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GLOBAL RUCKUS

It’s power to the people, and not just in Hong Kong, where months after sparking mass demonstrations, authorities have withdrawn a controversial extradition bill. Protests have rocked the season on a number of continents and hemispheres often leading to concessions made to the screaming and at times unruly masses, but this hasn’t always settled matters, far from it.

Mass protests brought barricades and clashes with authorities to the streets of Chile, usually an oasis of stability in a hectic region, over the cost of living and inequality, issues that have resonated across the continent from Haiti to Ecuador, after the government increased transit prices.

This prompted a violent backlash which led to some Santiago subway cars being torched by protesters, in violence unseen in the country since the end of the Pinochet regime. Most protests in the South American country have however been peaceful, involving banging on pots and chanting for the resignation of president Pinera.

A state of emergency was later declared before the government backed down and announced welfare packages, but this  didn't immediately calm things down. Last week the government announced it was no longer able to host APEC and climate change summits due to the disturbances, which continued after a number of ministers were ousted.

Quito’s protests also called for the president's resignation after fuel prices were hiked, until a deal was reached with protesters and officials agreed to withdraw subsidy cuts. The cuts were part of austerity measures to obtain loans from the International Monetary Fund.

This being the new millenium it was perhaps less surprising a plan to tax calls on popular phone app WhatsApp sent protesters to the streets in Lebanon, where they also condemned corruption and the lack of public services, calling for leaders to resign. The government there as well backed down but the protests had, as elsewhere, morphed into other things as demonstrators complained about the lack of public services and high everyday prices in times of economic stagnation.

Prime minister Hariri lost ministers and promised reforms but an entire political class is under fire for its tradition of patronage, leading some to call for nothing short than the end of the regime, in a country which has largely been spared the violence and unrest of its many neighbors.

If anything, the hot button issue may be uniting a Lebanon deeply divided over sectarian lines. “Sunni, Shia, Christian or Druze it doesn’t matter our pain is one and the same,” a protester told CNN. In the end the demonstrators obtained the removal of Hariri, soon after Hezbollah and Amal factions violently attacked anti-government protesters in a move some say was meant to pre-empt the prime minister's departure and vie for position.

"I can't hide this from you. I have reached a dead-end," Hariri said in his resignation speech. "To all my political peers, our responsibility today is how to protect Lebanon and to uplift the economy. Today, there is a serious opportunity and we should not waste it." This does not necessarily mean the end for the two-time prime minister, in a country where his post and that of president and speaker of the legislature are meant to represent Sunnis, Christians and Shia Muslims respectively.

Similar protests against economic stagnation and the perpetual role of ruling elites sparked clashes with authorities in Irak which caused dozens of deaths. Protesters called for better services such as access to water and action against corruption in various parts of the country in the largest mass demonstrations since the fall of Saddam Hussein.

Authorities there too have tried to woo protesters with reform, but to no avail, demonstrators only seeing an attempt by the eternally ruling factions to maintain their grip on power, often with the help of their own armed militias. Had the Arab Spring come to the remotest parts of the region finally at the twilight of the decade? And if so would there be lessons from the previous, not always successful,  incarnations to consider?

Months after obtaining the departure of longtime president Bouteflika Algeria was still seeing mass protests to obtain the removal of the order in place since independence from France. The global movement against rising inequality and living costs this fall oddly recalled protests which had started sweeping France a year earlier, there also bringing concession after concession to halt the spread of the yellow vest movement, without immediate success.

 Protests sometimes condemned actual price rises, sometimes perceived inequa-lities, noted Mohamed El-Erian of Allianz, adding there were tools to help alleviate some of the concerns, but putting them in place was a matter of "political will" sometimes lacking. Haiti represented perhaps one of the most serious crises, the hemisphere's poorest country having been rattled by mismanagement after a devas-tating 2010 earthquake followed by hurricanes.

Last week the country asked the U.S. for food aid as crowds continued to mass asking for the removal of president Moise, bringing the struggling economy to a standstill. "Government corruption and inaction on the problems caused by liberalism and austerity, all these things are connected I think and grounded in this real problem that we're seeing emerge from a capitalist moment that's really created  global inequality and inequality within nations and communities," opined Roberta Lexer of Mount Royal University. The rise of the internet has increased the number of protests over the years, adds Michael Heaney of the Univeristy of Glasgow, but as the latest ones drag on governments are "less likely to feel threatened and take action."

CIBLER L'AFRIQUE

Exerçant une nouvelle influence au Moyen orient avec la crise syrienne, la Russie mise à présent sur le continent africain pour développer sa portée inter-nationale, un continent où jadis rivalisaient les grandes puissances coloniales, éven-tuellement remplacées par des intérêts plus récemment chinois en cette période de repli américain. Et certains pays émettent déjà des réserves à propos de Pékin.

Le coup d’envoi russe a eu lieu à Moscou lors du premier sommet russo-africain rassemblant une quarantaine de dirigeants de la Namibie à la République centrafricaine, avec la participation du président égyptien el-Sisi. Le président Poutine a l’objectif de doubler des échanges jugés "insuffisants" de 20 milliards lors des quatre prochaines années, notant que ce chiffre était cependant déjà le double de celui de 2014.

“Le moment est opportun en ce moment,” dit-il, invitant les compagnies russes à y investir et s’engageant à aider le continent à tirer profit de ses ressources naturelles tout en y exportant ses technologies. Les intérêts sont également militaires, Moscou ayant envoyé deux de ses avions militaires en Afrique du sud en vue de se rapprocher du régime de Ramaphosa.

Le terrain est évidemment dans la mire de Pékin depuis un certain temps, et alors que l’empire du milieu signe de nouvelles ententes avec l’Ouganda, certains se font du souci à propos des conditions rattachées à ces ententes à l’apparence très généreuses.

Pékin investit sur le continent, comme elle le fait ailleurs dans le monde et notamment en Asie, à coup de milliards, et plusieurs craignent l’effet de cette influence, entre autre à Kampala où le président Yoweri Museveni a mis fin à l’appel d’offre d’un projet important en choisissant une firme chinoise de son choix. Ceci a eu lieu alors que le pays est africain a fait une rare déclaration contre les manifestations à Hong Kong.

Alors que l’opposition reste faible dans ce pays sous la gouverne du même président depuis 1986, c’est le ministre des finances qui a émis certaines réserves à propos des ententes sino-ougandaises, se disant craindre leur effet sur une dette nationale déjà importante et allant jusqu’à menacer la souveraineté du pays. 

“Voyant ce qui se passe dans d’autres pays au niveau de la dette chinoise, nous croyons fortement  qu’il faut protéger nos avoirs d’une possible acquisition chinoise” déclara Matia Kasaija dans une lettre au président coulée à la presse. Dans cette missive il se disait également regretter le manque d’emploi de compagnies locales pour remplir ces contrats. Comme ailleurs dans le monde certains pays africains ont commencé à limiter  les projets d’envergure chinois à la fois pour cette raison en par souci de sombrer dans la dette et de perdre contrôle d'infra-structures en conséquent.

Un tiers de la dette ougandaise de 10 milliards est déjà chinoise. “Nos dirigeants sont très naïfs, explique l’avocat Dickens Kamugisha à l’AP. Ils pensent que la Chine ne fait que nous donner de l’argent sans condition.” Ces projets font partie de l’initiative  mondiale de la Ceinture et route qui vise à gonfler l’influence de Pékin sur la scène internationale.

Un rapport du labo de recherche AidData a notamment soulevé plusieurs cas de corruption attachés a certaines de ces initiatives. Ce même labo-ratoire, comparant les approches au développement chinoise et de la Banque mondiale associaient la première “avec plus de répression du gouvernement et l’acceptation de normes autoritaires” alors que la seconde “renforçait les valeurs démocratiques.”

Les normes démocratiques russes laissent elles aussi un peu à désirer. Entre temps certains ougandais comme l’opposant Ssemujju Nganda craignent que le pays ne revienne en arrière et devienne “une colonie chinoise”. Mais malgré tous ses efforts, Poutine sait qu'il a du terrain à rattraper et reste un partenaire marginal en Afrique, où le Kremlin a suscité la méfiance en appuyant des dirigeants en chute libre dont Omar Bashir et Jacob Zuma.

Poutine ne vise pas seulement l'Afrique, mais le pré-carré américain également, espérant rebâtir avec Cuba des relations plutôt affaiblies depuis l'écroulement de l'URSS, ce tournant historique qu'il aimerait à tout prix corriger.

NETANYAHOU JETTE L'ÉPONGE

Même pour le premier ministre détenant le record de longévité israélien, la politique fracturée du pays hébreu peut rester hautement compliquée et avoir un effet exténuant. Après des semaines de négociations afin de former le prochain gouvernement suite à la deuxième élection depuis avril, Benjamin Netanyahou jeta l’éponge et abandonna son mandat “pour former le prochain gouvernement.”

Arrivé avec son bloc d’appui avec quelques pourcentages de plus que son rival, le chef de l’armée Benny Gantz, en septembre, Netanyahou connais-sait pourtant bien les engrenages du pouvoir après cette décennie à la tête du pays, mais n’a en fin de compte pas pu se dégager de l’impasse avec laquelle devra désormais composer Gantz, qu’il a accusé de tout faire pour le faire échouer.

Évidemment rien ne garantit la réussite du chef du parti Bleu blanc, qui se dit ”déterminé à former un gouvernement d’union libéral” plus détaché des partis religieux qui avaient soutenu le Likoud de droite. Alors que Netanyahou pourrait effectuer un retour si les tentatives de son rival étaient également vouées à l’échec et que les membres du Knesset le choisissaient pour diriger le pays, ses jours sont possiblement comptés alors que plane sur lui une possible inculpation pour corruption.

Celle-ci à elle seule ne suffirait pas pour évincer ce vétéran de la vie politique hébraïque, mais toute condamnation mettrait fin au règne de celui qui dirigea le pays pendant une douzaine d’années. Gantz ce militaire stoïque, reste quant à lui une énigme, selon le commentateur Anshel Pfeffer: “personne ne connaît le politicien qu’il pourrait devenir, dit-il, la campagne ne nous a rien enseigné là-dessus et Gantz n’est pas été sous les projecteurs comme ça avant”.

On en sait assez cependant pour savoir qu'il refusa l’offre de Netanyahou de former un gouvernement centriste, après une campagne lors de laquelle il s’en prit au genre de corruption suggéré par les chefs d'accusation.

Alors que le passé militaire de Gantz lui a valu d’être traité de “criminel de guerre” par certains dirigeants arabes au pays et ailleurs, il a tout de même su obtenir l’appui de groupes arabes pour tenir tête à Netanyahou et a pu rassembler une gauche divisée sous sa bannière.

“Il y a neuf mois il n’était même pas en politique, note le membre de son parti Chili Tropper au Washington Post, seulement une personne de son tempé-rament aurait pu réussir une telle chose.” Mais former une coalition dans l'environnement actuel est toute une autre paire de manches, et Gantz a dû le constater en sortant d'une ronde de pourparlers avec Netanyahou sans succès, accusant à son tour son rival de tout faire pour le faire échouer.

Gantz a également organisé des réunions avec des membres arabes du Knesset, qui l'ont encouragé à changer l'attitude agressive de son rival et de lancer "un vrai processus démocratique" avec la Palestine. Ceci alors que des chasseurs israéliens ripostaient aux tirs de roquettes de Gaza.


LEÇON D'HUMILITÉ

Alors même que la campagne électorale battait son plein les couteaux étaient sortis côté conservateur, des rumeurs de succession d’Andrew Scheer étant déjà soufflées. Les conservateurs ne semblaient pas convaincre au Québec lors de débats télévisés en français qui laissaient bien paraître le Bloc, et arrivaient à peine à percer en Ontario dans le pénible sillage du populiste de Doug Ford.

Aussi les alliés potentiels paraissaient rares pour tout gouvernement conservateur minoritaire. Malgré les sondages qui ne s'entendaient que pour prédire un gouvernement minoritaire, Scheer ne préférait pas y penser, répétant qu'il s'en sortirait avec une majorité le soir du 21.

Même s'il faisait face à, pour reprendre un chroniqueur du Journal de Montréal, l’homme Téflon qui avait visiblement déçu mais sans traumatiser avec la sortie de ses photos de carnaval insensible, ses démêlés étiques et autres ratés. Même si l'homme le plus suivi sur Twitter, l'ancien président Obama, avait fait une rare sortie pour appuyer son ami progressiste à Ottawa.

Même si à la veille du vote Greta Thunberg s'était invitée au coeur de la province pétrolière pour rappeler l’importance de l'enjeu environnemental, plutôt ignoré par les conservateurs. Puis ces révélations de dernière minute sur l’embauche d’une firme par les pour attaquer le Parti populaire, dirigé par un ancien rival à la chefferie du parti conservateur, n'ont en aucun cas aidé cet homme plutôt méconnue à présenter une image de Mr Net.

En fin de compte l'inabilité de marquer des points au Québec, ou le Bloc est réapparu sur la scène fort de 32 sièges, ou en Ontario, a mis fin aux rêves du chef conservateur malgré sa victoire du vote populaire, reflétant les plus récents sondages, qui tout au long de la campagne n'ont guère évolué. Le saskatchewanais refusa de s'avouer vaincu, lançant le soir du vote: "Quand votre gouvernement va tomber les conservateurs seront prêts," eux qui visiblement ne l'étaient pas après toutes ces occasions manquées.

Avec 157 sièges, soit 13 de moins que la majorité, Trudeau reprend donc le gouvernail avec humilité, ayant perdu des sièges dans les provinces atlantiques ainsi que dans les autres régions, et sa majorité, mais conservant son poste avec le devoir de s'entendre avec des membres de l'opposition, ce qui devient en fait la règle depuis le tournant du siècle.

Car on en est ainsi à un quatrième gouvernement minoritaire depuis 2004, mais avec peu de eprésentation à l'ouest, région révoltée contre Ottawa, qu'il faudra parvenir à représenter et calmer. En attendant le jeu des alliances semblait déjà se préparer, le Bloc étant le premier à parler d'appui possible au gouvernement. "Si ce qui est proposé est bon pour le Québec vous pouvez compter sur nos," déclara le chef bloquiste Yves François Blanchet.

Mais la césure était notamment prononcée entre centre et ouest, Trudeau n'ayant aucun siège en Saskatchewan et en Alberta. Donc difficile d'affirmer, comme Trudeau l'a fait la nuit de la victoire, que les Canadiens avaient "rejeté les divisions" dans le contexte actuel ou souffle presque un vent séraratiste albertain.

Malgré ce que Bloomberg appelait tout un coup de tour à la Houdini, Trudeau devait composer avec des dirigeants provinciaux plutôt contra-riants. Par ailleurs, selon les perspectives, la soirée fut soit plutôt rude pour les néo démocrates, qui perdirent plusieurs sièges comme celui de Berthier Maskinongé, soit une bénédiction vu le jeu des alliances qui se prépare.  "Si les autres partis travaillent avec nous nous avons une occasion incroyable d'améliorer la vie des Canadiens," déclara Jagmeet Singh.

Pareillement, alors que les verts n'avaient pas concrétisé une véritable percée nationale, Elizabeth May pouvait compter sur un nombre record de députés, trois, dont deux femmes "voilà qui dit tout," dit-elle. En revanche la soirée fut catastrophique pour le chef du Parti Populaire, qui a perdu son seul siège, le sien, et une tribune plutôt provocatrice qui avait marqué les débats. Soirée du misère donc pour celui qui voulait faire de la politique autrement, dans le style des radios radicales qui ont jadis pollué les ondes du Québec. Donc là tout le monde pouvait s'estimer un peu gagnant.

WAR IN SYRIA

Syria’s is a war which never seems to end in a region troubled by conflict for years , and Turkey's invasion of Kurdish held regions of northern Syria did little to dispel this. World leaders condemned the invasion, among them the leader whose decision to remove US forces had made the move possible.

Unwilling to walk back his disengagement, the US president threatened econo-mic sanctions against his NATO ally, but much more hanged in the balance. Tens of thousands fled the Iand invasion which followed air strikes, but analysts were wondering whether the stage wasn’t being set  for a comeback of ISIS militants who had been so effectively targeted by the Kurds now in the crosshairs.

It was also feared jihadists, including Westerners, could decide to return home if freed. Asked about this, the US president answered dismissively they may be heading to Europe anyways, the sort of flippant comments which have enraged US allies. Among them members of the Kurd-led Syrian Democratic Forces, who say focusing their activities on Turkey could cause them to be unable to guard thousands of ISIS prisoners.

The first break outs occurred days later, sending hundreds of ISIS fighters into the wild. Meanwhile the EU threatened Turkey with sanctions, Ankara vowing in turn to retaliate. “Turkey will take the sanctions pain. Its military operation is broadly popular with the Turkish public, which largely sees the SDF as an extension of Turkey's own insurgent Kurdistan Workers' Party,” noted a Stratfor analysis.

Still Ankara reacted angrily threatening, not for the first time, to send the over 3 million Syrians currently seeking shelter there to Europe, this as another humanitarian catastro-phe was in the making involving no less than 150000 people.

The battle hardened Kurds were however not going down without a fight, sending rockets into Turkey, before concluding an agreement with Damascus which allowed Syrian troops back in the northeast for the first time in years, a major victory for president Assad.

The US had decided it had more to lose by alienating Ankara but could stand to lose the ability to make new alliances in future operations in the restive region, analysts noted. And if this was Washington’s attempt to avoid clashing with Turkey its success was undermined by reports US special forces ended up caught under the Turkish bombings.

The White House is anxious to disengage from  a number of overseas missions, in this region and in Afghanistan, but it is finding it hard to completely withdraw from foreign missions, sending some 3,000 additional troops to Saudi Arabia to help the kingdom shore up its defenses.

In the end the US even maintained some troops in Syria, sending others not home but to... nearby Iraq. World leaders meanwhile fretted about a possible return of the recently defeated ISIS. “Daesh is just waiting for such an opportunity to rise again,” warned the French defense minister.

Could this be repeating the 2011 mistake of early US disengagement in the region which led to the rise of ISIS? As Turkey and Russia reached a deal on the border giving Kurds a deadline to leave - showing how Moscow, which sent in troops, benefited strategically from the crisis - those concerns remained.

IS THE CANAL DYING UP?

The squeeze is tight as the Genco Pyrenees tanker makes it way slowly through the Miraflores locks just northwest of Panama City, with little daylight between starboard side and the canal walls. But the experienced crew using tugboats and railcars connected by cables running along tracks on both sides of the ship put the vessel through with their usual efficiency as they do some 40 times a day.

But could climate change prove the ultimate squeeze for the century old route? Again the dry season was punishing this year and the wet period which usually runs until November should compensate for the losses after another Niño year.

But while the forecasters stick to their usual predictions of daily rain and the humidity is stifling it’s another hot and hazy day and lack of precipitations are keeping water levels on make Gatun, further north, too low for comfort where the waterways are of global importance.

The wet season has started to shrink as of late while droughts have increased, leaving a canal region so critical to global shipping industries with six straight years of lower than average rainfall, dropping water levels below the  comfort zone, ultimately imposing restrictions on cargo levels.

Such drops have occurred in the past, a severe dry season brought on by El Niño in 2015-16, the year of the US hand over, particularly affecting canal operations, but it is the repetition of these dry spells which is causing observers to wonder how traffic could be impacted down the road, and whether other viable options should be considered for hauling cargo across the world.

