Chinese-made drones that are increasingly cheap to build  to back ground and air strikes. According to Defense-news.com, this has turned the country into an air warfare laboratory.

The US has however resisted calls to join the fray, its president torn by the sparring over the country between Turkey and Russia. Human rights organizations are concerned about the fate of migrants, who continue their journey to  Europe from North Africa, Libya in particular, calling for European countries to not send those migrants back because of the deteriorating situation on the ground in the North African country which has become an unsafe transit point for migrants.

The UN Refugee Agency called for an investigation after the interception of a boat of migrants by the Libya Coast Guard left three dead following a shooting. “This incident underlines starkly that Libya is not a safe port for disembarkation,” said the UNHCR’s Vincent Cochetel. “There is a need for increased search and rescue capacity on the Mediterranean, including NGO vessels, in order to increase the likelihood of rescue operations leading to disembarkations in safe ports outside of Libya. There is also a need for more solidarity between Mediterranean coastal states.”

VIOLENCE IN SUDAN, STILL

While deposed Sudanese dicator Omar Bashir faces his days in court for the 1989 coup that placed him in power there was a sad reminder of continuing violence in Darfur, a region best known for the atrocities committed under his decades old rule.

A few days before court proceedings began against him a joint United Nations and African Union mission in Darfur deplored recent violence that left nine dead and 20 injured in the North Darfur province, including an attack on a camp for people displaced by the long lasting conflict.

"It is regrettable that these incidents have taken place while the transitional government of Sudan and the armed movements are close to concluding negotiations expected to bring peace and stability ... to the Darfur region and the whole of Sudan," the mission said.

Attacks by unidentified gunmen on protesters emboldened by the movement that ousted Bashir and calling for better security and a civilian government have also increased recently.  Regional governors remain military officials as the transition following Bashir's fall continues. Officials say one attack took place  soon after a meeting between authorities and protesters to discuss their demands.

Police also came under attack by armed groups, leading officials to declare a state of emergency in the restive region, sending more troops to be deployed. In the 17 years the Darfur conflict dragged on an estimated 300,000 people were killed, with much of the blame placed on government forces repressing revolt with the help of various militias.

While widely condemned internationally for the atrocities, Bashir was meanwhile facing justice, along with over two dozen civilian and military leaders, for staging a "coup against the constitutional system" over three decades ago. Bashir is already in prison serving a two year sentence for corruption and illegal possession of foreign currency.

The International Criminal Court has separately accused him of war crimes and crimes against humanity over his military campaign in Darfur in the course of his three decade rule. In a in a single week the recent attacks left "dozens dead and injured" according to the UN as well as "villages and homes burned down and damaged markets and stores." Partly to blame are tribal clashes between nomadic Arabs and African farm workers.

This rise in attacks particularly threatens an already poor farming season, which usually coincides with the rainy season. In Darfur's five states nearly three million people currently suffer from malnutrition.  The Sudanese government and a coalition of rebel troops were meanwhile entering into the final phase of peace talks.

The talks, which started in South Sudan last Fall, seek to bring an end to conflicts in three regions including Darfur, where rebels have accused the government of marginalization under Bashir. The transitional government has made reaching a deal a priority, including talk of power sharing and more autonomy for certain regions. But in the mean time the conflict endures.

"At the end of the day the main aim of the security arrangements is to have what we call one unified Sudan army," said Alhadi Yayha of the Sudan Revolutionary Front. "As we speak now we have several armies ... and it is not an ideal situation in one country to have more than an army."


LE CHOC AU LIBAN

Une explosion parmi les plus catastrophiques jamais enregistrées, sans doute évitable, il ne manquait plus que ça dans cette ville trop souvent sinistrée. Après des mois de souffrances économiques à n'en plus finir aggravées par la pandémie et une éternité de rivalités régionales et internes, le Liban a dû vivre une catastrophe digne d'un film apocalyptique. Et le petit pays du cèdre dispose déjà de moins en moins de ressources pour s'en remettre.

L'explosion d'un stock de nitrate d'ammonium dans le port de la capitale a fait plus de 150 morts, quarante fois plus de blessés et plus de 200000 sans abris, rasant des quartiers entiers après une onde de choc qui a semé des éclats à travers la ville.

Avec ces scènes de guerre trop familières c'est comme si un tremblement de terre avait anéanti une importante section de cette perle de la région, le choc ayant été ressenti jusqu'à Chypre.

Un gouvernement déjà sous pression promettait de trainer les responsables en justice, effectuant quelques premières arrestations, mais le peuple en colère a vite fait de se rassembler, les débris à peine dégagés, pour faire appel à la chute du cabinet, alors que le premier ministre Hassan Diab promettait des élections anticipées.