“It is difficult to forecast, “ Steve Paton of the Smithsonian tropical research institute told AP. “But we are observing in the canal area that climatic events are becoming increasingly extreme... The biggest droughts and the 8th or 9th largest storms have occurred in the past 20 years, in the same way that 2014 to 2016 were the driest years in the canal's history.” Lower water levels mean tighter clearance areas for the larger ships, which are required to lighten their load to pass.

A lesser load means less revenue for canal operations as well, which should see a drop of around $15 million this year, not much considering the overall $2 billion business of transiting ships between the Pacific and Atlantic, but not ideal either.

Growing Panama City, at one end of the canal, and agriculture needs across the country, have been taxing water levels as well. While the jury may be out for some time on whether global warming is truly responsible for this state of affairs, it does seem to make events related to El Niño more extreme, and for now this is casting some doubt on future expansion projects. Shifting water levels are delaying early stages of the expansion for even larger transport vessels, and should the uncertainty continue or worsen, this could bring companies to consider other options to move cargo.

The year-long opening of the Northwest Passage, a byproduct of climate change itself, could shorten the overall trip, but this may not be feasible for some time, and the crossing would lack frequent stop options in northern Canada. For now Panamanian officials analysing long term solutions have considered everything from stopping hydroelectric operations, which has already started, to digging a third artificial lake or piping water in from a river. “They’re going to have to do all of them,” tells the Economist former environ-ment minister Merei Heras.

A guide at the Miraflores locks is quick to point to adjustments ongoing a few hundred yards away. "They are adjusting water levels right now with the excavation going over there," he says. "They can also bring water from rivers up north, but when they do they have to be careful about water density. It's always a balancing act of water levels keeping this canal working." Another takes it all in stride. "Things like climate change, that's uncontrollable," he says. "But the canal has been around for 100 years you know. It'll be around a bit longer."

MORALES S'ACCROCHE

Il y a une douzaine d'années Evo Morales était porté à la présidence suite à d'importantes manifestations rejetant le pouvoir après plusieurs changements peu conséquents et de courte durée à la tête du pays.

Mais sa longévité, qui fait de lui le président détenant le record bolivien dans cette catégorie, commence à enrager ses concitoyens. Alors que les masses reviennent reprendre la rue, le premier président indigène du pays tente comme tant d’autres avant lui de s’accrocher coûte que coûte au pouvoir, en quête d’un quatrième mandat qui à l’origine lui était interdit par la constitution.

 Intraitable après l’échec d’un référendum avec lequel il cherchait à modifier les limites de mandat présidentiel, Morales fit appel à la plus haute cour du pays, une tribune garnie de partisans qui décidèrent que l’empêcher de poursuivre un nouveau mandat portait atteinte à ses droits de l’homme.

 Indigène ou pas, l’élixir du pouvoir semble avoir le même effet qu’ailleurs en Amérique latine, et on lui reproche de plus en plus des allures de despote. Cette image ternie ne laissait plus aucun doute après des résultats initiaux qui suggéraient qu'un premier tour serait insuffisant pour en éviter un second contre l’ex-président Carlos Mesa.

Voilà qui "est tout un coup contre Morales, selon l'expert des questions latino-américaines Michael Schifter, car il était persuadé de l'emporter au premier tour." Selon lui, le ralentissement économique, la corruption, et son jonglage constitutionnel y sont pour quelquechose.

Sans parler d'une paranoia qui veut que Morales redoute toujours et encore l’existence d’un complot pour le déloger, mais certains sont à se demander si l'homme de 59 ans n’a pas lui-même un peu kidnappé la démocratie bolívarienne, son parti du Mouvement vers le socialisme - toujours aussi près de Caracas et de La Havane - détenant le contrôle de divers palliers du gouvernement et même des grands médias nationaux.

 De plus l'évolution des chiffres du premier tour, penchant de plus en plus en la faveur de Morales, laissait entendre que ce dernier pourrait éventuellent se déclarer vainqueur et éviter un second tour. Certains observateurs internationaux trouvaient cette évolution plutôt louche, préférant la tenue d'un second tour.

Le pouvoir a été lourdement critiqué récemment pour sa gestion des feux de forêt, tout comme en Amazonie voisine, des critiques pointant du doigt les politiques d’exportation et de leur impact écologique.

Malgré les origines amérindiennes du chef de l’état, Morales en a l’an dernier surpris plus d’un en promulguant une loi autorisant la construction d’une route traversant le territoire indigène et parc national Isoboro Secure, une importante réserve d’eau anciennement protégée. Par ailleurs le pays se retrouve dans la cave des nations luttant contre la corruption, un fléau qui ronge le continent tout entier.

Des efforts ont bien eu lieu sous la gouverne de Morales et son objectif “tolérance zéro” mais les résultats restent décevants, notamment en raison du manque de ressources versées aux institutions, selon Transparency International.

Le pays a également fermé récemment son bureau du Commissaire des Nations unies aux droits de l’homme après avoir refusé de renouveler son mandat, un triste dénouement. Mais les partisans de Morales restent nombreux car ils se souviennent des années précédant son règne quand le pays de 11 millions sautait de crise en crise, politique et économique, avant de devenir plus récemment une des économies les plus performantes des Amériques. Puis à l'heure actuelle, alors que l'Argentine est en pleine crise, que les rues de Santiago à Quito sont chaotiques, sans parler de Caracas... La Paz ne mérite-t-elle pas son appellation bien plus... pacifique?


PLUS SEULE

Un peu plus d’un an après avoir commencé sa grève, seule, sans l'appui d'amis ou même de ses parents, devant le parlement suédois, armée d'un sac à dos et d’une pancarte sur laquelle on pouvait lire en suédois “Grève d’école pour le climat”, la petite Greta Thunberg dirigeait une manifestation monstre d’éco-liers mais aussi de dirigeants politiques à Montréal et en fait dans des centaines d’autres villes du monde, un phénomène mondial qui a grossit depuis des semaines et devient sans précédent.

Quelques jours plus tôt elle avait lors d’un discours empreint de lourdes émotions à l'ONU critiqué avec vigueur le manque d’action des dirigeants du monde, accusés de se croiser les bras sur le réchauffement terrestre. “Je ne devrais pas être ici, dit-elle , le visage tordu par une rare colère, je devais être à l’école de l’autre côté de l’Atlantique.”

Plus tôt  l'ado-lescente souffrant du syndrome d’Asperger avait fustigé les dirigeants américains lors de son passage au Congrès: "Ce n’est pas moi qu’il faut écouter, c’est les scientifiques!" Encore une fois, ce n’était pas à une jeune de 16 ans - malgré son air de féroce Fifi Brind’acier - de faire la leçon, et pourtant, Greta est devenue l’incontour-nable d’un rare mouvement de la jeunesse mondiale qui éclipse celui des gilets jaunes.

Les écoles de la région métropolitaine avaient rejoint le mouvement de grève scolaire des vendredis pour la marche de Montréal, ville de contestation et de grands rassemblements, qui a réuni plus de 300,000 personnes, des millions poursuivant ailleurs à travers le monde la tradition hebdomadaire vendredis du futur, d’Australie à Kampala, des Philippines... en Antarctique.

Comme en 2012 les participants, remplissant la Rue Parc en se dirgeant vers Sherbrooke, se sentaient participer à quelquechose de monumental. Les mouvements d'alors avaient fait chuter le gouvernement au Québec, ceux-ci pourraient-ils du moins convaincre les politiciens d'agir, sans arrestations cette fois? A l'image de la création de l’auteure suédoise Astrid Lindgren, Greta est-elle devenue “la fille la plus forte du monde”?

Lindgren voyait en son personnage aux cheveux roux “une figure qui possède du pouvoir mais n’en abuse pas”, et ce pouvoir crevait les yeux dans les rues bondées de Montréal, de Paris, Londres, New York et ailleurs pour cet autre jour de rassemblement en pleine campagne fédérale où les annonces vertes se multipliaient soudainement. Évidemment les critiques ne se sont pas gênées de s’en prendre à la jeune suédoise au ton parfois acerbe, allant jusqu’à la traiter de Nazie environnementale.

Au Canada la sortie du dirigeant du parti populaire Maxime Bernier ne passa pas inaperçue en l’accusant d’être mentalement instable. “Mon but n’était aucunement de dénigrer Greta ou quiconque souffre de telles conditions,” s’excusa par la suite celui qui était passé à un cheveu d’être élu chef du parti conservateur.

Plus modéré dans ses propos, le secrétaire général de l’Organisation météoro-logique mondiale Petteri Taalas s’en prit tout de même aux militants comme Greta lors d’une entrevue: “Ils prétendent qu’il faut être bien plus radical. Ce sont des extrémistes qui font des menaces.” Mais il rappelait tout de même lors du sommet de l'ONU que “les causes et impacts du changement climatique augmentent au lieu de diminuer”.

Par les temps qui courent la lycéenne était la mieux placée au monde pour le rappeler: “Depuis plus de 30 ans la science est claire et nette, déclara Thunberg à New York, comment osez vous vous détourner le regard et venir ici prétendre que vous en faites assez, alors que les politiques et les solutions sont encore loin du compte... les jeunes commen-cent à discerner cette supercherie.”

De plus en plus de dirigeants ne peuvent plus l'ignorer. “Aucun responsable ne peut rester sourd à cette exigence de justice entre les générations, déclara le président français. On a besoin de cette jeunesse pour nous aider à changer les choses.” Ironie du sort, Thunberg et une douzaine d’autres jeunes déposaient alors justement une plainte contre cinq pays industrialisés, dont la France, pour atteintes aux droits en enfants, parce qu’ils étaient signataires d'engagements mais n’avaient pas été assez actifs sur le plan des changements climatiques.

Trudeau reçut le même message en la rencontrant quelques jours plus tard: merci, de me recevoir, mais vous n'en faites pas assez. Mais traverser l’Atlantique sur un voilier produisant zéro émission au carbone comme elle l’avait fait pour se rendre en Amérique est-il pour tout le monde? Ces jeunes qui suivent le mouvement sont-ils en mesure de saisir la mesure des sacrifices non seulement exigés à la classe politique mais à l’humanité?

À quels points ces mouvements de masse peuvent-ils réellement faire changer les choses? Ce langage de révolte anti-système, souvent anti-capitaliste, avait déjà retenti dans les rues de Montréal, mais qu'avait-il transformé? Greta disait s'inspirer des grèves étudiantes suite aux tueries américaines, mais cet autre problème restait encore d'actualité.

Ceci dit le langage cru de la jeune suédoise semblait nécessaire afin de sortir la planète de sa torpeur. Les engagements verts des partis au Canada en pleine campagne et ceux de 66 pays à la conférence de l'ONU allaient-ils secouer les choses? "Il est le temps de changer notre relation avec la nature dès maintenant", y alla de son côté le secrétaire général de l'ONU Antonio Guterres, rappelant qu'il ne serait plus de ce monde à la fin du siècle, quand les températures auront augmenté de trois degrés en moyenne, "mais ma petite fille oui” dit-il, ajoutant qu’il refusait de devenir complice.

Quelle terre laisser aux petits enfants? Ceux-ci n'ont plus la patience d'attendre pour voir la suite de choses. Ils agissent, et Greta est loin d'être la seule. Alors que cette dernière marchait à Montréal, une autre ado, autochtone du Canada, élevait sa voix à l'ONU contre l'insalubrité de l'eau dans les réserves. Et elle sont nom-breuses à attendre leur tour, et de moins à moins patientes. Mais que faire de cette jeune énergie?

Est-elle renouvelable? inépui-sable? Au sommet de Rio une jeune Severn Cullis Suzuki avait elle aussi demandé aux adultes de "changer leurs maniéres." Au j'accuse de Greta, qui répondra cette autre phrase historique: je vous ai compris? Et il faudrait qu'ils soient nombreux.


THE I WORD
Impeachment, the word had been circulating in critics' circles as far back as the first days of Donald Trump's presidency. It echoed again loudly following the 2018 election which enabled Democrats to recapture the House, but amid the tide of young new members of Congress calling for blood, House speaker Nancy Pelosi resisted pressure to begin a formal  impeachment inqui-ry, until last week.

And the reasons behind it couldn't seem more ironic amid warnings of 2020 election interference and after a 2016 electoral contest dogged by evidence of foreign med-dling. Seizing on the president's own admission he brought up potential election rival Joe Biden in talks with Ukrainian president Volody-myr Zelensky, which was later confirmed in the call's transcript, Democrats laun-ched an inquiry accusing Trump of abuse of power for seeking help from a foreign government to dig up dirt on a rival.

This would amount to “betrayal of his oath of office” Pelosi declared, adding: “No one is above the law.” A whistleblower's complaint was the source of the dramatic development one year before presidential elections, the released document raising concerns about the president's decision to freeze $400 million in aid to Kiev before asking Zelensky to look into Biden and his son over largely debunked corruption claims.

Confident of having the Republican majority in the Senate to block the road to impeachment, Trump lashed back he was the subject of "the greatest witch hunt in American history" before telling a small gathering he wanted to find out who the whistleblower's sources were and suggesting their act may have been treasonous to the point of being punishable by death. He needn't have worried about the whistleblower, as Trump's own statements were enough to condemn him.

The complaint also suggested the White House sought to conceal records of the call, something Pelosi said amounted to a cover up, a term uttered during previous impeachment proce-dures. This was before reve-lations Trump had also asked Australia's president to look into discrediting the Mueller report and later openly called for China to investigate the Bidens. There was no shortage of shock from both Democrats, who called him "unhinged", and Republicans in the torrent of developments and statements coming from the increasingly cornered president.

Trump is only the fourth US president in history to face such an inquiry. While Democrats are confident of getting the majority they need to force a Senate trial, they would need two thirds of members of the upper house to vote in favor as well, requiring some 20 Republicans to vote against Trump, an unlikely outcome despite divisions forming amid GOP ranks. But popular opinion seemed to take a greater liking to the idea of impeachment.

Still lawmakers were torn about impeachment and the political implications in their districts, with consequences for both parties. Pressure for impeach-ment had most recently risen with the release of the Mueller report. Staunch GOP supporters claimed that while Democrats were focusing all their efforts on impeachment, the president was focused on Americans' needs, but this focus seemed troubled if only judging by his lacklustre delivery at the UN general assembly.

Trump was however hoping the inquiry would galvanise his base with just over a year before the next presidential elections, a timing Democrats know was risky. Soon after the inquiry was announced the president amassed $13 million in financial contributions from supporters. Trump may not have to wait long to see the effects of a formal impeachment, as Democrats looked to expedite drafting articles of impeachment before the end of the year. In the meantime a cornered president warned of a civil war if removed, said he faced what amounted to a "coup" and suggested the chair of the committee investigating him should be arrested for treason  for statements made. DC had never felt so dizzying. 

THE AFGHAN VOTE

Even taking into considera-tion Afghanistan’s long history of instability and violence, the last few months have notably been bloody. Long running negotiations between the US and Taleban were taking place as an average 74 people were being lost to violence every day across the country last month.

Days before Afghans braved the violence to head to the polls these talks broke off following the death of a US serviceman in a bombing, leaving the incoming president with the daunting task of trying to bring stability to the restless land.

Incumbent Ashraf Ghani is intimately aware of the level of unrest, one of his rallies having been targeted days before the election when a suicide bomber on a motorcycle struck, killing 24 and injuring dozens more. The Taleban proudly claimed responsibility as they campaigned to prevent Afghans from heading to the polls, their campaign promise: to target them mercilessly. Nevertheless Ghani remained steadfast about the election being held as promised.

“By continuing their crimes the Taleban have once again proven they have no will and desire for peace and stability in Afghanistan and  that all their movements are nothing but deceit.”

About 2,000 of over 7,000 polling stations could not be opened for the election due to the government's inability to ensure the safety of voters, but critics said some of the closures were convenient for the incumbent as they were likely to be in areas favoring his main opponent. Ghani, who did not take part in the Taleban talks, faced not only the violence in the streets but accusations of corruption by rival Abdullah Abdullah, hardly free of reproach  himself.

Before the election the US accused the government of doing little to fight corruption, cutting $160 million in aid to the country. “We expect the Afghan government to demonstrate a clear commitment to fight corruption to serve the Afghan people and maintain their trust,” said Sec. of State Mike Pompeo days before the election.

The violence and corruption, which will hardly go away following the election, has left a population, wary of bloodshed and incompetent leaders, apprehensive about the country’s future. “I can’t see much hope for the future,” told The Independent Farzaad Rahman. “We thought the (peace) talks would lead to something but that isn’t going to happen now, so we just carry on.”

And the country has, somehow, for decades, done just that, torn apart by alliances rarely brought together by a common enemy, of which there have been many. In order words, plus ça change... and little has judging from the immediate reaction of the two major camps. Abdullah and Ghani, as they had in the previous election, both claimed victory well before the tallying - expected yield preliminary results later this month - was over.

The two sides went as far as to claim they had won enough votes to avoid a runoff, a situation sure to raise tensions when results are eventually revealed. Not making matters easier, or less prone to dispute, are the difficulties experienced with new electronic voting machines. During the election a dozen electoral workers were kidnapped and as many injured by the Taleban, who said the low turnout only demonstrated the vote would be illegitimate.

LA RÉVOLTE DES PAPOUS

Un quart de siècle après l’indépendance d’une ancienne colonie néerlandaise ensuite rattachée à l’Indonésie, c’est aux Papous de se soulever. Comme jadis son voisin de l’est de l’archipel indonésien, le Timor Oriental, l’île de Papouasie vit des jours de tourmente.

Les éclats doivent leur origine à la parution d'une vidéo démontrant des policiers employant des propos racistes lors d'un raid contre des étudiants papous à Surabaya cet été. Depuis la mi-août de nombreuses manifestations ont vu le jour dans la moitié indonésienne de la Papouasie, certaines virant à l’émeute, sur fond d’appel à l’indépendance.

La décolonisation n’avait pas fait que des heureux dans les années 1960 lors de l’emprise de cette région par l’Indonésie suite à un référendum controversé. Une rébellion séparatiste y persiste depuis et pourrait reprendre des plumes après ces éclats responsables d'environ 30 morts lors d’une seule journée sanglante de septembre.

 Il ne s'agissait pas de la première vidéo démontrant le maltraitement des Papous aux mains des autorités. Une vidéo en 2010 illustrant des actes de torture contre des Papous avait été condamnée par Amnistie internationale, qui a depuis documenté  plusieurs cas d'usage de force excessive contre les mélanésiens et d'impunité des agents responsables, même lorsque les violences entrainaient la mort.

Également au cœur de la bisbille: un projet de développement routier en pleine forêt, le Trans-Papua, dans une région qui compte de nombreuses ressources, notamment l'or et du cuivre, mais où le chômage reste élevé. Non sans rappeler la situation des autochtones d'Amazonie, le gouvernement central justifie ce projet en louant ses avantages économiques dans une région reculée, alors qu’au niveau local il est le symbole d’un assujettissement face au pouvoir qui siège à plusieurs milliers de kilomètres à l’ouest.

 Il y a un an le gouvernement avait accusé les séparatistes d'être responsables de la mort de 19 ouvriers travaillant sur ce projet controversé. Selon la police, les incidents plus récents de Surabaya et en Papouasie étaient des complots coordonnées de séparatistes cherchant à provoquer des éclats lors de l'assemblée générale des Nations unies.