Volant au secours de son ancienne colonie la France organisait une conférence de donateurs pour relever cette cité qui connaissait déjà de nom-breuses coupures de courant en raison de la crise économique. L'anéantis-sement du port prive Beyrouth de son commerce centennaire tout en laissant planer une menace écologique à long terme.

La destruction des silos de céréales laisse craindre "un problème de disponibilité de farine" dans ce pays où plusieurs denrées sont difficiles à se procurer en raison de la chute de la livre. Un ministre rendait sa démission alors que Diab promettait d'écrouer les responsables pour "rendre des comptes", la cargaison explosive ayant été entreposée "sans mesures de précaution".

Le président français y a fait un rare déplacement international depuis la pandémie, un rappel de celui de son prédécesseur 37 ans plus tôt après un attentat qui avait tué 58 soldats français en pleine guerre civile. Cette semaine la scène n'était pas si différente après toutes ces années de reconstruction alors que l'UE envoyait une centaine de pompiers spécialisés pour cette délicate opération en temps de pandémie.

Alors que la diaspora internationale rassemble des fonds pour venir en aide aux sinistrés, ces derniers craignent qu'ils ne parviennent dans les poches des hommes au pouvoir . «La destruction est trop grande et il faut aider ceux qui en ont besoin car l’état est absent, regrette Dana. Ce pays n’a pas connu une minute de répit depuis des années. J’espère que les politiciens ne vont pas s’attribuer les mérites de l’aide que la société civile est en train d’offrir».

L'aide française vient d'ailleurs sous condition: que le gouvernement effectue les réformes tant attendues. En attendant, de nouveaux éclats de foules en colère.

REPRISE DES TENSIONS

Non la trêve covid n’aura en fait jamais eu lieu. Du moins si certains conflits ont brièvement cessé pendant cette période c’était éphémère. Parmi les éclats qui ont repris, celui qui divise depuis des lunes l'Arménie à l’Azerbaïdjan dans la région montagneuse contestée du Haut Karabagh.

Le voisin russe se dit notamment préoccupé par la reprise des hostilités si près de sa frontière sud qui pourrait embraser la région déjà tendue du sud du Caucase. Pourtant c’est dans une région frontalière au nord du Haut Karabagh qu’ont eu lieu les éclats les plus meurtriers depuis ces dernières années, faisant plus d’une douzaine de victimes.

Le ministre des affaires extérieures arménien accuse ses voisins d’incursion et de tirs de missiles, faisant notamment des victimes civiles. “C’est une démonstration de haine très intense au cours des derniers mois, dit-il à France24, l’Azerbaïdjan tente de mettre à l’épreuve la détermination et les capacités de l’Arménie loin du Haut Karabagh. Il s’agit d’une évolution très dangereuse.”

Erevan, qui se dit avoir abattu plusieurs drones azerbaïdjanais, prétend avoir quelque peu apaisé la situation depuis avec l’aide de l’OSCE et notamment de la Russie. Cette dernière est plutôt préoccupée par la reprise des hostilités à proximité de sa frontière sud, près d’une région russe elle même plutôt volatile.

“C’est une situation encore instable” poursuit le ministre arménien malgré la reprise du cessez le feu, et l'Arménie s'engage à prendre des "mesures supplémentaires" en raison de la nouvelle donne alarmante dans la région. Bakou accuse cependant son rival d’avoir lancé les hostilités, limogeant par la suite son propre ministre des affaires étrangères pour “négociations inutiles” avec l’Arménie, démontrant un durcissement des tons.

Les instances internationales craignent une reprise des hostilités notamment en raison de la position stratégique de la région, un corridor important de gazoducs et d’oléoducs partant de la mer Caspienne. Une intensification du conflit pourrait entrainer la participation des voisins russes et turques, deux puissances déjà aux prises en Libye, mais les pires scénarios pourraient être évités si la région du Haut Karabagh continue d’être évitée, selon plusieurs experts.

Les Arméniens de cette région y ont déclaré l’indépendance dans les ruines de l’empire soviétique en 1991, lançant un conflit interrompu lors d’un cessez le feu trois ans plus tard qui tient de peine et de misère. Selon le président Poutine "il s'agit d'une situation très célicate à la frontière en l'Azerbaidjan et l'Arménie." Rendant les choses plus dangereuses encore, la menace de Bakou de frapper une centrale nucléaire en Arménie.

Les tensions dans la région se sont répandues dans les diasporas correspondantes, des manifestants des deux camps s'opposant dans plusieurs villes d'Europe et en Amérique du nord.

AFTER COVID

No it's not going away any time soon and the warm weather hasn't helped, and that's sometimes come at the cost of our mental health. As the world creeps over 14 million cases and well over half a million deaths from covid-19, the summer is a bad time to suffer from covid exhaustion.