Lors des incidents, le dirigeant séparatiste Benny Wenda, accusé d'être derrière les violences, publia à l'attention de l'assemblée de l'ONU sur les médias sociaux le témoignage d'un journaliste présent durant le référendum de 1963 selon lequel le plebiscite "n'était pas libre, il n'y avait pas de choix" accusant par ailleurs les autorités d'agir avec impunité lors des violences récentes.

Celui-ci invite la Haut-Commissaire des Nations unies aux droits de l'homme Michelle Bachelet à venir enquêter afin de faire la lumière sur la situation dans la province orientale. "La Papouasie occidentale devient un autre Timor," dit-il.

Les éclats en Papouasie ont eu lieu suite aux rumeurs voulant qu'un enseignant ait insulté un élève indigène et dégénérèrent avec la mise à feu de bâtiments administratifs qui piégèrent de nombreuses personnes. La recrudescence de la violence a été soulignée à l'assemblée générale de l'ONU, où le dirigeant du Vanuatu a également exigé le passage de Mme Bachelet en Papouasie pour y faire état de la situation des droits de l'homme, un appel qui n'est pas resté sans réponse.

Un jeune diplomate mélanésien tenta de rappeler le pays insulaire à l'ordre, se disant refuser tout appel à la division: "La Papouasie est fera toujours partie de l'Indonésie." Mais les Papous ne sont plus les seuls à faire appel à la retenue des forces de l'ordre, car les manifestations étudiantes contre la corruption à travers le pays après la ré-élection du président Joko Widodo font depuis quelque temps également écho à ces revendications.

DUR COUP D'ENVOI

Malgré ces derniers mois de misère, les libéraux étaient nez à nez avec leurs rivaux conservateurs en ce lancement de campagne électorale, soit bien mieux que leur troisième place au départ il y a quatre ans.

Alors que ceci les plaçait en bonne posture pour conserver le pouvoir, rien n'empêchait un renversement de tendance, ce que cherchait à éviter la date tardive du déclenchement des élections et l'absence du premier ministre lors du premier débat télévisé.

Dès le coup d'envoi l'opposition avait martelé, les derniers titres SNC Lavalin à l'appui, mais le scandale parviendrait-il à évincer Justin Trudeau? Ces calculs sont déjà de l'histoire ancienne après la publication choc d'une photo montrant Trudeau le visage peint de brun pendant une soirée nuits d'Arabie en 2001 alors qu'il enseignait dans un collège privé.

Tout d'un coup c'était Noël, le jour de l'an et la victoire de la coupe Stanley à la fois pour le camp  opposé, qui pouvait enfin rêver renverser un premier ministre après un seul mandat.  « C’était une erreur. Je m’excuse profondément. Je me suis déçu moi-même, dit-il, employant des mots que certains auraient voulu entendre pendant le scandale SNC, je ne pensais pas que c’était raciste à l’époque, mais main-tenant, je sais que c’est raciste ».

Dans les heures qui suivirent deux autres cas s'ajoutaient au compte. Rappelant ses efforts contre le racisme et pour la diversité, Trudeau poursuivit sa campagne espérant obtenir le pardon des Canadiens. Mais était-ce une bavure de trop? Gonflés par des chiffres économiques largement positifs, les libéraux étaient entrés en jeu jouant la carte de la peur d'un retour aux années Harper.

Le ton était donné dès le coup d'envoi de cette campagne de 40 jours qui promettait plusieurs choses mais notamment de ne pas être tout repos dans cette lutte à deux. Car ces nouveau démocrates bien partis en 2015 sont distants et absents cette fois-ci, mêlés à une lutte au troisième rang avec des verts très tendance.

Jagmeet Singh et les siens n'étaient pas représentés à l'origine dans environ cent circonscriptions  et ont même dû faire face à plusieurs défections en faveur du parti de la surprise en cette année de bouleversements environnementaux. Puis la campagne à peine lancée, ils perdaient deux autre précieux candidats, rattrapés, comme plusieurs autres, par un passé pas si innocent. Évidemment la grande surprise restait à venir.

Mauvais calcul d’un chef nouveau démocrate qui n’avait pas préparé la bataille ou mis les pieds au Nouveau Brunswick depuis des lunes? En fait les Canadiens semblent peu faire confiance en leurs chefs de partis de manière générale en ce début de campagne, découragés par les photos et les ratés éthiques du premier ministre et peu inspirés par son rival principal, Andrew Scheer, largement inconnu hors de la capitale.

Ce dernier et les siens n’ont d’ailleurs pas pu profiter au maximum des scandales de SNC Lavalin du printemps faut-il le croire, et se retrouvaient vite à la défensive sur la question du droit à l’avortement et du mariage gay. Evidemment sous ce jour nouveau ces retours au passé pouvaient paraitre inoffensifs.

Les Canadiens pourraient aller voter en ce pinçant le nez, mais n’avaient-ils pas à l’origine agi de la sorte pour élire Stephen Harper, hésitant initialement à lui donner une majorité? D’une manière ou d’une autre la campagne, depuis fort longtemps engagée, risque d’être plutôt désagréable. La santé occupera une place importante chez les Canadiens, les libéraux visant toujours à mettre en place une assurance médicaments.

Mais des pénuries dans certains domaines, alors que les Américains prévoient importer des médicaments en vrac du Canada pour baisser leurs prix, créent de nouvelles craintes. Le NPD s’engage de son côté à renflouer les services de santé, notamment en matière de santé mentale, dentaire, oculaire et auditive. Il  prévoit par ailleurs mieux financer l’éducation, notamment dans les communautés autoch-tones, développer une stratégie contre le suicide et davantage financer les garderies.

Il faut croire que ses plans environnementaux, notamment de faire du Canada un pays uniquement alimenté par une électricité verte d’ici 2030, n’ont pas pu convaincre certains préférant se rallier au parti en croissance d’Elizabeth May.

De moins en moins isolée après ces années passées dans les bancs arrière, May suggère qu'elle refusera de travailler avec quelque gouvernement minoritaire que ce soit, si tel est le scénario, en raison de leur plate-forme environnementale.

Il faut dire que les tractations sur les oléoducs des libéraux ne semblaient plaire à personne, une cour permettant récemment de nouveaux recours après des années de consultations et de délais. Les libéraux ont tout de même réalisé en tout ou en partie 92% de leurs promesses électorales lors de leur mandat, selon un groupe de chercheurs de l’université Laval, mais non sans créer plusieurs déceptions vu l’ambition du programme électoral.

De leur côté les conservateurs promettent de baisser les impôts et d’augmenter le transfert canadien en matière de santé et de services sociaux, mais leur “vrai plan” pour l’environ-nement, fait selon Scheer de “technologie non de taxe” (carbone), ne semble pas avoir convaincu grand monde.

Scheer promet cependant d’éliminer la taxe sur le chauffage résidentiel. Son équipe était la première à annoncer des candidats dans toutes les circonscriptions, et bénéficie d'une nette avance sur le plan financier, ayant ramassé 8,5 millions en dons lors du dernier quart, contre 5 millions pour les libéraux et 1,4 le NPD, laissant ce dernier avec un budget qui représentera la moitié de leurs rivaux pendant la campagne.

Malgré tout Singh affirme qu’il n’appuiera pas les conservateurs pour former un gouvernement minoritaire en raison des déclarations anté-rieures de Scheer sur le mariage homosexuel. Singh, le premier chef de parti d’une minorité visible, avait un autre combat à livrer en plus de celui de la glissade de son parti et du manque de candidats: celui qui l’oppose à la loi sur la laïcité au Québec, où il tentera de défendre le gros de ses sièges. Mais tout ceci semble perdu dans la brume du scandale de l'heure, en viendra-t-on vraiment à ces sujets?

TUNISIA VOTES

At the origins of the Arab Spring movement, Tunisia can claim it has come closest in the region to obtaining the kind of freedom sought by its authors, but the second presidential poll since the fall of dictator Ben Ali has registered dampened enthu-siasm and is leaving the country of 11.5 million in unchartered waters.

While both candidates who have made it to the second round of the poll to replace deceased president Caïd Essebsi are clear outsiders, one of them is behind bars in a money laundering probe. A poor economy and disillu-sionment with politicians led to a drop in participation rates - to about 45% -  and the rise of independent candidate and constitutional expert Kaid Saied, dubbed Robocop for his stiff demeanour, who took the most votes (19%), followed by populist media mogul Nabil Karoui, arrested before the election in what supporters call a conspiracy to keep him away from power (15%).

“Will he remain a candidate because he is in prison? Will judges decide to release or disqualify him from the race in favor of the third placed (Moderate Islamist) candidate?” Won-dered Brahim Oumansour of research firm Iris.  “There are many possibilities.” On the other hand “the arrival of two anti-system candidates is a sign of democratic elections,” he adds in an interview on France24. “This is a success.”

Saied’s success was all the more notable considering “the near total absence of a media campaign and lack of financial means” which didn’t prevent him from topping all other opponents in the first round. “Saied isn’t a media phenomenon but a societal one,” opined analyst Sarra Hlaoui.

 The winner will face a struggling economy with high unemployment and apathy from an electorate dispirited by the dashed hopes of the 2011 revolution. “Eight years after the revolution nothing has happened,” deplored Tarek Layouni, who has been unemployed for three years.

 Saied’s success was best explained by the lack of confidence in current political leaders, Hlaoui said, adding voters expect him to be able to “protect state institutions.” Despite the fact the campaign was a short 12-day affair, which involved 26 candidates amid tight security, it was hardly a sweet one, participants trading accusations of corruption in a land where it has gone a long way to diminish hopes of providing effective leadership.

While Karoui remains behind bars for now, he isn't without help from the outside, starting with wife Salwa. "Nabil is in prison and all Tunisians are in prison," she said. "All together to release Tunisians from prison and poverty." Leading her husband's campaign, she  announced the man dubbed by some "Tunisia's Berlusconi" had made it to the second round.

"You started a hunger strike for two reasons: Because they tried to silence you, and because they refused to let you vote," she said. "People have felt this injustice and while you couldn't vote, they voted for you."

LA HAINE

Si jadis l’Afrique du Sud faisait l’objet de boycotts en raison de sa politique d’apartheid, aujourd’hui un même mouvement protestataire se dresse non contre une déplorable politique officielle mais le maltraitement des étrangers de la nation arc en ciel, faussement accusés de voler des emplois ou de répandre l’usage de la drogue.

Car malgré tout, le pays reste un eldorado pour plusieurs migrants du continent africain, même si plus du quart de la population (la moitié chez les jeunes) est au chômage, faisant des étrangers de malheureux boucs émissaires.

Pourtant on n’en est pas aux premières violences, parfois meutrières, contre ces groupes venus des quatre coins du continent pour tenter leur chance dans ce qui reste une des économies les plus performantes d’Afrique. Mais les attaques contre les étrangers et leurs commerces ont semé la consternation dans ces pays concernés.

En plus des avertis-sements formels de certains gouvernements comme celui du Nigéria, décourageant les déplace-ments dans certaines régions avant de rappeler ses diplomates et de rapatrier ses expatriés, des personnalités sportives et du domaine des arts appellent au boycott, une décision qui prend tout son sens vu le contexte historique du pays.

L’étoile de musique afrobeat nigériane Burna Boy a notamment promis de ne pas y mettre les pieds avant que le gouvernement, qui tente de peine et de misère d’incarcérer les accusés, ne “se réveille”. Une chanteuse nigériane en fit de même.

L’association de football zambienne et malgache ont pour leur part annulé un match amical  “en raison de craintes de sécurité, vous ne savez pas ce qui peut se produire.” On est déjà bien loin de la fête de la Coupe du monde d’il y a à peine 10 ans.

A la veille de ce rendez vous mondial une soixantaine de personnes avaient fait les frais de pareilles violences. Malgré les efforts des autorités, qui ont procédé à plus de 200 arrestations ces derniers jours, certains regrettent que le gouvernement ait permis aux conditions de devenir aussi insoutenables.

Le tout “est une conséquence directe des années d’impunité et de ratés du système judiciaire, martèle Amnistie internationale. Les autorités sud africaines ne peuvent pas prétendre qu’elles n’ont pas vu cette violence venir.” Le groupe regrette que le gouvernement n’ait pas pris des mesures pour contre carrer les importants mouvements de haine d'il y a 11 ans.

Plus récemment les violences avaient notamment fait des victimes à Durban, ville fortement immigrante, en mars, faisant trois morts, avant de se répandre dans plusieurs régions, notamment la capitale et Johannesbourg. Depuis on dénombre des centaines d’attaques et une dizaine de morts.

“Les attaques visant les commerçants étrangers sont totalement inacceptables, déclare enfin le président Cyril Ramaphosa, je veux que cela cesse immédiatement.” Mais certains pointent du doigt la décision de la police de lancer des opérations contre des commerces tenus par des étrangers en août comme raison derrière le déclenchement des manifestations contre les étrangers qui ont dégénéré.

La police ciblait alors “des criminels” et non des nobles citoyens selon le ministre de la police. Des représailles ont à leur tour eu lieu au Nigéria et ailleurs contre certains commerces sud africains. Des Zambiens se sont quant à eux contentés de manifester contre une chaîne sud africaine alors que le gouvernement proposait aux camionneurs d’éviter le pays pendant les débordements. Quelques jours plus tard on a jugé bon de rapatrier les expatriés.

WHERE'S THE ECONOMY GOING?

With trade wars troubling the waters over the Atlantic and Pacific and Brexit uncertainty leaving the Channel as choppy as ever, questions were already being raised as to whether or not the  world was cruising toward global recession. This week the OECD downgraded its world economic outlook to the worst growth rate since the financial crisis.

Growing tensions in the Gulf after drones destroyed major Saudi oil facilities further eroded world markets nervous about the direction of international trade. Hadn't previous world events begun with a Middle East crisis?

Back in increasingly shaky Europe, Britain’s economy shrank in the second quarter for the first time in six years and slowing global economies from India to Italy, Argentina to Japan and even Germany are putting the global outlook in alarming territory.

Leading concerns are economic powerhouses colliding, China and the EU exchanging trade blows with the US, while Britain faced warnings of acute shortages if it formally left the EU with no withdrawal agreement. Brexit uncertainty is behind the British economy’s contraction as of late, feeding fears of a recession.

 In the US companies were blaming trade wars for some 10,000 layoffs in August alone. Observers aren't getting used to the outbursts of the US president, often in the form of Tweets, against either China, at one point warning companies they should seek an alternative to a country which has become the world’s manufacturing plant, or his own Federal Reserve, for what he considered restricting credit.

A drawdown in trade tensions between the US and China was helping calm markets down somewhat recently, but this can quickly charge. Also spreading concern is the emergence of negative interest rates in Europe, which is building speculation they could come around the bend in North America as well, heralding trouble ahead. Negative interest rates cost banks for providing credit, threatening economic activity.

They have swept much of Europe and Japan and spreading to the Anglo Saxon world would further strain markets argues Jim Blanco of Bloomberg. “Should these countries join the rest of the developed world in moving to negative rates the financial system will be under much more stress.”

The Fed was determined to stick the course however, despite presidential pressure to cut interest rates to zero, or less. The old continent is registering not only a slowdown in Britain but Germany as well, the main engine of the continental economy, where weaker demand drove down industrial orders , triggering third quarter recession fears.

It too has been battered by Washington’s America First approach, being heavily reliant on exports. “The decline in new orders significantly increases the risk of recession for the German economy,” told Reuters VP Bank analyst Thomas Gitzel. “The danger is also that negative growth will be recorded in the third quarter.”

Halfway around the world, in a region already rocked by continuing protests in Hong Kong, South Korea and Japan returned to their historical grievances at least on the trade front, Seoul’s boycott of Japanese goods dropping Honda sales by 81% among other commerce disruptions.

The row erupted over a Supreme Court ruling in Korea calling on Japanese firms to pay com-pensations for their use of forced labour during the Second World War when Japanese troops occupied its peninsula.

Japan soon after withdrew its neighbor from its list of favored trade nations, placing restric-tions on exports such as semiconductor materials. Korea exports $26 billion worth of goods to Japan and imports twice as much. Economists are predicting a negative GDP in Japan in the fourth quarter.

Trade tensions between usually close partners are forming the worst fears across the board. But for all the alarmist headlines, the North American economy is carrying on rather well still, the 130,000 new jobs added in the US in August bringing on a 107th straight month of growth. While GDP numbers may not rise to 3% hoped by Washington, they will be just below 2% for the foreseeable future, avoiding declines that define a recession.

"The global economy is growing modera-tely," writes economist Bill Conerly in Forbes. "World GDP is likely to expand 2.8% this year. That's down from 3.4%, but still decent growth." But all bets are off if tensions in the Middle East escalate.

THE WEB GOES DARK
During the Arab spring social media was hailed around the world for giving a voice to the voiceless and letting protesters organize to bring change to their tyrannical leadership. While those who eventually rose to claim power were not necessarily champions of democracy, the medium’s potency was becoming obvious.

Then came the US election and increasingly the state sponsored use of online accounts to spread misinformation and confusion, the more recent reports pointing the finger at China in its attempt to counter the Hong Kong protests.

In time the reflex of state actors has been to filter out inconvenient communications, when not shutting networks down altogether such as during the recent Kashmir, West Papua and Sudanese crises. Hence suggestions of an internet blackout in first world business hub Hong Kong, amid warnings from pro- Beijing authorities protesters should change their antics, was being met by some with the same revulsion one would associate with a land invasion of Chinese forces, itself the subject of speculation with troops massing in a stadium near the border.

The message and damage would be irreparable some observers say, adding that its effectiveness would be limited at the same time. Hong Kong and Macau remain outside the great firewall of China, which blocks everything from negative social media posts to web searches on the Tiananmen square massacre.

Not that China hasn’t been trying to prevent protesters there from organizing online. Hackers  from the middle kingdom have on the contrary been trying to target popular communications apps such as Telegram to prevent demonstrators from coordi-nating their activities, with limited success. In addition hundreds of false Facebook and Twitter accounts were cancelled after they were suspected of being set up by China to sow political discord on the protests.

“While initially countries that were seasoned propagandists such as Russia and North Korea were identified as the main culprits, the list of states employing disinformation is growing,” noted Sophia Ignatidou of Chatham House. “China is apparently using disinformation to portray Hong Kong protesters as proxies of nefarious Western powers and violent rioters.” Perhaps explaining the first counter protests.

But going a step further and shutting down the internet altogether there would “start the end of the open internet in Hong Kong and would immediately and permanently deter international businesses from posting their businesses and investments in Hong Kong,” warned the Hong Kong internet service providers association.

“Such restrictions would cost the society huge business opportunities and social costs” but the group added this would not necessarily deter those determined to keep their businesses or communications humming. For one thing Hong Kong's authorities would hardly be the first to try to go down that route. According to digital rights group Access Now two dozen countries from Africa and Asia have operated shut downs of the internet last year alone, the world’s largest democracy, India, leading the way with over 130 black outs, principally over Kashmir, seriously impeding commerce in the contested region.

Rival Pakistan also pulled the digital chord a dozen times. In Africa proclaiming free speech as a right did not prevent Ethiopian authorities under reformist leader Abiy Ahmed from causing a blackout there after a coup attempt either. Targeting protests has provoked blackout periods in Mauritania while the country waited for election results, and in notable offender Russia - which has launched efforts to create its own independent and censored parallel internet - notably to prevent demonstrators from organizing in the north Caucasus republic of Ingushetia.

Over the summer Chadians were allowed to use Facebook, Twitter and other services once more after a long 16 month shut down starting in March 2018 when parliament considered an amendment permitting president Idriss Deby to stay in office until 2033. The reason invoked at the time was a “hijacking” of the internet “for malicious purposes by certain individuals with evil intentions for peace and national unity.”

Still some businesses managed to keep operating in the African nation, using Virtual Private Networks, as did internet users in Sri Lanka during a shut down that followed a terror attack, a possible option for Hong Kong as well: Users there, should a total shut down occur, would still “access these (social media and other) services through numerous VPN services available in the internet,” noted the Hong Kong service providers association.

Turkey, targeting the Kurds, Congo, following last December’s elections, and Zimbabwe, during violent fuel protests, were among other culprits that sought to stifle protest online or on the streets last year. Shutting down the internet was taking place even as the Arab spring was sending masses to the streets in Egypt, but too late to prevent the downfall of president Hosni Mubarak.

Some of the telecommunica-tion companies involved at the time did suffer from remorse, launching the "telecommuni-cations industry dialogue" urging internet providers to commit to principles of freedom of expression and privacy and avoid future abuse by following UN guiding principles on human rights.

But not all have signed up. What would such a shut down  mean on a global scale, where simple occasional airport glitches are enough to cause rippling effects and spread panic? Quite a dreadful scenario according to researcher Francesca Musiani of the Institute for communication sciences at the French national centre for scientific research: Stranded autonomous vehicles, delivery drones falling from the sky, store cashier system shut downs, large scale power outages and catastrophic industrial production blackouts to name just a few.

But for people in temporary internet black out zones, the shut down may as well be global. “We used the internet for everything,” told the New York Times one Kashmir resident recently. “We cannot do anything.” Another chimed in: “There is no life without the internet, even in Kashmir.”

PRESSE SOUS PRESSION

Le plus grand quotidien francophone d'Amérique ne parait plus sur papier, le plus important journal franco-phone de l’Ontario risque de perdre sa voix, un sort qui menace également plusieurs quotidiens régionaux du Québec; la presse écrite au Canada poursuit une descente aux enfers qui pourrait entraîner la disparition de son fil de presse francophone, et ce malgré les investissements promis par Ottawa pour tenter de sauver une industrie clé en crise.

Il faut dire que les ravages du numérique ont déjà profondément touché la presse écrite au Canada de manière générale, réduisant le nombre de titres régionaux anglais et français, sabrant des milliers d'emplois, et regroupant en peu de mains une presse parmi les plus concentrées en occident.

Difficile d'affirmer que cette cure ait été bénéfique. En cette veille d’élection certains redoutent notamment la politique du groupe de journaux Postmedia,  propriétaire  de titres allant de la Gazette de Montréal, fondée en 1779, au Sun de Toronto, qui exige que ses quotidiens épousent sans exception une position éditoriale unique et nettement conservatrice.

Politique à part, cette concentration médiatique semble être la règle au pays, où la compétition n’oppose plus seulement les journaux entre eux mais avec diverses plateformes électroniques également, sur le petit écran, ou le plus petit écran encore. Les solutions semblent aussi préoccupantes que les problèmes qu’elles veulent résoudre, les appels à l’aide publique remettant en cause l’impartialité des salles de nouvelle.

Le lendemain de la mise en lumière des problèmes financiers du Groupe Capitale Médias, propriétaire de titres tels le Soleil de Québec et le Droit de Gatineau, les craintes d’un rachat de ces quotidiens par le rival Québecor rappelait l'acquisition des journaux Sun par Postmedia quelques années plus tôt, et les conséquences de la concentration médiatique au pays, rassemblant parfois déjà télévision et presse écrite sous une même bannière corporative.

Un journaliste de la Presse Canadienne se disait peu rassuré par l’assistance financière urgente de $5 millions de Québec, craignant l’influence que pourrait entrainer ce genre de décision. Mais, dit-il en soupirant, à court terme y existe-t-il vraiment d’autre solution?

Quelques mois plus tôt Ottawa avait annoncé la mise en place d’un groupe indépendant pour décider des critères d’admis-sibilité aux nouvelles mesures fiscales pour soutenir cette industrie cruciale mais en péril, des sommes qui s’élèvent à plus d’un demi milliard de dollars sur cinq ans. Le groupe en question incluant un syndicat anti conservateur, la sélection n’a pas tardé à enrager l’opposition.

À plus long terme, la concentration des médias semble aussi inévitable que le coup de main étatique, même si Québec rejetait pour l’instant les offres d’acquisition de Québe-cor, décision que son PDG Pierre Karl Péladeau regrettait: “C’est peut être mieux d’avoir plusieurs médias concentrés que pas de médias du tout,” dit-il.

Mais cette concentration pose déjà problème selon un chroniqueur de La Presse qui souligne que "Québecor et M. Péladeau sont à ce point présents au Québec que ca commence à imposer des angles morts très larges pour les journalistes et chroniqueurs de Québecor."

Par ailleurs on estime que le géant aurait sabré des centaines de postes avec une telle acquisition. Puis  Québecor ayant annulé ses abonnements à la Presse Canadienne et lancé sa propre agence de nouvelles, une acquisition du groupe mettrait en péril cette PC centenaire, qui alimente ces journaux mais également TV et radio.

Entre 2012 et 2017 les quotidiens ont perdu plus de 50% de leurs revenus publicitaires au pays, conséquence de l'emprise des plateformes électroniques comme Google et Facebook, qui de leur côté ont vu leurs revenus augmenter, avalant 80% des revenus publicitaires.

Alors que le propriétaire des journaux gratuits Métro s’est dit intéressé par une ou plusieurs acquisitions au Québec, des journaux du Groupe Capitale tendaient la main à leurs lecteurs et votaient en faveur de l'établissement d'une coopé-rative, pendant que les états généraux de la presse au Québec proposaient une gamme de solutions, comme la mise en place d'un fonds pour les médias, un crédit d'impôt sur la masse salariale ou l'imposition d'une taxe sur les géants des médias sociaux américains.

MACAU'S OTHER PATH

With protests in Hong Kong continuing with an extra layer of ferocity as they headed into a fourth month it could be easy to discount the success of China’s one country two systems, but the middle kingdom’s other special administrative region has embraced it further, fearing the sort of instability rattling one of Asia’s major financial hubs.

A small hydrofoil ferry ride away from turbulent Hong Kong, Macau, like the Chinese mainland, seems a world away from the tear gassed streets of Kowloon. That’s because to many observers its much smaller population, about a tenth of Hong Kong’s seven million, feels more at home in the bosom of the towering neighbor.

Demographically, twice as many Macau residents are likely to hail from China than Hong Kongers, and most have no problem supporting pro-Beijing leaders, such as the recently elected Ho lat Seng.

Therefore, though both former European territories were turned over to China with a similar separation agreement two decades ago, “Macau people often turn to mainland China for identification, inspirations and solutions to their own problems,” tells Aussie TV academic Bill Chou Kwok-Ping.

A gaming Mecca now even bigger than Las Vegas, residents are less likely to gamble it away in the form of a revolt against the overpowering neighbor next door. In fact the gaming industry is partly the reason for this, Beijing’s clean up of the business, ending messy triad and gangster wars right before the handover of the Portuguese colony, contributing to the following social peace.

 While business interests feared Hong Kong's handover and its impact on the markets, they were only too pleased to welcome the stability Macau's seemed to bring to its cobblestone streets. Ho’s incoming administration is expected to move even closer to China as a result of fears the neighboring protests could rattle Macau.

The incoming leader vows in fact to “show to Taiwan the success of the one country two systems”. Attempts by pro-democracy groups in Macau to show support for the Hong Kong protests were cut short but Ho responded to criticism his regime would bow too ostentatiously to Beijing by pledging to “legally safeguard press freedom” and “publishing and expression.”

In his victory press conference Ho stressed locals would not be extradited to mainland China to face trial, the issue which ignited the Hong Kong protests, which ultimately defeated the bill. But police denied a permit for a silent protest, citing troubles in Hong Kong, raising concerns about the democratic direction Macau is taking.

“When such activity is opposed by the police the organizer has a right to appeal,” Ho stated. “My generation has lived through the handover and I can say that Macau has never seen as much freedom as it has now”, he said. But Critics say the council election which elected Ho fell well short of being democratic, warning they would stay vigilant.


PLUS QU'UNE FORÊT

Face à la lutte contre les changements climatiques la planète peut compter sur un arsenal de moins en moins fourni. Sur cette précieuse liste peu de zones travaillent aussi fort à l’oxygénation du globe que l’Amazonie, ce véritable poumon du monde vu sa capacité inégalée de transformer dioxide de carbone en oxygène. Cette zone majoritairement brésilienne absorbe 14% du CO2 atmosphérique mondial, tout en abritant 20% de l'eau douce non gelée et le tiers des forêts primaires de la planète.

Mais voilà que cette perle environnementale subit de nouveaux assauts depuis l’arrivée du président populiste Jair Bolsonaro au pouvoir. En quelques mois son approche strictement business à la région, en faisant la promotion de son développement industriel, a donné place à une croissance de la déforestation amazonienne et du fait enhardi les industriels sans scrupules qui convoitent les richesses de cette délicate région.

Pendant des années ceux-ci ont été aux prises avec les communautés autochtones de la région pour développer ces terres, ayant parfois recours à la violence pour atteindre leur but. Le décès récent d’un chef de tribu a notamment fait l'objet d'une condamnation internationale, des observateurs craignant  que les orpailleurs aient obtenu carte blanche de la présidence.

Alors que le chef de l’état promettait de lutter contre la déforestation illégale, le feu vert semble avoir été donné sur le plan de la déforestation légale puisqu’il s’est engagé à développer l’économie en cette région et nie que des orpailleurs soient derrière la mort d’Emraya Waiapi.

Bolsonaro a par ailleurs refusé les derniers rapports de déforestation d’une de ses agences, montrant une croissance de 88%, au point même où  il en a limogé le directeur. Ce rejet des statistiques et cette tendance à nommer en poste des fidèles à ses valeurs n’a rien fait pour changer sa réputation de Trump latino-américain.

Bolsonaro a notamment choisi au poste de directeur de l'agence des relations avec les autochtones, la Funai, un homme proche de l’industrie minière (entre autre canadienne). Autre membre du cabinet Bolsonaro, le ministre de l'environnement Ricardo Salles s'est notamment affiché contre les restrictions qui protègent les territoires indigènes, et a tendance à faire confiance aux compagnies en matière d'environnement.

Ce dernier est d'ailleurs accusé d'avoir violé des règles environ-nementales avant sa désignation au poste de ministre. De plus au début de l'année Bolsonaro a tenté de transférer la responsabilité des terres indigènes de la Funai au ministère de l'agriculture, ce qui était plutôt bien accueilli par le secteur agro-alimentaire.

Mais le tollé suscité ailleurs par cette initiative a entrainé le rejet du Congrès, qui est cependant à nouveau sollicité sur la question. La mort du chef n’a que davantage attristé une population indigène aux prises avec la nouvelle tendance sous Bolsonaro, marquée par l’augmentation des menaces de la part des orpailleurs voulant exploiter leur région.

Le chef de l’état a pour certains affiché ses couleurs en déclarant qu’il n’y avait pas d’”indices forts” permettant de parler de meurtre aux mains d’orpailleurs, qui se trouvaient dans la zone au moment de la découverte du corps. Bolsonaro avait fait des déclarations plutôt alarmantes dans le passé sur les indigènes, l'ancien militaire se disant regretter, lors d'une entrevue en 1998, que "la cavalerie brésilienne ne se soit pas montrée aussi efficace que les Américains. Eux, ils ont exterminé leurs Indiens."

La mort du chef Waiapi a été condamnée internationa-lement, le haut commissaire aux droits de l’homme Michèle Bachelet citant “l’empiètement sur les terres indigènes par les mineurs, les bûcherons et les agriculteurs du Brésil.” L’ONG Survival International parlait même de “guerre contre les peuples autochtones.” Pour des milliers de femmes indigènes manifestant la semaine dernière il ne s'agissait pas moins d'une "politique génocidaire".

Le tollé international reflète l’impact régional et international du développement de l’Amazo-nie, dont l’existence contrôle le climat dans les régions immédiates, limitant une aridité des fois désastreuse pour l’agriculture latinoamé-ricaine, ainsi que plus éloignées. Avant même la sortie des derniers chiffres alarmants sur la déforestation la situation de l'Amazonie faisait l'objet d'une attention particulière aux plus hauts niveaux.

Une assemblée mondiale des évêques doit en effet avoir lieu au Vatican cet automne sur la question, le Saint Père se disant notamment préoccupé par le sort des population autoch-tones, dans une région où l'Eglise a commise plusieurs erreurs à l'égard de ces peuples dans le passé. «Probablement, les peuples autochtones amazoniens n'ont jamais été autant menacés sur leurs territoires», avait noté le pape François lors d'une visite dans la région l'an dernier, notant «la forte pression des grands intérêts économiques qui convoitent le pétrole, le gaz, le bois, l'or, les monocultures agro-industri-elles».

Pour tenter de remédier au problême de la déforestation, le groupe Conservation International s'est notamment engagé à planter 73 millions d'arbres  en Amazonie au cours des prochaines années, un petit pas qui tente de limiter les dégats de l'industrie au coeur de cette étendue unique au monde. Entre temps Allemagne et Norvège annonçaient qu'ils allaient suspendre certaines de  leurs subventions au Brésil pour protester contre la déforestation amazonienne.

KASHMIRI PROBLEMS

With clashes over troublesome Jammu and Kashmir triggering conflict between India and Pakistan for decades it was hard to fathom ending the Indian region’s special autonomous status would solve what has always been a major headache. But not impos-sible.

Delhi’s abrupt move to scrap article 370, defining a special status for its portion of divided Kashmir, only sparked more unrest in the territory while Pakistan severed already weakened ties with India soon after the move.

Critics say the Indian government‘s decision, a few months after the re-election of premier Narendra Modi, amounted to a Hindu nationalist land grab in a sensitive region split by Muslims, Hindus and Buddhists, in a country many times torn by religious strife.

A day after the announ-cement to revoke the region's  autonomy, Pakistan down-graded ties with its nuclear rival and neighbor, suspen-ding trade and expelling the top diplomat in the country, calling Delhi's move a breach of international law. Islama-bad is taking up the matter at the United Nations where members were urging "restraint" on both sides.

Careful of choosing his words during earlier tensions over the region this year, Pakistani prime minister Imran Khan this time said he feared India would seek to "ethnically cleanse" its part of Kashmir and stressed it had to be taught a lesson. Pakistan wasn’t alone fearing the consequences of the controversial move.

Indian opposition members stressed jailing Kashmir’s political leaders in the process would only provide a void for terrorists and militants to exploit. Modi however, in an address to the nation, said the decision would end terrorism, unify India and promote development, saluting Kashmiri residents for their courage.

But most were unable to see the TV message due to cuts to power, communications and television following the revocation, closing down much of the region for business, a method some said was not unlike what China had employed in Xinjiang. Modi had just fulfilled a long promised Hindu nationalist dream, according to Olivier Gullard of IRIS. "He is pleasing his electorate and that electorate is Hindu nationa-list," he says.

Others note the Kashmir issue is also a great way to distract Indians from lukewarm economic results. Former finance minister Haseeb Drabu said in a New York Times op-ed Kashmir was "the perfect geography from where to announce the rise to dominance of India's new aggressive nationalism and unabashed majoritarianism" which would in the end simply disenfranchise the local population, which was not considered Indian until 1954.

"With the assault on the autonomy and special status of Kashmir, the constitution of India has ceased to be a safeguard against the brute power of majoritarianism."

CONTESTATION RUSSE

Les manifestations contre le gouvernement autoritaire à Moscou se poursuivaient avec entrain cette semaine pour obtenir la tenue d'élections locales libres en septembre.

Ces rassem-blements connaissent un dénouement semblable, soit l’arrestation de centaines de participants, parfois avec violence. Le chiffre de fin juillet avait été plus élevé que d’habitude, frôlant les 1400 arrestations, mais un cas en particulier avait causé la consternation, l’incarcé-ration préventive de l’opposant Alexei Navalny, le mieux connu d’une classe de plus en plus rarissime de politiciens sur la terre de Poutine.

Alors que Navalny a déjà fait plusieurs visites derrière les barreaux, son état de santé lors de ce passage récent a rappelé les hospita-lisations plutôt louches d’autres critiques du pouvoir ces dernières années. Tandis que ses géôliers parlaient de "réaction allergique" pour justifier son transfert vers un hôpital, son entourage voyait plutôt un empoisonnement par “une matière chimique inconnue”, son médecin affirmant que Navalny ne souffrait d’aucune allergie.

 C’est le genre de scénario qu'ont connu, parfois sans s'en remettre,  nombre  d’opposants du régime ces dernières années. L’ancien agent du renseignement Alexandre Litvinenko avait notamment été empoisonné par un agent radioactif glissé dans son thé avant de connaitre la mort en 2006.

L’empoisonnement de Sergey Skripal et de sa fille l’an dernier suivit le même scénario, mais ces derniers sont quand même parvenus à survivre à cet attentat, attribué aux autorités russes. Un autre opposant russe, Vladimir Kara Murza survécut également à deux tentatives d’empoisonnement en deux ans.

Navalny n’en est d’ailleurs pas à son premier malaise chimique si cette version se confirme, ayant été atteint par un produit désinfectant qui lui a presque coûté la vue il y a deux ans. Les autorités lui ont interdit d'être examiné par son docteur, mais celle-ci a pu faire une observation à travers la porte de sa cellule assez concluante pour avancer la thèse de l’empoisonnement ciblé, puisque ses compagnons de cellule ne semblaient pas souffrir des mêmes maux.

Barrer l'entrée de ses médecins a rendu son cas encore plus douteux, sans parler de la décision de le renvoyer en prison avant d’être complètement rétabli. “Le laisser retourner à l’endroit où il a reçu une dose d’un produit chimique inconnu sans que les analyses soient connues ce n’est pas bien professionnel,” déclara une ophtalmologue qui l’avait soigné dans le passé.

Alors que l'incident prenait de l'ampleur, Navalny lui-même pointait le doigt en direction du pouvoir, rappelant les cas précédents dont celui de Skripal. Navalny devrait être libéré à quelques jours des élections locales auxquelles la plupart des opposants régionaux n’ont pu participer, pour des raisons fortement douteuses.

La commission électorale a rejeté plusieurs candidatures pour cause d’irrégularité dans la collecte des signatures nécessaires. Les gestes des forces de l’ordre devant la mairie de Moscou, où la manifestation a eu lieu, ont été condamnés internationalement en raison de l’usage “disproportionné de la force.” Plus de 600 personnes ont ensuite été arrêtées cette fin de semaine, les supporters de Navalny promettant de répandre le mouvement à l'échelle nationale.

De manière générale une certaine grogne sociale et économique s’est emparée du pays depuis quelques temps. Lors de son discours annuel devant le parlement en février Poutine avait promis une amélioration des conditions “dès cette année” annonçant notamment des mesures sociales pour encourager une natalité en chute libre.

Plus récemment il promettait de relever un niveau de vie général qui s’était dégradé ces dernières années, laissant place à des salaires faibles, des hausses des prix et des coûts de services publics et aggravant les disparités régionales.