Populations eager to return outdoors and find some measure of normality often discovered crowds there, and a higher risk of transmission. Never was this truer than in the United States which remains the epicenter of the pandemic.

The possibility of more months of restrictions and in some cases a return to lockdowns was taking its toll on the public, sparking fears on the long term mental health impact of the crisis.

Already there are a few anecdotal indications the virus may have pushed some over the edge. Canada's worst mass shooting is increasingly being looked at through the lense of the pandemic following reports Gabriel Wortman stockpiled cash, food and fuel due to an obsession about covid-19 before setting off on a rampage which killed 22 people.

The pandemic also may have taken its toll on the armed Canadian Forces member arrested at Rideau Hall, who in social media posts made before ramming his vehicle into the gates of the complex, transporting a number of weapons, had mentioned the stress he had experienced because of the pandemic and the impact to his food business in his home province of Manitoba.

While not solely responsible for these alarming incidents the pandemic was perhaps an aggravating factor, sparking fears about the long term implications of the virus on mental health, its toll growing beyond the immediate reports of infection, deaths and recoveries. Health experts have already documented the particularly vicious attacks of covid-19 on the human body's internal organs, especially the heart, leaving ailment long after recovery.

The mental health impact is another reason to be concerned about the long term implications of the virus even after a vaccine is eventually developed. Through-out the outbreak health experts have been concerned about this impact of the pandemic on children, stressing a balance was needed between the need for public health and maintaining developmental health among youngsters.

“Heightened anxiety, lack of social supports, loss of routines, social isolation: these are just a few of the indirect adverse effects of covid-19 impacting the mental, developmental and physical health of children and youth,” stressed Dr. Ronald Cohn of SickKids in Toronto.

Even following the pandemic many fear a lack of resources to deal with demand for mental health support, not only among kids but adults who were severely affected by the isolation requested by health authorities. Not to mention overworked front line workers from emergency wards to long term care homes across the country.

Some experts were concerned to see, if anything, a drop in requests for mental health support during the pandemic, fearing a post-covid surge in a field already stressed before the pandemic. In addition experts have yet to fully understand the possible long term neurological effects that come with even mild covid infections.

While severe infections were known to put patients at risk of neurological complications, research by University College London suggests serious problems can occur even in individuals with mild cases of the virus, making brain complications including delirium, nerve damage and stroke more common than thought.

"Given that the disease has only been around for a matter of months, we might not yet know what long-term damage covid-19 can cause," said Ross Paterson.  "Doctors need to be aware of possible neurological effects, as early diagnosis can improve patient outcomes." All the more as a number of experts fear covid-19 may be here to stay, concerned whether an eventual vaccine manages to provide long lasting immunity to a volatile and complex virus.    

GUERRE INFERNALE

Cinq ans après le début de l'offensive saoudienne qui devait mettre fin à l'emprise houthiste soutenue par Téhéran au Yémen, le pays du Golfe le moins nanti se retrouve presque 30 ans en arrière, à l'époque où il était encore scindé en deux.

Creusant les divisions actuelles de cette guerre infernale, la prise par les séparatistes d'une ile mieux connue pour une rare biodiversité qui l'a inscrite sur la liste du patrimoine mondial de l'Unesco.

Mais Socotra n'est pas seulement prisée en raison de sa richesse naturelle, comptant 700 espèces uniques au monde sur ses 3500 kilomètres carrés, mais sa position stratégique où Golfe d'Aden et mer Rouge se rencontrent.

Selon l'ancien premier ministre du Yémen Ahmed ben Dagher la prise de cette ile de 42000 habitants par les séparatistes du Conseil de Transition du sud signale la poursuite d' "une politique de division du Yémen”, ce dernier accusant l'Arabie saoudite de prôner la déchirure de ce pays qui fut scindé politiquement entre 1967 et 1990 avant sa réunification.

"Je pensais que vous n’aviez qu’un seul objectif, à savoir combattre les houthistes  et l’emprise iranienne sur le nord du pays, écrit-il sur un site d'information. Or aujourd’hui, ce n’est plus un secret pour personne que la lutte contre les houthistes n’est qu’un prétexte pour brouiller les cartes et faire passer le projet de la division du pays.” 

Le gouverneur de l'archipel en question accuse notamment les forces saoudiennes en présence sur l'ile de s'être retirées pour permettre aux séparatistes de saisir l'ile. La guerre au Yémen a selon certains estimés fait environ 100000 victimes et est à l'origine d'une crise humanitaire aggravée par l'éclosion du coronavirus.