Poutine avait pointé du doigt les sanctions internationales contre son régime depuis l’occupation de la Crimée il y a cinq ans. À l’époque l’invasion avait gonflé la cote de popularité du président russe, encore relativement élevée mais en retrait ces derniers temps. Voilà qui laisse vulnérable un président à présent conspué pour son enfreinte à la démocratie. Alors que les autorités inculpaient plusieurs manifestants pour "troubles massifs" l'opposition accusait les proches du pouvoir de corruption.

"Cette mobilisation est importante et révèle certaines choses dans un contexte politico-économique plus fragile pour le pouvoir," estime Arnaud Dubien de l'Observatoire franco-russe. D'autant plus que la répression ne semble pas affaiblir un mouvement déterminé à poursuivre la contestation. "On assiste incontestablement à une crispation du pouvoir et à une mobilisation nouvelle de l'opposition extraparlemen-taire, dit-il à France24. On est dans une sorte d'escalade".

Etrangement le fait d'employer les grands moyens pour une élection locale sans grande importance, et pour écarter un rival faible et sans véritable chance de remporter le pouvoir, trahit une certaine nervosité du pouvoir.

"Le pouvoir actuel russe dans son ensemble considère qu'il vaut mieux tripatouiller en amont pour empêcher des opposants de se présenter que d'avoir quelques députés d'opposition qui n'auront aucun pouvoir dans une enceinte elle-même peu influente, ajoute Dubien. Mais il existe un héritage politique qui remonte à très loin qui percoit l'opposition de facon générale comme un facteur de division, donc comme un facteur de risque pour l'unité nationale," les autorités accusant Navalny de faire partie d'un complot occidental.

FEELING THE HEAT

As temperatures reached record levels nearing 27 degrees this summer, Iceland prepared for a solemn commemoration. A plaque is being unveiled to mourn the passing of an old friend, and perhaps, in the long term, a way of life. A glacier to be precise.

Okjokull, northeast of Reykjavik, is being remembered as “the first Icelandic glacier to lose its status as a glacier.” The simple plaque in both Icelandic and English warned this is only a sign of things to come.

 “In the next 200 years all our glaciers are expected to follow the same path. This monument is to acknowledge that we know what is happening and what needs to be done. Only you know if we did it.”

While the warmer climes may seem just fine to the patrons of the American café soaking in the sun on the patio facing the parliament building in Reykjavik, there is no denying something is slightly off north of 60 degrees.

It’s one thing for European capitals from Paris to London to set heat records, quite another when the high Arctic gets into the act. Or is it? From Alaska to Siberia through northern Canada and Greenland, high temperatures have competed with those of more southern destinations in an area of the world where such a shift has drastic consequences.

For one thing the warming thaws the region's permafrost, not only threatening communities sitting on it across the north but releasing more emissions, sparking a vicious circle of warming.

These are hardly new threats in regions such as Canada’s north, where isolated Nunavik communities like Salluit have been threatened by a melting permafrost shifting the ground under their feet for years, but the acceleration of the phenomena is causing concern whether it involves ice melt, natural this time of year, or permafrost.

This year's ice melt in Greenland, as desert heat from Africa completes its journey through Europe further up north, could reach levels unseen since 1950, when reliable records began. Eleven billion tons of ice melted there in a single day. As elsewhere, such as with the searing heat waves in Europe, the high temperatures started earlier this year, the melt adding 180 billion tons of water to sea levels globally, which rose by half a millimetre as a result, three times the usual level.

This is the latest crisis to affect the north, which saw record temperatures strike Alaska while some 100 intense wildfires raged in the Arctic circle, notably Siberia, releasing more carbon dioxide. “Such intense and widespread heat waves carry the signature of man made climate change,” Johannes Cullmann of the World Meteorological Organization told CNN.

“This is consistent with the scientific finding showing evidence of more frequent drawn out intense heat events as greenhouse gas concentrations lead to a rise of global temperatures.”

The events are significant as July, the warmest July on record  after the warmest June on record globally, marked Earth overshoot day, the earliest calendar day when humans reached the point of using up more natural resources than the planet can renew in the entire year.

The Global Footprint Network tracking this date said it moved up two months in the last 20 years. “The costs of this global ecological overspending are becoming increasingly evident in the form of deforestation, soil erosion, biodiversity loss or the buildup of carbon dioxide in the atmosphere,” the group said.

GREENER PASTURES

Perhaps it’s the abundant rains that have made the landscape so green which turned parts of Europe so environmentally friendly in time. It wasn't always that way. Perhaps it’s something in the wind. Northern Europe is however more than eco friendly, it is on the path of becoming a green power through clean energy exports.

Some of its sources can be spotted as soon as you approach Glasgow airport, a scenery dotted with wind turbines. In the first six months of this year Scotland generated so much wind power energy it could supply its homes twice over, opening the doors to power exports. The entire island is seeing a green boom it seems.

Earlier this spring the United Kingdom, home of the industrial revolution that championed coal, reached another milestone by running on entirely coal-free power for two weeks. And by now the northern neighbor of Iceland needs no introduction on the matter of renewable energy.

It has been powering many of its homes using the geothermal energy that comes naturally from being a volcanic land, clean hydro-power providing much of the rest. And it isn't stopping there. The Nordic  country  has joined others including Canada studying the possibility of producing energy from magma, something that has the potential to boost geothermal energy substantially, and clean energy exports along with it.

In fact should this prove viable Iceland would revive plans for a 1000km undersea link to Britain to power over a million homes there. The first phase of the project is to start next year. 

“A magma geothermal well can produce 5 to 10 times more energy compared to a conventional well,” Sigordur Markusson of Icelandic utility Landsvirkjun told Reuters. Could a post-fossil fuel economy truly be at hand? Britain is giving itself until 2025 to get rid of coal altogether, and Scotland's wind energy exploits will certainly help.

Other countries on the continent have seen other renewable energy successes come to light as well, Norway's electric car sales now accounting for 60% of domestic sales, and Germany has been exceeding renewable energy demand. But Europe isn't alone, and one growing renewable energy champion may surprise you.

Then again it may not. While China has been known for destroying many parts of its environment to achieve development and become the world's top manufacturing plant, it has also done much to promote green energy.

In fact a report entitled the Geopolitics of energy transformation found that it has become the largest producer and exporter of solar panels, wind turbines and batteries of electric vehicles, everything to develop renewable energy strategies elsewhere on the planet. According to the report: “No country has put itself in a better position to become the world’s renewable energy superpower than China,” which has over time accumulated over 150,000 renewable energy patents.


OUT TO DRY

In previous years it was São Paulo and Cape Town, this year it’s Chennai, and soon more large world cities will be confronted with the problem of water scarcity. Insufficient monsoons have emptied out the reservoirs of India’s sixth largest city leaving its 7 million people out dry and struggling to get by on rationed supplies brought in by truck or train.

Like Cape Town there’s no denying the irony of thirsting by a sea coast, unable to meet water needs, but entire countries lying by coasts depend on water imports to get by, from Kuwait and Bahrain in the Gulf to insular Malta and a Netherlands well known for its dykes and land gains on the sea.

Other cities are not far behind Chennai, such as Bangalore and Cairo, and others can even be found in first world nations such as Tokyo, Melbourne and, eventually some say, a London rather well known for its rainy days. More than 2.8 billion people in 48 countries could face water scarcity in the next few years, a number that could reach the majority of humanity, 7 billon by 2050 by some accounts.

In a county which has seen 50 degree Celsius peaks this year, Chennai’s parched state is a sign of things to come there and elsewhere. Being on India’s east coast Chennai is among the last areas of the county to receive the prized monsoon rains coming from the west, but as it awaits for this year’s salvation, empty plastic jugs in hands, it does what it can to function with the trickle from 15000 tankers ferried from the countryside every day.

Not that water has just become an issue this year, its residents have made an art form reusing the same water to clean food and later serve other purposes such as flushing toilets or watering plants. The city’s growing population gradually emptied the surrounding lakes and ground water and became dependent on the monsoons, and when this wasn’t enough, the scarcity threw Chennai into a crisis.

“It’s increasingly becoming a pan-Indian problem,” Jyoti Sharma of water conservation NGO Force tells CNN. “Bangalore, Chennai, Mumbai, once a while Delhi... they’re all in the news for the same reason, they are running out of water.” Not helping is poor infrastructure and pipes wasting the little water that makes it through the distribution system. Pollution is also blamed on shortages in other world cities such as Jakarta, Beijing and São Paulo, which faced a major crisis the year of the World Cup.

In addition the gluttonous needs of agriculture have long swallowed up India’s  precious fresh water, as it has elsewhere, but others blame years of mismanagement ahead of what officials knew to be a looming crisis. “This is primarily because of poor management of water bodies,” says activist Jayaram Venkatesan. “We are completely dependent on the rain.

 The government should ensure that there is water harvesting.” Hundreds were arrested this week after protesting outside the local government's headquarters , accusing it of misma-nagement. "We are having extreme rainfall periods and then extreme dry and drought periods. During these extreme rainfall periods we have to capture and recharge our groundwater as much as possible," says water expert Samrat Basak.

 "The biggest challenge that not only Chennai but most of India faces is very bad management of water." India recycles only 15% of its wastewater and captures less than 8% of rainfall, well below world averages. Water worries are nothing new in parched India.

Ten years ago during an NPU visit,  amid water emergencies brought on by dropping water tables and weak monsoons, Prime Minister Manmohan Singh told a conference : "Climate change is threatening our ecosystems, water scarcity is becoming a way of life and pollution is a growing threat to our health and habitat."

Ten years before that, water riots in the southwest lead to over a dozen deaths. These days water is being prized more than gold in many parts of India. And it can be a potent weapon. Earlier this year amid rising tensions India threatened its neighbor Pakistan with a weapon that wasn't nuclear but just as devastating: controlling the flow of the Indus river feeding both India and Pakistan.

LES ÉLUS D'ATHÈNES

Sortis de la crise mais exaspérés par les populistes gauchistes de Syriza qui avaient promis de mettre fin à l’austérité , les Grecs ont élu un gouvernement de centre droit au visage plus familier qui a promis de baisser les taxes et du fait repoussé la menace extrémiste de l’Aube dorée.

Sous la chefferie du fils de premier ministre Kyriakos Mitsotakis le parti de la Nouvelle démocratie a remporté presque 40% des voix, mettant fin au règne de quatre ans d’Alexis Tsipras, au gouvernail pendant la crise de la dette et qui avait récemment enragé les nationalistes sur la question macédonienne.

 De plus Mitsokakis obtient une majorité suffisante pour gouverner sans aide, ce dont il aura besoin afin de mener ses grands projets de réforme à bien. Mais certains observateurs se demandent déjà comment un parti si traditionnel de l’échiquier grec réussira à transformer le pays qui fait face à des taux d’imposition et d’intérêts élevés.

Le pays n’est plus au cœur de la crise qui menaçait de l’évincer de l’Union européenne mais reste parmi les moins performants du groupe continental, soit avec une croissance de 2% l’an dernier. Mitsotakis s’est cependant engagé à rendre au pays sa fierté tout en unissant une population “trop petite pour être divisée”: “Je veux voir ce peuple prospérer, dit-il. Le peuple grec nous a donné un message fort pour changer la Grèce.”

Pour ce faire un cabinet record de 51 membres a été mis en place prônant notamment une plus grande privatisation. Les sceptiques notent que le parti était à la barre avant l’arrivée de Tsipras et était en partie responsable de la crise du tournant du siècle.

L’exclusion de l’Aube dorée, tombée à 3% des suffrages, constitue par ailleurs “une grande victoire pour la démocratie en Grèce,” selon le nouveau dirigeant. Tsipras quant à lui glisse dans l’opposition mais non sans reconnaître la nécessité de choix parfois difficiles pour faire avancer le pays sous sa gouverne.

“Mener la Grèce où elle se trouve aujourd’hui a requis des choix difficiles coûteux politiquement”. Celui-ci avait été contraint, malgré ses intentions d'alléger le fardeau fiscal, d’accepter un plan de sauvetage aux conditions sévères afin de garder le pays dans la zone euro. 

Mitsotakis peut-il espérer éviter un tel sort? Ce dernier est fils de Konstantinos Mitsotakis, premier ministre de 1990 à 1993. L'année du départ de la NPU d'Athènes il remporta les élections mais ne put bâtir de gouvernement pour prendre la Grèce en main.

De nouvelles élections eurent lieu plus tard la même année, mais obtinrent le même résultat. Une troisième élection l'année suivante, la troisième en moins de 12 mois, faut-il s'en étonner dans ce berceau de la démocratie, fit finalement porter Mitsotakis père au pouvoir.

Cette semaine le gouvernement remporta un vote de confiance portant sur ses politiques économiques, qui prévoient des allégements fiscaux et des mesures pour réduire la bureaucratie et encourager l'investissement. Mais l'UE n'a pas tardé à rappeler le nouveau dirigeant à l'ordre, notamment sur l'obligation de respecter ses engagements financiers.
 
 TENSIONS IN THE STRAIT

Set out to shake the current order, there’s seldom been a period of relative quiet in the life of this confrontational White House, and that is especially true on the world stage, which has seen trade tensions rise with rivals - such as China - and allies alike.

Washington has also threatened military action against North Korea and Venezuela, while carrying out actual strikes against Syria after the Assad regime’s gas attack against its own citizens.

While this could to some be summed up as being the burden of the world's lone superpower, others attribute this state of affairs to unnecessary brinkmanship by a White House determined to score political points or settle scores.

Iran has often been a target both of criticism and sanctions, as both countries experienced rising tensions after Washington’s with-drawal from the nuclear deal agreed to under the Obama administration. President Trump has long decried the conditions of the deal and vowed to obtain a better one from the Islamic republic. Over the last weeks the unsolved targeting of oil tankers in the strategically sensitive Strait of Hormuz sent thousands of new  US troops to the region, but it was the downing of a US drone by Iran which seriously elevated the risk of direct confrontation.

After much sabre rattling, suddenly, a step back from the brink, as previously seen under other scenarios such as North Korea's: A call from the American president to tone down the rhetoric, attributing the “mistake“ of the shooting down of the $180 million hi-tech aerial machinery to the actions of a rogue military officer acting on his own.

 In fact the US may have been minutes away from military strikes before they were called off. Trump Tweeted “we were cocked and loaded to retaliate last night on 3 different sights,” before he called everything off “10 minutes before the strike”, considering such a response “not proportionate to shooting down an unmanned drone.”

But analysts agree the risk of Iranian retaliation against US targets in the region or closer to home would have weighed heavily on such a decision. Iran claims that not only was the drone in Iranian airspace it had issued a warning 10 minutes before it was shot down.  Claiming their own act of magnanimity, the Iranian revolutionary guards reported a U.S. military plane was closely following the drone carrying 35 on board but they refrained from shooting it down, an act sure to trigger a massive US response.

The incident sent oil prices soaring and rerouted flights over the region but this is the least of the massive disruptions a retaliation could have caused. Moscow warned the US a strike on Iran, an act unseen in 40 years of post revolutionary tensions, would be catas-trophic, stressing that despite Washington’s pull out of the nuclear deal Tehran had still been observing it, but this wouldn't last long.

While Washington counted on the threat of a big stick to open the door "to real negotiations to competely and verifiably eliminate Iran's nuclear weapons program, its pursuit of ballistic missile delivery systems, its support for international terrorism and other malign behavior worldwide," the incident had the opposite effect.

Iran first threatened to increase its enriched uranium stockpile above the limits set by the 2015 deal unless Europe helped it avoid the crippling effects of sanctions, and when G20 negotiations failed to allay Tehran's fears, breached the uranium limit under the deal. Iran is threatening other violations of commitments under the deal unless it obtains concessions from Europe, including possibly raising levels of uranium enrichment unacceptably bringing it close to a bomb.

Amid warnings against other violations by the EU, British marines took possession of an Iranian oil tanker near Gibraltar, not because of sanctions against Iran, but against Syria, where officials suspected the cargo was heading. As another tense week ended Tehran warned it could in turn seize a British ship. All this has left little room for negotiations of any kind on a new nuclear deal.

In fact if anything Iran says "useless sanctions" now targeting spiritual leader Khamenei marked "the permanent closure of the path of diplomacy." The incidents have left a number of concerned observers worrying whether the US was about to embark in a new Mideast war accidentally.

“The president may not intend to go to war,” Democrat Senator Chuck Schumer warned, “but we are worried he and the administration may bumble into a war.” One clearly no side has an appetite for, in a region with the potential of crippling the global economy. In fact "White House reluctance to embroil the U.S. into a military conflict with Iran factored into Trump's decision to call off a retaliatory strike" after the drone was downed, a Stratfor analysis said.

But the sanctions "will have a real effect on Iran's ability to engage in further talks with the U.S." Others fear the hesitancy displayed by the U.S. may only embolden the Iranian regime or its proxy allies such as Hezbollah or the Houthis in Yemen, who recently struck a Saudi airport for the second time with rocket attack, killing at least one person.

And the deal withdrawal at the source of these tensions is just one of of a number of agreements reconsidered by Washington, contributing to the global tensions and instability. This week Russia's Vladimir Putin suspended the 1987 nuclear missile treaty after the US said it would withdraw from it.

TRAGÉDIE AU SUD

La comparaison était inéluctable. Quatre ans après la découverte du corps du petit Alan Kurdi sur une plage de Turquie, ouvrant les yeux et dans une certaine mesure le cœur des européens à la crise migrante, celle des corps d’un homme d’Amérique centrale et de sa fille sur une rive américaine a sonné l’alerte sur la crise qui depuis des mois a saisi la frontière américaine, remplissant des centres d’accueil parfois exécrables du côté américain et mobilisant des troupes des deux côtés du Rio Grande.

Pendant qu’à Washington des représentants votaient afin de libérer des fonds pour alléger la crise, des familles croupissaient dans des centres au Mexique attendant que leur dossier soit reçu par les autorités américaines.

Découragé, le duo en question avait décidé de tenter cette traversée de tous les risques. De l’autre côté de la frontière le retour de jeunes enfants séparés de leurs   parents dans un centre insalubre du Texas a été à l’origine du départ du responsable de la frontière, lui-même agissant à titre de ce remplaçant du secrétaire précédent.

Le moment était bien mal choisi pour un tel vide. En mai plus de 130000 migrants sont arrivés à la seule frontière débordée du sud ouest du pays, soit le double du chiffre de février, la plupart venant d'Amérique centrale.

Environ 11000 étaient des enfants non accompagnés. Alors que les 4,6 milliards du Congrès devraient donner un coup de main au problème humanitaire, les démocrates n’ont pas pu faire adopter des mesures strictement dédiées au bien être des enfants.

La crise est devenue, avec la santé, une question clé à laquelle font face les nombreux candidats démocrates à la présidence, qui durant leurs quelques minutes allouées lors des premiers débats publics ont pu s’entendre sur une chose: le besoin de rendre les services de santé accessibles aux migrants.

À la veille d’un nouveau débat en Floride plusieurs ont d’ailleurs décidé de visiter un centre d’accueil à Homestead. Un des candidats, Cory Booker, s’est même engagé à quasiment mettre fin a l’utilisation de ces centres de rétention, notamment dans le cas de jeunes enfants, dont certains seraient chargés de s’occuper des plus jeunes dans des cellules sales en bondées selon Human Rights Watch.

Ces centres sont selon l’organisme d’ailleurs bien trop grands “pour fournir l’attention individua-lisée dont tout enfant a besoin” tout en étant “totalement inadapté à des enfants ayant subi un traumatisme important.” Le président du Salvador a fait son méa culpa sur la mort de ses deux citoyens.

Ces derniers ne fuieraient pas vers les Etats-Unis si les conditions étaient meilleures au pays. Mais celles-ci ne sont pas aidées par le retrait de l'aide américaine dans la région... dû au fait que ces pays sont à l'origine des arrivées illégales de plus en plus nombreuses à la frontière.


ETHIOPIA'S FAILED COUP

There was promise of a new dawn in Ethiopian affairs when prime minister Abiy Ahmed took the helm of the eastern African nation too often associated with drought, famine and war, the modern horsemen of the apocalypse.

 Indeed his first acts were promising, freeing political prisoners, making peace with Eritrea and allowing for more privatiza-tion. But the months since have seen the country of 100 million mired in the usual ethnic tensions amid cries by humanitarian agencies.

The uniform wearing traditional rulers of the land were not so eager to let go of their grip it turns out. Among those recently released from prison was Brig.-Gen. Asaminew Tsige, security chief for the northern region of Amhara, who instead of espousing the less confrontational gover-nance under Abiy, advised people in the region to take up arms.

Shortly after the governor of Amhara was assassinated in what the government called a coup attempt. Followed the chief of staff of the Ethiopian army Gen. Seare, killed by his bodyguard, along with another general. Officials said they had reasons to think the latter were tied to the governor's killing in what were the deadliest days in the country in years.

Tsige was later killed by police and called the ringleader of the failed coup attempt. “The coup attempt in Amhara regional state is against the constitution and is intended to scupper the hard won peace of the region,” Abyi’s press office said. “This illegal attempt should be condemned by all Ethiopians and the federal government has full capacity to overpower this armed group.”

The incidents have removed a key ally of the prime minister in Amhara and risks jeopardizing attempts to hold the first general elections since the reforms were undertaken. Ethnic tensions did not let up with the change of leadership despite the fact it ushered in the first government leader from the Oromo ethnic group, the largest group in the country followed by the Amhara.

In fact Abiy faced an assassination attempt his first year in office and last month violence between Amhara and Gumuz ethnic groups killed dozens. Earlier this year other tensions flared in a host of regions including Amhara and Oromia causing not only further fatalities and displacement of people but hampering aid efforts needed after devastating floods.

The government is also working to reintegrate and resettle some 3 million people already displaced by conflict. Nearly 9 million people are in need across the county according to the United Nations.

In addition to these challenges Abiy’s efforts to clean up corruption have also made him a target of those who profited from it and parts of the armed forces have been restive since his shake up, officers threatening to kill him unless he increased wages.

Ironically Ethiopia has been active trying to bring peace elsewhere, in Sudan, which has been swept by protests that have removed longtime strongman Omar Bashir but not the brass running the country. This means outcomes in Ethiopia have consequences for the whole region, says Muruthi Mutiga of the International Crisis Group.

Failure at home, he says, “will embolden the forces that really believe in increasing authoritarianism which have been ascendant in the Horn of Africa.” In addition to five top officials, dozens of others died in the coup attempt, and were remembered by hundreds gathered for their funerals recently.

"We will for generations remember those who fell for their contribution to their region and the country," declared vice-prime minister Demeke Mekonnen. "We will discover the motive and the interests of those behind this barbaric act." But Asimanew was also honored by his regional followers, who believe he had their best interests at heart.

 "The public doesn't believe what national TV says," opined one participant, showing the persisting divisions. "If he did do this it was for us and for the people.... for the region."


PEOPLE POWER

After tense days and international criticism, Hong Kong's Beijing-backed be-sieged leadership cave in to people power, at least for now, a welcome reprieve  in this increasingly squeezed special administrative region.

That the stand off had taken place days after a very delicate anniversary in the annals of repression had made it all the more formidable. Protesters had packed the streets of the financial hub in numbers unseen for years to condemn planned legislative changes some said would in effect mean the end of the one country two systems which has made such gatherings possible to begin with.

This had come on the heels of that regular show of defiance in the former British territory, a  vigil marking the 30th anniversary of the Tiananmen Massacre, an unthinkable gathering in mainland China, the sort of rebellious display Beijing would like to do away with. As special administrative regions, casino mecca Macau and Hong Kong are the only parts of China where this is tolerated.

Five years after mass protests by the umbrella movement seeking to preserve democracy, demonstrators had massed between the skyscrapers to condemn a bill allowing criminals to be extradited to the mainland to face Chinese courts of doubtful indepen-dence. Signs the government would press ahead with the controversial bill before the summer break only incensed protesters further, leading to clashes with police and calls for general strikes in the metropolis of seven million.

Despite China's increasingly assertive tone protesters knew there was hope local authorities could back down. Protests had managed to get the regional government to reverse course in the past, such as in 2013 after demonstrations against anti subversive laws, forcing the departure of the chief executive at the time.

But this has not always been the case. The proposed bill was initially expected to pass easily given the dominance of Beijing- friendly members, but growing resistance early on forced its authors to bring a number of amendments to the legislation.

Chief executive Carrie Lam has seen her popularity plummet with the protests but maintained the support of  the Chinese foreign ministry, which warned the U.S. and others not to interfere in domestic affairs. Former ruler Britain and Common-wealth member Canada did not hesitate to make their opposition to the bill plain.

This emboldened many protesters who considered their actions as a last stand after years of growing intrusion by Beijing. While the one country two systems was supposed to guarantee continuity and independence for at least 50 years in Hong Kong, in the first decade alone after the handover observers noted over 200 cases of breaches to the right of self rule, impacting everything from freedom of speech to judicial independence.

Ironically it was another territory contested by China, Taiwan, which triggered the latest flare up in Hong Kong, after regulations prevented the extradition of a suspect in a murder case on the island. While the proposed law would allow extradition to Taiwan, it was the inclusion of China which unleashed the waves of protest. “This has to happen because nobody trusts China’s judicial system,” said activist Ai Weiwei, who has often experienced it first hand.

The middle kingdom has come under criticism for the arrest of foreign nationals charged as spies and treatment of its minority Uighur population. The detention of two Canadians accused of spying by Chinese authorities but considered the subject of arbitrary measures driven by politics by many Western nations, has already cast doubts about China's judicial system. Michael Kovrig and Michael Spavor were arrested shortly after Canada detained Huawei executive Meng Wanzhou at the request of the U.S. in an extradition case which is leaving her under house arrest.

While special envoy and former prime minister Jean Chrétien suggested cancelling the extradition to end a crisis which has brought on trade restrictions by Beijing, such a move would politicize a process the Canadian government stressed was an independent one free of political intervention.

The foreign minister quickly dismissed the proposal, saying it would set a dangerous precedent. But political meddling is a familiar concern to Hong Kongers determined to fight any extradition agreement involving China. Its regime is hardly more trusted now to have impartial courts than at the time of the hand over in 1997 when extradition was specifically barred.

The protests have been larger than anything which has taken place in the streets of Hong Kong during those 22 years, and with no signs of weakening in the streets Hong Kong's government relented and suspended the bill. "I feel deep sorrow and regret that deficiencies in our work - and various other factors - have stired up substantial controversies," Lam said, agreeing to "pause and think" and vowing to explain the bill's purpose more clearly.

But to many, the controversy has already damaged her standing beyond repair. Protesters carried on with another march, calling for the bill to be dropped and Lam to step down, wary of further erosion of Hong Kong's independence. The following day Lam said she doubted the bill would move forward, but refused to step down. Hundreds of kilometers away, demons-trators gathered to show solidarity in Taiwan, in a show of unity against China's growing influence.

PAS SI SOCIALISTE?

Pays à l’origine de la bisbille sur les caricatures du prophète Mohammed il y a plus d’une décennie, le Danemark a progressivement refermé ses frontières aux nouveaux arrivants, et ce avant même la vague de 2015 qui a déferlé à travers le continent, un virage à l’origine de décisions qui font bien jaser ailleurs, étonnés de tels gestes de la part d’une nation scandinave, mais parfois plutôt bien accueillis dans ce petit pays de 5,8 millions d’habitants.

En plus d’accueillir beaucoup moins de migrants (2365 en 2017) que la Suède (28000) le pays a décidé de saisir les biens de certains arrivants pour défrayer les frais associés à leur transition et d’isoler les chercheurs d’asile refoulés pour criminalité mais qui ne peuvent être déportés sur une île qui servait de labo de recherche sur les maladies vétérinaires près de la capitale.

Alors que cette mesure ne fait pas l’unanimité, provoquant d’importantes manifesta-tions à Copenhague, elle reflète le resserrement des frontières de ce pays qui est presque en veille de rendre permanent son retrait de l’espace Schengen. Voir dans la défaite du premier ministre de centre droite lors des élections du début du mois un rejet de cette politique sévère serait erroné.

La social démocrate Mette Frederiksen, grande gagnante et prochaine chef de gouvernement, a notamment fait un virement à droite sur le volet de l’immigration, tout en maintenant un objectif très gauchiste sur l’état providence, lors de la campagne qui a mené son bloc de centre gauche à la victoire. Ce virage a été épousé par les partis principaux, un geste que regrettent des groupes de droits qui observent une montée des gestes d’intolérance dans ce petit pays nordique.

Rien qu’entre 2016 et 2017 le nombre de crimes motivés par la haine aurait grimpé de 60%. Le pays se retrouve dans une situation regrettable par conséquent note Louise Holck dans le rapport annuel de l’Institut danois des droits de l’homme, faisant écho des préoccupations du Haut Commissariat aux Réfugiés.

“D’un côté les citoyens danois bénéficient d’une excellente protection des droits de l’homme... mais (de l’autre) la législation (récente) pousse jusqu’aux limites des droits humains, sans les définir.” Un nouveau système qui selon elle notamment “sanctionne les enfants à partir de l’âge de 10 ans sans leur donner les mêmes garanties procédurales que les adultes” ou alors impose des lois sur la manière de se vêtir en public.

Si des politiciens affichent le nombre de mesures anti immigrantes sur leurs sites internet comme des badges d’honneur c’est notamment en raison de la montée des groupes d’extrême droite ces dernières années, certains allant jusqu’à faire appel à l’interdiction de la religion musulmane au pays.

Peut-on espérer un recul sur certaines de ces positions les socio-démocrates maintenant au pouvoir? Frederiksen s’est en fait engagée à poursuivre la ligne dure de son prédécesseur. “Les socio démocrates se sont rendus compte que s’ils ne veulent pas perdre une autre élection sur la question de l’immigration ils ont intérêt à adopter les politiques des libéraux et du parti du peuple danois (d’extrême droite qui rejette une vision multi-ethnique du pays)” estime le politologue Flemming Christiansen.

"Ce qui pouvait être considéré extrême il y a dix ans fait dorénavant partie du dialogue national au Danemark” rajoute Kasper Hansen de l’université de Copenhague au média The Local. Du fait le pays se bute à un autre problème, celui du manque de main d’œuvre en période de plein emploi.

Même problème vécu dans une Hongrie aussi sinon plus fermée aux immigrants. Alors que dans d’autres pays l’immigration est souvent avancée comme solution à ce genre de problème.

TERREUR AU GHANA?

Premier pays à gagner son indépendance, lançant du fait une vague de décolonisations en Afrique, le Ghana a plutôt bien progressé ces dernières années.

Alors que l’évolution n’a pas toujours été facile, traversant pauvreté et famine il y a quelques décennies à peine, certaines projections placent l’état de 30 millions de l’Afrique occidentale parmi les plus performants cette année.

Selon le Fonds Monétaire International le produit national brut du pays pourrait croître de l’ordre de 8,8% cette année, lui qui est au-dessus des 8% depuis déjà quelques temps. Raison de cette croissance? Des découvertes pétrolières qui vont éclipser les acquis déjà reconnus de l’industrie du cacao.

Ce portait reluisant, retrouvé sur l’échelle démocratique de Freedom House où le Ghana est plutôt bien coté, est cependant entaché par la gestion des ambitions séparatistes d’un groupuscule mené par un frêle octagenaire surnommé "papi" qui rêve d’indépendance.

Charles Kudzordzi, canne blanche à la main, a été arrêté en tant que dirigeant du terrifiant Homeland Study Group Foundation, ainsi qu’environ 90 autres membres sous accusation de vouloir proclamer l’indépendance de cette mince région en bordure du Togo, pays voisin lui-même plutôt intéressé par l’idée d’un rattachement avec le Togoland occidental.

Alors qu’aucun acte terroriste n’est lié au HSGF dit révolutionnaire, le groupe est condamné pour avoir osé afficher des ambitions indépendantistes au point de créer son propre drapeau, t-shirt et hymne national.

Le dirigeant et une poignée d’autres membres sont notamment accusés de trahison, une condamnation qui pourrait entraîner la peine de mort. “Nous ne laissons rien au hasard, s’est défendu un porte parole de la police, nous sommes en état d’alerte pour protéger les frontières territoriales du Ghana.”

On accuse le groupe d’avoir créé une milice, mais la police ne semble pas avoir déniché de véritables armes ou explosifs. Selon ses membres rien de tel ne ferait partie des ambitions du groupe. “Nos activités se sont toujours déroulées au grand jour,” affirme George Nyakpo à l’AFP. Un député local a dénoncé les arrestations autour de ce qu’il décrit à titre de “tempête dans un verre d’eau”.

“Nous sommes dans un état démocratique et on n’arrête pas les gens parce qu’on pense qu’ils ont l’intention de manifester.” Anciennement allemand, le Togoland a été divisé entre la Grande Bretagne et la France à la fin de la première guerre mondiale.

Au moment de l’indépendance un référendum eut lieu qui selon Londres confirmait l’attachement de la partie occidentale au Ghana, version des faits contestée par les séparatistes. La partie oritentale est devenue le Togo contemporain.

Le nouveau potentiel pétrolier du Ghana en fait une région stratégique importante, d’où l’intransigeance d’Accra sur le dossier. Pourtant le nombre de sympathisants semble limité, et au cœur même de la contestation des divisions internes sèment un certain doute sur la cohésion et donc la force du mouvement. La région compte plusieurs groupes séparatistes plutôt surveillés, notamment au Cameroun et au Nigeria.

TENSIONS WITH IRAN


There’s seldom been a period of peace and quiet in the life of this confrontational White House, and that includes on the world stage, which has seen trade tensions rise with rivals - such as China - and allies alike. Washington has also threatened military action against North Korea and Venezuela, while carrying out actual strikes against Syria after the Assad regime’s gas attack against its own citizens.

Iran has often been a target both of criticism and sanctions, as both countries saw tensions rise after Washington’s with-drawal from the nuclear deal agreed to under the Obama administration. Over the last weeks the targeting of oil tankers in the strategically sensitive Strait of Hormuz sent thousands of new US troops to the region, but it was the downing of a US drone over the strait by Iran which elevated the risk of a confrontation.

Amid the sabre rattling something rather unexpected happened however, a call from the American president to tone down the rhetoric, attributing the “mistake“ of the shooting down of the 180 million dollars hi-tech aerial machinery to the actions of a rogue military officer acting on his own. In fact the US may have been minutes away from military strikes before they were called off according to an official.

Iran claims that not only was the drone in Iranian airspace it had issued a warning 10 minutes before it shot it down. Showing the occasional rare transparency afforded by the US president’s tweeting habits, Donald Trump tweeted “we were cocked and loaded to retaliate last night on 3 different sights,” adding that when he was told 150 would die “10 minutes before the strike I stopped it” calling such a strike “not proportionate to shooting down an unmanned drone.”

But analysts agree the risk of Iranian retaliation against US targets in the region or closer to home would have weighed heavily on such a decision. Iran also claimed its own act of magnanimity. The Iranian revolutionary guard claims a P-8 military plane was following the drone carrying 35 on board but it refrained from shooting it down, an act sure to trigger a massive response.

The incident sent oil prices soaring and rerouted flights over the region but this is the least of the disruption a US strike could have caused. Moscow has warned the US a strike on Iran, an act unseen in 50 years of post revolutionary tensions, would be catastrophic. Moscow says despite Washington’s pull out of the nuclear deal that Tehran was still observing it, but Iran did threaten to increase its enriched uranium stockpile above the limits set by the 2015 deal unless Europe helped it avoid the crippling effects of sanctions.

Trump continued with the conflicting messages indicating he was against war and was open to dialogue on the issues dividing them, but slapped new sanctions and warned the country of "obliteration" if it carried out attacks.

For Iran's foreign ministry however "useless sanctions" now targeting spiritual leader Khamenei marked "the permanent closure of the path of diplomacy." In fact the latest incidents have left a  number of concerned observers worrying whether the US was about embark in a new Mideast war accidentally.

“The president may not intend to go to war,” Democrat Chuck Schumer said during a press conference, “but we are worried he and the administration may bumble into a war.” One clearly no side has an appetite for, in a region with the potential of crippling the global economy. Others fear the hesitancy showed by the president may embolden the Iranian regime.

This is causing concern among allies who fear new boldness by Iran’s proxies such as Hezbollah or the Houthis in Yemen, who recently struck a Saudi airport with rocket attack, killing at least one person.

CHAMPIONS

The day after the Toronto Raptors made the NBA finals for the first time in their history basketball courts were a bit fuller in neighbourhoods across the country. It could have been the better spring weather but there was something definitely in the air.

Overall basketball, that other sport invented by a Canadian, isn't about to replace hockey as national pastime any time soon, but this spring at least, as the Raptors emerged victorious from a playoff run through Orlando, Philadelphia, Milwaukee and Oakland, that appeared to be what has transpired.

Scenes more easily associated with the great winter sport were taking place from coast to coast, people assembling in public spaces and parking lots to watch their new heroes on huge TV screens from Halifax to Regina, filling stadiums and movie theatres broadcasting the feats of Pascal, Serge and Kawhi, now household names in a land where the coming together of a Nigerian president, Congolese, American and Cameroonian stars led by a coach who had cut his teeth in Belgium and Britain, came naturally and spoke to the multicultural country and its metropolis.

"Jurassic parks" sprouted from the birthplace of founder James Naismith outside Ottawa to a city that would under normal circumstances never cheer for a Toronto club, Montreal. Some could say the moving O Canada by Raptors fans in an empty Oracle arena after game 3 was reminiscent of another historic moment in Canadian sports, the end of the 2002 gold medal hockey game in Salt Lake City which ended a 50 year drought at the Olympics.

The Games, especially hockey gold medal games, have drawn the largest audiences in Canadian TV history, and while the Raptors’ numbers weren’t quite that high, the NBA finals eclipsed the Stanley Cup for the first time in Canadian history.

Arguably this decade’s biggest moment in Canadian sports came not from the ice rink but a buzzer beater corner shot which eliminated the Sixers and sent Toronto to the semifinals. As two million fans massed the streets of the city to celebrate their champions this week calls grew for similar parades across the country and a visit to parliament rather than the White House, which usually hosts championship winners.

At a time of national division over the natural resources and climate change, the celebrations brought a much needed moment of unity before the coming election campaign. These moments never last long. But will the glory? Are the Raptors opening the first chapter of a dynasty or just 2019 champs


VOTE INUTILE?

Chaque vote compte, on se le répète religieusement. Mais est-ce bien le cas lorsqu’il s’agit d’élection européenne?

Deux choses paraissaient prévisibles à la veille du scrutin continental, la montée des voix populistes désenchantées et l’inutilité de l’élection en Grande Bretagne, en pleine tourmente du Brexit.

Enfin si Brexit il y a, car alors que la première ministre Theresa May traversait ses dernières heures à 10 Downing Street, la suggestion jadis improbable d’organiser un second référendum revoyait le jour dans la chambre des communes britannique.