Selon l'ONU le pays est au bord de la famine, et les agences ordinairement mobilisées pour lutter contre les carences alimentaires souffrent d'un manque de ressources attribuable à la pandémie, qui a notamment fait plusieurs victimes dans les pays donateurs. Dorénavant plus de deux tiers de la population au Yémen dépend de l'aide humanitaire.

Viennent s'ajouter à ces tragédies les désastres naturels du printemps, notamment sous forme d'inondations, faisant fuir des milliers de résidents côtiers tout en nourissant des éclosions de choléra, dengue et autres maladies.

La décla-ration de souveraineté du sud du pays en avril a également compliqué les efforts de l'ONU de faire durer un cessez-le-feu au Yémen, pays qui a connu un point tournant lors du renversement d'un gouvernement appuyé par l'Arabie saoudite. Les autres pays du Golfe sont accusés de miser sur la position stratégique de l'ile principale, notamment les Emirats arabes unis, soupçonnés de vouloir y installer un base militaire.

C'est l'accusation d'un proche du gouvernment du Yémen qui accuse les Emirats de vouloir mettre la main sur les ressources des iles, accusant Abou Dabi de soutenir le Conseil de Transition. Les Houthis quant à eux affirment avoir une liste de cibles de leurs opposants, non seulement en Arabie saoudite et aux Emirats mais en Israel, ce qui pourrait changer la nature du conflit.

Alors que le coronavirus atteint plus de victimes au Yémen les résidents accusent les migrants venus d'Afrique d'être responsables de sa propagation. Ces derniers sont par conséquent davantage arrêtés et maltraités par les autorités.

LE CÈDRE EN PLEURS

Partageant une frontière avec une Syrie chaotique et un état d'Israel toujours en ébullition, le Liban connait déjà une existence difficile en raison de la géopolitique régionale. Mais si les citoyens de cet ancien oasis de paix connaissent tant de douleur en ce moment c'est notamment pour des raisons internes et économiques.

La baisse du pouvoir d'achat et le désemploi ont poussé plusieurs Libanais au bord du désespoir depuis quelques temps, les rassemblement se multipliant non plus seulement pour protester contre le gouvernement mais se souvenir de ceux qui, accablés par la crise, se sont tragiquement enlevés la vie.

Les manifestations qui avaient été interrompues par la crise du covid, ont repris de plus belle car la crise sanitaire mondiale n'a qu'aggravé la situation financière et économique au pays, pôle commercial traditionnellement riche de la région réduit au silence suite à la fermeture massive des commerces et des licenciements.

"C'est un choc énorme, bien pire que la Grèce, que vit le Liban," note l'économiste Charbel Nahas. Voyant l'impact sur les fidèles, les chefs religieux se sont joint aux critiques du pouvoir, pourtant partagé entre les communautés religieuses, et fait appel à l'intervention du président. "Il semble que les politiciens veulent nier leur responsabilité après avoir vidé les caisses de l'état et ne veulent pas faire passer de réforme," sermonna le patriarche maronite Bechara Boutros Al-Rai.

Prisonnier de l'échiquier politique complexe de ce petit pays d'à peine 7 million d'habitants influencé par ses puissants voisins, le gouvernement n'a pu s'entendre sur un plan de sauvetage du FMI, chaque communauté religieuse craignant d'y perdre son influence.

A l'origine de la crise une corruption et un gaspillage de la classe politique, lourd héritage d'une guerre civile pourtant officiellement terminée depuis 30 ans. "O dirigeants respectés, déclara de son côté l'archévêque Grec orthodoxe Elias Audi, je m'adresse à ce qui peut vous rester de conscience. Dormez-vous paisiblement chaque nuit alors que ceux dont vous avez la charge crèvent de faim et meurent de soif ou se suicident?"

Ancien pays colonisateur, la France implore "de nour laisser vous aider" mais l'éternel équilibre politique interne demeure bien trop important selon certains observateurs. "Pour s'assurer à ce qu'ils ne perdent pas leur influence, (les diverses factions internes) préfèrent rester au bout du précipice plutôt que d'engager de sérieuses réformes," fait noter l'analyste Nasser Yassin.

De telles réformes "leur enlèveraient les outils dont elles ont besoin afin d'imposer leur autorité et leur contrôle sur l'état, l'économie et la société," un contrôle qui a étouffé l'économie à coup de corruption et pousse la société au désespoir, la laissant dans le noir. Les pannes d'électricité sont en effet tellement courantes que certains comptent les heures avec courant avec les doigts d'une seule main.

"Je m'asseois dans les escaliers pour avoir de la lumière, explique à Reuters Samira Hanna, résidente d'un bloc appartement. J'attends que l'électricité revienne pour pouvoir laver le linge. Dans le frigo, croyez-moi, il n'y a rien."