“C’est la dernière chose que je voulais faire, participer à ces élections européennes trois ans après le vote pour sortir”, confie à France24 le candidat conservateur aux européennes Daniel Hannan, mais enfin de compte le problème n’est toujours pas réglé et ne pas y        participer aurait été comme déserter durant la bataille.”

En Grande-Bretagne le vote y était encore divisé, à l’image de la campagne avant et après le référendum, car somme toute qu'un seul parti aurait pu ravir une majorité, celui du ras-le-bol de Brexit, qui n’existe que dans l’imaginaire. Dans les faits le parti du Brexit a bien enregistré 31% des voix, à l’image du mécontentement communautaire.

Les Britan-niques partaient d’ailleurs le bal du second vote démocratique au monde après celui de l’Inde, engageant plus de 400 millions d’électeurs. Enfin en principe car en 2014 moins de 45% des électeurs européens y ont participé (50% cette année).

Certains citoyens de pays de l’UE voulant y participer se sont par ailleurs vu refuser le droit de vote aux urnes britanniques. Alors que ceux-ci y ont bien le droit de vote ils doivent remplir une déclaration, détail qui aurait pu être perdu au cœur de la tourmente Brexit.

Le groupe The3million représentant les citoyens de l’UE vivant au Royaume-Uni, craignait que des milliers d’électeurs se soient ainsi vu refuser le droit de vote. Même cri des citoyens roumains à travers l’Europe.

Résultat du scrutin continental, des groupes centristes, populaires et socio-démocrates, affaiblis, une extrême droite à la hausse, notamment en Italie, en France et en Hongrie, mais également une montée des verts, remportant une troisième place plutôt tendance, doublant presque leurs sièges en Allemagne. Selon Geneviève Pons de l’Institut Delors le nouveau parlement sera un parlement de “compromis” ou siègera tout de même “une majorité pro-européenne", encore un contraste avec la Grande- Bretagne.

Le succès du brexiteur Nigel Farage lui fait exiger une place à la table des négociations, alors qu’en Grèce l’échec du parti du premier ministre  Alexis Tsipras a déclenché des élections anticipées prévues fin juin.

COMMISERATING

Once the young fresh faces of a new political class, the young leaders of Canada, France and Austria have faced a backlash during their first term, none more harshly than a president hounded by weekly and sometimes violent yellow vest protests. Yet he may end up surviving the others.

While Macron's bromance with the Canadian prime minister was quickly evident, the young Austrian chancellor Sebastian Kurz was often described as a European rival on a different path, less inclined to placate far right wingers, whom he welcomed in his coalition. This may have come back to haunt him less than two years in office.

As Trudeau, Kurz was dogged by political scandal, a video showing his vice chancellor discussing possible government con-tracts in exchange for political support for the Freedom Party party through the purchase of the country’s largest circulation news-paper.

The reaction was swift, Kurz, the newest of the three leaders, losing his government after failing a confidence vote in parliament, setting new elections for the fall. Surprisingly Kurz’s conser-vative party still came on top of voting in the country’s European vote, a false sense of security before the hammer came down for the 32 year old leader, the one-time “whizz kid” and saviour who became the shortest serving chancellor in Austrian history.

Could he stage a return in fall elections?As this was being pondered Austrian politics were seeing another first, the choice of a woman, top lawyer and Constitutional Court president Brigitte  Bierlein, as interim chancellor. While espousing some of her predecessor's right wing views, she rejected as "problematic" a law banning Muslim girls from wearing headscarves in primary school, stressing "all religious communities should be treated equally."

Macron meanwhile saw far right wing opponents make gains in the European election, Marine Le Pen's Rassemblement National coming on top of voting with 23%. Both RN and République en Marche were courting conservative voters after the leader of Les Républicains abandoned his post following dismal electoral results.

While Macron's popularity has slumped to around 30% Trudeau is less popular (28%) than the party he once re-energized (30%) before a disastrous series of weeks since the new year. At least the Liberals are not sitting third in the polls leading to the campaign season as they were four years ago. Recent polls even mave them within reach of the Conservatives at a time the first pre-campaign ads are hitting the airwave furiously.

But the leader's slumping popularity was enough to force the Liberal party to squash rumors of an impending coup or any suggestions Trudeau's leadership was being contested. Once viewed as the savior of his party, has Trudeau become a liability before the end of his first mandate?

Sparking the rumors was a report by the Toronto Star’s Chantal Hébert, who wrote that unnamed Liberals were strategizing to have former Bank of Canada and current Bank of England governor Mark Carney take over should Trudeau fail in the fall. While Trudeau's father briefly lost power to sit in the opposition benches in 1979, he did not lose the leadership of the Liberals, returning to power soon after to stand as prime minister for years until his retirement in 1984.

No doubt this week's D-Day 75th anniversary commemoration in Europe gave both leaders time to commiserate, reflect, and perhaps plot a comeback.


BEYOND GANDHI

There once was a time when the name Gandhi was as synonymous with power and Indian politics as the Congress party which has ruled India for most of its history du since partition. But after suffering the second electoral drubbing in a row, yielding a rare consecutive majority for Narendra Modi’s Bharatiya Janata Party, questions are starting to be raised on the leadership of 48 year old Rahul Gandhi, who struggled to hold on to his own seat.

Certainly the Indo-Pakistan clash on Kashmir earlier provided the incumbent, a proponent of Hindu nationalism, with a well timed boost in a period the Congress leader's popularity seemed to be closing in on Modi’s, a prime minister revered by many but seen as divisive by others. But Gandhi has largely been criticized for failing to forge key alliances and refresh the old guard of leaders surrounding him.

“If they want to change anything, change leadership,” one Congress regional official told Reuters. Congress did increase its number of seats from 44 to 53 in the Lok Sabha this year, but remained well removed from the reins of power it once held, suffering another major  loss that will require some serious rethinking of politics in the world's largest democracy.

“The Congress should dump the dynasty,” opined historian Ramachandra Guha, referring to a party leader who has taken the helm on account of his family name. The contrast of the story line couldn't be greater from Modi's, the son of a tea seller. Also unable to raise the Congress' fortunes however was sister Priyanja, who made her official foray into Indian politics.

The latter evolved as campaign manager for her mother Sonia before formally entering politics this year by becoming the party’s general secretary for Eastern Uttar Pradesh. But she also did not fare particularly well, Congress retaining a single seat in the country's most populous state, one which was once key to Congress glory.

“Congress workers expected Gandhi to turn around the fortunes of the party in Uttar Pradesh with the swish of a magic wand, yet her combative and calculating campaign failed to lift the grand old party from the abyss of political irrelevance in the state,” wrote the Times of India. When Gandhi is synonymous with irrelevance something has drastically changed in Indian politics. But credit certainly goes to the incumbent, or at least his charisma, note observers.

“In adopting an almost mythical persona, Mr. Modi has become a vessel for dreams not only of national glory but also individual dignity,” writes The Economist. “He involves his followers in a story that promises a happy ending” despite failure to live up to some promises while causing “widespread distress.” Such consecutive victories had not been seen in decades, and this year's electoral feat rose the BJP to prominence, by some accounts.

“Something funda-mentally has shifted,” with this election," notes Milan Vaishnav of the Carnegie Endowment for International Peace. Modi's party “has emerged as the hegemonic force in Indian politics,” one with plenty of money and a well-oiled electoral machine, something which usually was the strength of Congress during its golden years. The bitterness of defeat was clear in Gandhi’s concession speech.

“Today is not the day to go in the details of this mandate,” he said. “Today is the day we wish him all the best and hopefully he will look after the interests of this country.” Others weren't so gracious, author Pankaj Mishra writing a stinging indictment of the Modi years in the New York Times. "Over five years of Mr. Modi's rule, India has suffered variously from his raw wisdom," the author writes.

"From devastating the Indian economy to risking nuclear armaggedon in South Asia, Mr. Modi has confirmed that the leader of the world's largest democracy is dangerously incompetent," by not realizing promises to create jobs and protect national security. Harsh? Certainly Modi has his work cut out giving the economy and employment a boost, especially considering the recent retirement of finance minister Arun Jaitley for health reasons.

Long considered the world's best performing economy, India's is experiencing its slowest pace in half a decade, a mere 5.8% which would be the envy of any other nation, but slipping behind arch rival China. Unemployment has also reached a half-century high between 2017 and 2018 in the nation of over a billion.

Economist Dharmakirti Joshi tells the BBC the government should focus on key sectors like construction, especially with the current focus on infrastructure,  and textiles in the short run and healthcare in the long run. "It is important to strike a balance between short term and long term priorities," he said. Modi also has to deal with what the Mahatma once referred to as the heart of India, its villages, and farmers, who have been protesting, demanding higher crop prices.

Joshi says the sector is in need of structural changes and stop-gap measures can only be considered temporary. Expert Gaurang Shetty says he expects Modi to pursue aggressive privatization. "The Indian stock markets have been euphotic and the rally is likely to continue for awhile," he says. "It's the ideal time to sell stakes in loss making companies", something which would also draw much needed foreign investment. India relies more on its huge domestic market than on exports, but the latter were also expecting a blow as the U.S. announced it would end its preferential trade status.

THE GREEN PUSH

Unlike Anne's gables, Canada’s smallest and arguably most eco-friendly province was not yet ready to turn green in its recent election, but the party did secure the opposition, a first.

The election of a second Green party MP weeks later in progressive British Columbia however did point to a new trend, a greening of politics in Canada years after a similar European breakthrough.

In national polls Elizabeth May’s party was in fact closing in on the once surging but now third place NDP whose leader failed to recapture the orange wave of yesteryear. The Green party’s new seat was in fact stolen from an NDP MP in the province, heralding a battle for votes amid the raging debate on climate change.

Canada may not be on the eve of a green wave quite yet, but green is trending, on the heels of mass protests in Europe notably led by youth such as 16 year old Swedish activist Greta Thunberg, floods in the East of the country many leaders attributed to climate change and a devastating biodiver-sity report.

Not that this hasn’t created a certain backlash in Canada, amid a heated debate on carbon taxes and pipelines, the country with the longest coast line on Earth seeing its climate warming footprint climb at twice the rate  of the global average, confirming its status of environmental bad boy. Underlining this further, the diplomatic spat with the Philippines over Canadian garbage shipped overseas.

This week parties tabled competing motions on Parliament Hill to declare a climate emergency in Canada, imitating the United Kingdom, home to sweeping  protests to draw attention to environmental issues, and more recently Ireland. “We want to reflect the urgency people are feeling," declared NDP leader Jagmeet Singh. “This is the direction the world is headed.”

While this was going on in the House of Commons, the Green party introduced its version of a Green New Deal entitled Mission Possible, a platform to put the nation on a wartime footing with objectices to cut 2005 emissions down by 60% by 2030 and zero by 2050, all the while vowing to decarbonize and modernize the electricity grid. This would take time and in the interim plans called for ending oil imports and relying solely on Canadian petroleum production while retrofitting Canadian homes and businesses.

In Toronto meanwhile the Tory leader took a different approach, promising to fight climate change amid criticism of failing to unveil a climate plan, but vowing to end the carbon tax and create a new energy corridor for major East-West pipeline projects. The bottom line, Andrew Scheer argued: we are not yet in a post-carbon world.

But the growing number of car manufacturers pushing electric only models in the years ahead seem to be on to something. But meanwhile the country is clearly divided on the way forward. In the middle of this debate, Justin Trudeau conceded the green win in B.C. showed Canadians were deeply concerned about climate change, adding his party would make it a point of focus in the fall.

After months of being confronted with ethical issues and charges of political interference, the federal Liberals hope the environment can lift them back in the polls ahead of the election. Could holding the middle ground score points, if so who owns it? In PEI green politicians attacked the Liberal environmental plan saying it didn’t reduce emissions, leader Peter Bevan Baker  panning the nationwide Liberal approach: “They are giving money back to those driving around in cars, they’re essentially just circling that money around,” he said.

The greens sought tougher measures perhaps not ready for prime time but gaining traction. Largely spared by this year's floods, the island is however concerned by recent reports showing the East Coast could see water levels rise by anything between 75cm to a metre by the end of the century, increasing erosion and threatening structures close to the water.

Water was the great threat this melting season as New Brunswick, Quebec and Ontario dealt with dramatic flooding and evacuations which have required the assistance of the armed forces, a phenomenon which may increase with global warming. PEI’s vote made it, after Alberta, the second turfing of an incumbent leader with a majority in the provinces in a week, in a sign of discontent with current premiers.

But, some argued, is the national Tory lead in opinion polls soft because of the party’s shaky stance on climate change? By all measures the topic is increasingly sensitive. A grade 11 exam in Quebec created a backlash because it asked students if “can we adapt to climate change”, drawing the ire of pupils who accused officials of accepting climate change. Something to chew on like a plant-based beyond meat burger.

But is this all bit too much? Not according to the country's financial authorities. The green also seems to be betting on green as the Bank of Canada made plain its concern about the long term effects of climate change, identifying it as a major weak spot for the economy. "Economic activity and the environment are intertwined," said the bank this week in a report. "Most experts agree that the global climate is changing and that this has growing implications for the economy. But the range of possible outcomes is large." 

And concern is even catching on in the U.S. despite and perhaps because of the president’s aversion to green policies and embrace of coal and off shore drilling in ecologically sensitive areas. In addition to the Green New Deal touted by Democrats, presidential contender Jay Inslee proposed his own "evergreen economy" platform this week,  calling for$9 Trillion in investments in green jobs over 10 years.

PLUTÔT IN-SULTAN

Le tollé n’a pas tardé, même s’il s’agissait d’un état plutôt silencieux et difficile à situer sur la carte. Lorsque le sultanat de Brunéi a introduit un code pénal  faisant des actes homosexuels, de l’adultère et du viol des crimes passibles de la peine de mort par lapidation ou fouet il y avait presque de quoi regretter de ne pas être resté dans l’ombre.

Une campagne internationale n'a pas tardé à s'acharner sur cet ancien protectorat britan-nique encourageant le boycott notamment de chaînes d’hôtels associés à son richissime dirigeant, le sultan Hassanal Bolkiah.

L’impact a aussitôt rejoint ce petit pays du nord de Bornéo de moins d’un demi million d’âmes et largement refermé sur lui-même. Un double système judiciaire régit le sultanat, où l’application de la loi charia a progressivement fait son entrée depuis six ans.

La loi prévoit entre  autre l’amputation de mains et de pieds pour vol, mais lors de son allocution au début de la période de ramadan Bolkiah a jugé bon de mettre au clair “les questions et malentendus au sujet de l’entrée en vigueur,” de la loi, notant que “depuis des décennies nous avons en place un moratoire sur la peine de mort”.

La dernière exécution au Brunéi remontant à 1957, un tel moratoire serait donc “aussi appliqué” en l’occurrence puisque ce code pénal “offre un champ plus large pour des remises de peine.”

Loi charia ou non les peines sont plutôt sévères pour certaines condamnations, comme celle qui punit l’usage de drogues dans la région, puis des politiciens conservateurs chez les voisins indonésiens et malais  n'avaient pas caché leur enthousiasme et soutien en faveur du code pénal, les deux pays ayant épousé plusieurs facettes de la loi charia ces dernières années.

Un pareil système judiciaire double en Malaisie punit des actes “non naturels” dans certaines régions de coups de canne parfois même avec des peines sévères. Des représentants du sultanat auraient même visité la région conservatrice d’Aceh en Indonésie pour inspirer leurs politiques.

Andreas Arsono de l'organisation Human Rights Watch redoutait d'ailleurs l’effet d’entraînement du code pénal du Brunéi Darussalam, notant qu’à l’heure actuelle déjà 20 régions d’Indonésie ont des règlements criminalisant les homosexuels. Les deux plus grands pays n’ont cependant pas de loi aussi sévère que celle qui vient d'être dévoilée.

Malgré le moratoire sur la peine de mort, le secrétaire général du Commonwealth, auquel appartient le Brunéi, encourageait également l’annulation d’autres peines, comme l’amputation et la flagellation.

Aux barricades du tollé international, l’acteur américain George Clooney craignait les conséquences régionales du code pénal. “L’Indonésie connait plusieurs problèmes de droits de l’homme mais ils n’ont pas encore lapidé personne, dit-il, mais il y a une loi et si celle du Brunéi ne fait pas l’objet d’une résistance farouche menaçant leurs intérêts financiers tout est alors possible.” La résistance semble avoir eu l’effet escompté pour le moment.

THE ANC PERSEVERES

After a quarter century of uninterrupted power and recent years rocked by corruption allegations you would expect a ruling party in any democracy to be seriously diminished.

Therefore the 58% collected by South Africa’s ANC, its lowest score since the end of Apartheid, could be considered a victory for the only party in power since the end of white rule.

Electors saw interim leader Cyril Ramaphosa as having been convincing he would implement much needed reforms in the country which has experienced not only high unemployment, especially among restless and educated youth, but the greatest inequalities anywhere on earth.

For sure scoring under 60% and a dipping participation rate were  setbacks for the government that saw the rainbow nation lose its title of largest economy in Africa a few years ago. It has been con-fronted with the challenge of 27% unemployment and a mistrust of politicians raising questions about the health of the democratic process.

“We have learned our lesson,” vowed Ramaphosa. “We have heard the people of South Africa. We have heard the clear message of  what they expect from us,” he said in a victory speech in which he promised to end corruption “whether people want it if not. We will nail them.”

But this is directed at members of his own party, showing divisions following periods of widespread graft under the rule of Jacob Zuma, whom Ramaphosa replaced as leader in 2017.

The economy has suffered two recessions in the last decade and barely registered 0.8% growth last year. “The South African economy really struggled to achieve lasting momentum,” noted Razia Khan of Standard Chartered. “The question is though, does this election result change anything? Will we now see the institu-tionalization of reforms, will we see a surge in consumer and business confidence, could we see household spending and investment taking off?”

The country once held promise, but corruption and shortages such as water issues have long eroded the post-Apartheid opportunities South Africa once offered. “What South Africa needs is private sector confidence to be reinvigorated for investors to start investing again in order to boost growth,” Khan tells Al-Jazeera.

 Over the last year some $35 billion has been committed to the country by overseas economies, not the least of which is China, whose leader pledged half of that during his 2018 visit. The Australian newspaper called the electoral result a turning point in South African politics.

“If it does not succeed in curbing the corruption that has taken hold at virtually every level of society, the dreams of true emancipation that underpinned Mandela’s anti-Apartheid regime will remain unfulfilled.”

The election saw the weakening of the traditional parties such as the ANC and Democratic Alliance, and the rise of more extremist elements such as the Economic Freedom Fighters, who seek to evict white farmers without compensation and nearly doubled their support to 10%, and Freedom Front Party, supportive of Afrikaner autonomy. While support for both is still low, it has managed to grow from popular frustration with the status quo, one which may only rise if Ramaphosa fails to move the county forward.


CRUES CRUELLES

Deux crues du siècle en quelques années, c’est mettre à l’épreuve l’état d’esprit des riverains. Pour la région de la capitale nationale qui, comme Montréal et des douzaines d'autres munici-palités du Nouveau Brunswick en Ontario, a déclaré l’état d’urgence, une urgence climatique même, il s’agissait d’une troisième épreuve en trois ans après les tornades de l’an dernier et les crues pourtant rarissimes et historiques de 2017.

Au municipal comme au fédéral et au provincial, un discours réunissait des politiciens de partis parfois opposés, soit le besoin de s’adapter aux rigueurs des changements climatiques qui définissent une nouvelle norme environnementale.  "Une fois que nous aurons stabilisé la situation cette saison des crues nous devrons engager une sérieuse réflection et conversation sur la manière d'aller de l'avant," déclara le premier ministre Justin Trudeau.

Une fonte de neiges parfois endurcies en glace a à nouveau parti une saison printanière aggravée par des périodes de pluie importantes, doublant la moyenne dans certains cas, inondant plus de 15000 habitations et provoquant des milliers d’évacuations au pays. Pendant quelques jours le débit était tel que l'on craignait même l’écroulement du barrage de la Chute-Bell sur la rivière Rouge.

Le pire évité, une autre catastrophe avait lieu, la brèche de la digue de Ste-Marthe-sur-le-lac  près de Montréal, entrainant l'évacuation de plus de 5000 résidents en une seule soirée. Cette fois, deux ans plus tard, une meilleure préparation, un même afflux de volontaires dédiés au soutien des voisins, mais un certain épuisement également, les niveaux d’eau par endroit dépassant même ceux d’exception qui avaient causé tant de dégâts en 2017.

A Gatineau une riveraine soupire regardant les soldats aider les volontaires former des amoncellements de sacs de sable. Elle a vécu la même chose il y a deux ans avant de déménager plus loin, épuisée par l’expérience. Sur la rue des opérations de remplissage de sac une nouvelle montée des eaux, mais entre moins de bâtiments, car plusieurs maisons y ont été rasées après avoir été jugées inhabitables en 2017.

Cette fois les riverains ne seraient pas évacués par la force mais amenés à comprendre qu’ils restent chez eux à leurs risques et périls. Certains résistent, tout comme on résiste à l'idée d'abandonner pour de bon ces terres dorénavant inondables pour la somme modique proposée par Québec, soit 200000$ par maison plus 50000$ pour le terrain, le maximum prévu.

Une résidente de l'Ile Bizard dont la maison vaut 500000$ avait des propos plutôt colorés à l'endroit du premier ministre québécois en faisant le calcul. "Il peut aller se... je n'ai pas travaillé fort toutes ces années pour tout laisser tomber et faire faillite." Mais à long terme, certaines zones pourraient ne plus être habitables alors que de nouvelles cartes de terrains inondables voient graduellement le jour.

Déjà les anciennes laissent les autorités perplexes: comment a-t-on pu permettre la construction de tant de maisonettes à Ste Marthe sur un lit de lac? En attendant une Gatineau éprouvée par trois années de désastres se préparait encore pour le pire. "On entre dans une zone inconnue, explique le maire Maxime Pedneaud-Jobin. Ce qu'on va vivre dans les prochaines semaines, on ne l'a jamais vécu." Encore.

L'exception d'hier devient cependant la règle d'aujourd'hui. Sur l'autre rive de la rivière des Outaouais, ce même épuisement et désespoir. Encore des débordements à l'est d'Ottawa, dans Cumberland. A l'ouest de la ville, le comble presque. On établissait les QGs des opérations de protection de la berge de Constance Bay au coeur de la communauté de Dunrobin, qui avait été si durement frappée elle aussi par une tornade l'an dernier.

Certes l'armée est plus présente et les services d'assistance s'améliorent avec la pratique, mais les résidents arrivent à bout de leurs forces. Malgré les centaines de militaires, 15000 volontaires et plus d'un million et demie de sacs de sable à Ottawa seulement, certaines luttes s'avèrent futiles. A Constance Bay, après plus d'une semaine de défense acharnée de la berge, plus de 150 résidents ont dû être évacués.

UKRAINE'S NEW PRESIDENT

The chocolate king against the sit com comedian, this duel had high ratings all over it but the stakes were even higher. The contest was for the presidency of Ukraine and the youthful Volodymyr Zelensky, who once played a school teacher who unexpectedly becomes presi-dent was the incarnation of both a new style of Ukrainian politics and life imitating art.

In a field crowded with well known candidates, perhaps too many, Zelensky scored no less than 30% of the tally in the first round and a whopping 73% in the second round runoff as 36 million went to the polls seeking change after a mandate which began with revolution but became mired in corruption allegations.

For the record that's a score even higher than what his fictional character obtained. But with the Russian bear always looking to pick new fights, such as in the waters of the Crimean strait, Ukrainians are hoping their new leader's act will be no joke and offer fresh new policies without failing to stand up to Moscow.

 “I would like to say thank you to all the Ukrainians who did not vote just for fun,” the 41 year old with a knack for landing jibes said after his first round win. In the divided country Zelensky's strong showing managed to unite voters, even after a campaign during which incumbent Petro Poroshenko warned the young populist candidate had neither the experience nor the character to stand up to Russia.

“It is up to you Ukrainians to decide which course the country will take, who will be the supreme commander, who will represent Ukraine in international meetings, with Western leaders, and in conversations with Moscow,” Poroshenko warned. “Who is my opponent? I am not ashamed to say it openly, it is Putin,” he stated on Twitter.

But in the end Ukrainians ignored their sweet tooth and embraced their funny bone by a landslide. Moscow has made plain it welcomed the removal of Poroshenko, elected after Moscow-backed Viktor Yanukovych was ousted in 2014.

After Zelensky's election, Russian prime minister Dmitry Medvedev said he expected the new leader to "repeat familiar ideological formulas" used during the election campaign, but added "at the same time, there is a chance to improve relations with our country." Zelensky said he would seek to "reboot" peace talks with the separatists fighting in the East of the country.

 "I think that we will have personnel changes," he said. "In any case we will continue in the direction of the Minsk (peace) talks and head towards concluding a ceasefire."

But the Kremlin sent an unmistakable message by announcing it would make it easier for Ukrainians to acquire Russian citizenship, a move quickly derided by a new leader anxious  show he would be no push over and could get tough with Moscow: "We, Ukrainians, have freedom of speech, free media and the Internet in our country," he said.

"Therefore, we know perfectly well what a Russian passport actually provides. This is the right to be arrested for peaceful protest, the right not to have free and competitive elections, the right to forget about the existence of natural rights and freedoms." And so it begins.

FROM TRAGEDY, OPPORTUNITY?

With the sensitive territory already a major Brexit issue, Northern Ireland hardly needed an incident rekindling fears and tragedies of decades past. But could the sorrow lead to hopes of a new show of unity or just more tension in an area already too familiar with it?

The death of a young journalist during a protest in Derry was claimed by the so-called New IRA paramilitary group, formed in 2012, which is attempting to change the course of recent history in which arms were traded in for ballots to defuse age old tensions at the northern end of the island.

Lyra McKee was hit by a stray bullet as she covered rioting on the eve of the anniversary of the Good Friday agreement which had opened the way to peace, shocking a community once more engulfed in grief and seized by fears of new waves of violence in a region where it had shed blood and wreaked havoc for years.

By showing up at her funeral British and Irish leaders were determined to show the region would no more return to the dark ages of the Troubles that divided them, even if divisions persist to this day in Northern Ireland, where violence persists, though  not at the level it once was. This has added to  the shock surrounding the death of the up and coming 29 year old reporter.

The original Irish Republican Army had claimed some 1700 victims over the years, a number which has dwindled to under a 100 since, but every single one of them was a reminder of the potential for violence which lies beneath, and some fear may lead to new very real trouble in the current charged Brexit environment.

Thankfully a number of other attempts to foment terror by the group caused little damage or injuries, but did keep up the fear factor. McKee’s death may have been a step too far, prompting outrage, an apology by the New IRA and a large number of tips to police, in a region where they tend to be rare. 

“In the course of attacking the enemy, Lyra McKee was tragically killed while standing beside enemy forces, ” the group said in a statement to the Irish News, offering “our full and sincere apologies to the partner, family and friends of Lyra McKee for her death.” A rare unity formed under the roof of the church in Belfast celebrating her life, one some hoped would end months of political paralysis.

“The outpouring of condemnation from the communities all standing together was something I think was quite unique and quite different,” noted chief constable George Hamilton at the service. Offers have since been made to try to break the political deadlock in Northern Ireland, which has been without a proper government to speak of for two years ever since a scandal over a failed renewed energy scheme led to the collapse of the devolved government of that part of the United Kingdom.

Power sharing agreement talks have failed to create a new government since those early elections held in 2017, leaving the area without a rudder as Brexit discussions began, in part bringing a focus on delicate issues surrounding U.K. territory detached from the mainland such as Northern Ireland and Gibraltar.

New talks were now to get underway in May, though skeptics remained cautious about their chance of success. As for the New IRA, it remains an amateurish outlet of thugs and petty criminals which is bound to lose much of any support it may have had, argues a Stratfor analysis.

"Though the group has received extensive press coverage it is small, marginalized and tactically unsophisticated - essentially a street gang using the republican cause to justify criminality," writes Scott Stewart. "The group could grow its capability, but incidents like the recent shooting will diminish the scant public support it previously had."

TERREUR AU SRI LANKA

L’attaque meurtrière de kamikazes contre des églises et des hôtels de Colombo et autres localités faisant plus de 250 morts et des centaines de blessés le jour de Pâques rappelait les folies meurtrières de la guerre civile, mais annonce-t-elle une nouvelle série de violences, contre les fidèles cette fois?

Puis aurait-elle pu être évitée si une telle chose est possible? C’était l’accusation de certains ministres alors même que les équipes retiraient les corps des décombres après la pire attaque du genre depuis la fin des éclats entre le gouvernement et les tigres tamouls il y a dix ans au Sri Lanka.

Les méthodes pouvaient paraître familières, mais les forces de sécurité pointaient du doigt dans l'immédiat de nouveaux assaillants, le groupe de militants musulmans Thow-feek Jamaath. Une enquête était aussi aussitôt lancée sur de possibles liens internationaux, étant donnée l'étendue des attaques, mais aussi sur les possibles ratés du renseigne-ment.

L'Etat islamique déclara quelques jours après les violences avoir été responsable des attaques, avançant quelques pièces justificatrices, notam-ment une vidéo. Selon l'analyste Rita Katz ceci s'inscrirait dans la logique selon laquelle le groupe islamique multiplie depuis la perte de son califat les campagnes de recrutement de groupes militants locaux afin d'assurer sa survie, et de faire de ces chapitres son nouvel empire.

Pour mettre le feu aux poudres cette fois-ci l'Etat islamique liait les événements sri lankais avec les attentats de Christchurch. Quelque soit la véritable motivation, des ministres sri lankais prétendaient dans les heures après le drame que la menace d'attentats avait été connue des autorités, fait qu'elles ont reconnu plus tard, mais soupçonnaient que les tiraillements politiques qui avaient vu le premier ministre perdre son poste puis aussitôt le retrouver l’an dernier auraient pu causer l’aveuglement du cabinet ministériel de Ranil Wickremesinghe.

Selon le ministre de la santé Rajitha Senaratne ces menaces étaient connues depuis début avril. Les renseignements indiens auraient alors partagé avec Colombo des informations sur de possibles attaques d'envergure. "Ils ont reçu des détails très précis" explique Ajai Sahni de l'Institut de la gestion des conflits de Delhi, mais ces informations se sont-elles rendues au cabinet?

En entrevue avec la BBC Wickremesinghe avouera qu'il n'avait pas été mis au courant de ces avertissements. Le lendemain déjà des attentats, qui ont également frappé deux localités à l’extérieur de la capitale, le département d’état américain soulevait la possibilité d’autres gestes du genre sans avertissement, une menace qui pèse toujours sur le pays, qui a multiplié les déploiements militaires.

Les incidents portent un coup dur au tourisme, qui avait repris des plumes depuis la fin de la guerre civile. Cette dernière a lors de ses 26 années meurtrières fait des milliers de victimes avant que le gouvernement ne mette fin à la révolte tamoule. Durant ces années la majorité bouddhiste avait augmenté les gestes anti-musulmans mais la communauté chrétienne n’avait pas été visée comme elle vient de l’être.

En plus de centaines de Sri Lankais des douzaines d’étrangers étaient au compte des victimes. Des douzaines de personnes furent arrêtées lors des premiers jours de l’enquête, toutes sri lankaises, mais selon le chef de la police ce groupe à lui seul ne serait capable de tels actes, dignes des plus meurtriers de la guerre civile. “Nous enquêtons sur l’appui international dont ils auraient pu bénéficier," précisa le porte parole du gouvernement Rajitha Senaratne. Cette semaine on soupçonnait même un des assaillants d'avoir été formé en Syrie dans un camp de L'EI.

Alors qu’un nouvel attentat était perpétré près d’une église de Colombo le lendemain des attentats, le pays instaurait l’état d’urgence, dotant l’armée de pouvoir renforcés, un autre rappel des conditions vécues sous la guerre civile.

Le gouvernement a par ailleurs temporairement bloqué plu-sieurs médias sociaux, les autorités redoutant de nouvelles violences, postant des gardes armés devant diverses institutions religieuses, et pas seulement chrétiennes.

Alors que le pays était habituellement miné par des différends ethniques, de nouvelles tensions voient le jour au sein des communautés religieuses, des Chrétiens ayant menacé des minorités musulmanes de représailles depuis les attaques, risquant de lancer le pays dans un cycle de violences de nouveau genre au Sri Lanka.

Car si le chapitre sud-asiatique d'Al-qaida avait proscrit les attaques contre les sites religieux, l'EI en avait fait un objectif précis, avec pour but de créer un choc des croyances, en peu de temps ciblant des églises d'Egypte aux Philippines, en passant par le Pakistan et l'Indonésie.

Alors que le pays reste sur un pied d'alerte la décision de Colombo d'interdire le port du voile a été accueillie avec beaucoup de scepticisme: n'est-ce pas jouer le jeu des terroristes?  Plus d'une semaine après les attentats, les autorités poursuivaient encore la traque des suspects, l'assaut d'une résidence provoquant la mort d'une douzaine de personnes.

ENCORE BIBI

Accusations de fraude et de corruption jumelées au risque de fatigue électorale sur fond de tension avec les voisins, n’importe où ailleurs ceci aurait tendance à condamner un candidat électoral à l’échec. Mais la Terre Sainte n’a rien d’un environnement normal, à cheval sur ses trois religions et crises de voisinage à haut risque.

Ainsi malgré le concours électoral le plus serré depuis des années, Benjamin Netanya-hou a su préserver le poste de premier ministre qu’il a depuis 10 ans et enfilé un cinquième mandat, un record dans le pays hébreu.

Il faut dire que même si les éclats avec les Palestiniens de Gaza ont connu une recrudescence récemment ils s’étaient calmés au long des années, mais Bibi n’a rien fait pour avancer les efforts de paix. Lors des derniers jours de la campagne il a même promis d’intégrer les localités israé-liennes de Cisjordanie  à l’état d’Israël, permettant à ce dirigeant de longue date, élu premier ministre la première fois en 1996, de remporter ce qui devait être son référendum personnel.

Car il s’agissait bien de choisir entre deux personnalités, Bibi et l’ancien dirigeant militaire populaire Benny Gantz, et non entre des plateformes de parti pas si différentes. Ceci dit la gauche est sortie de l’exercice plutôt affaiblie, laissant ses dirigeants incrédules sous le choc d'un rejet massif.

En remportant potentiellement 65 des 120 sièges du Knesset grâce à son système d’alliances de droite  Netan-yahou deviendrait cet été un dirigeant dont la longévité dépasserait celle de l'illustre Ben Gourion, le premier dirigeant du pays.

Alors qu’associer son nom à celui du président américain peut paraître dommageable politi-quement dans plusieurs pays cela n’est pas le cas en Israël où Bibi a d’ailleurs couvert les rues d’affiches le montrant en compagnie du président, célébrant les liens étroits entre les deux pays, notamment après le déménagement controversé et peu imité de l’ambassade américaine à Jérusalem et la reconnaissance de la souveraineté israélienne sur le plateau du Golan, sans parler des positions jumelles fermes envers Téhéran.

Netanyahou aura par ailleurs montré son étoffe de chef d’état en améliorant du coup les relations avec Vladimir Poutine, et même avec certains pays arabes qui, il n’y a pas si longtemps, applaudissaient les missiles scuds de Saddam Hussein lobés sur le territoire pendant la guerre du Golfe. Leur point commun: la menace iranienne.

Selon l’académicien de l’université de Tel Aviv Daniel Shapiro “le dialogue de Netanyahou avec Poutine est impressionnant, il a garanti la liberté d’action de frappe israélienne sur les cibles iraniennes en Syrie et avec l’aide des Russes a obtenu le retour du corps d’un soldat israélien tué sur le Champ de bataille“. Il a également tissé de nouveaux liens avec des pays musulmans  entre autres sur le continent. “Qui d’autre mais quelqu’un avec son expérience, diront ses supporters, pourrait réussir autant sous de telles conditions? Pourquoi laisser le sort du pays dans les mains d’un nouveau quand il faut faire face à tellement de questions complexes?” ajoute Shapiro.

Mais d’autres n’y voient que du feu. Selon le haut responsable palestinien Saeb Erakat les Israéliens ont “dit non à la paix et oui à l’occupation” avec cet appel aux urnes. On attendait cependant le plan de paix américain qui devait garder ces minces espoirs de résolution en vie. Plânant sur la campagne malgré tout, la menace d’inculpations pour corruption et fraude qui pourrait vite rattraper le dirigeant du Likoud, sa victoire confirmant selon certains son petit nom de “magicien”.

“Les gens disent: on s’en fout s’il est corrompu ou pas, on s’en fout qu’il aurait accepté quelques cigares ou cadeaux, ce qui compte de mon point de vue c’est la croissance de l’économie et la sécurité,” analyse Erez Cohen de l’université Ariel. L’économie s’est d'ailleurs plutôt bien comportée lors de cette décennie de Bibi, croissant de l’ordre de 75%. Cette semaine le président Reuven Rivlin a donné le feu vert à la formation d'un gouvernement, processus qui pourrait s'étendre sur plusieurs jours.

"Je veux que toutes les parties de la société israélienne, Juifs et non-Juifs, fassent partie du succès appelé l'Etat d'Israël," déclara Netanyahou.  Celui-ci a 28 jours pour former un gouvernement, qui donnera sans doute lieu à une coalition composée de certaines formations radicales et religieuses, ultraorthodoxes même. Or cette coalition pourrait être difficile à gérer à long terme, mais le dirigeant n'en est plus à son premier bal.

« C’est la cinquième fois que je suis chargé de former le gouvernement d’Israël. Il n’y a pas de privilège plus important dans la vie démocratique », dit-il.  Puis l'Autorité palesti-nienne gardait plus ou moins la même couleur en affichant un nouveau gouvernement domi-né par les fidèles du président Mahmoud Abbas, et du coup préservant les profondes divisions entre des territoires dominés par le Fatah et une bande de Gaza à nouveau plongée dans la crise avec ces échanges de tirs récents, dominée par le Hamas. Ce dernier n'y a vu que du feu, dénonçant un «gouvernement séparatiste, sans légitimité nationale et qui amplifie le risque d’une rupture entre la Cisjordanie et Gaza ».  


LIBYA IN TURMOIL, STILL


Eight years after the Arab Spring one could hardly argue the turmoil of that period of upheaval has receded in the region. Tunisia, where the first dramatic acts unfolded, has managed to reach some level of stability, to a degree, while Egypt has found some calm under the current military leadership, hardly an outcome protesters had vied for when they invaded Tahrir square in 2011.

But other areas remained deeply in crisis, from a Yemen facing a humanitarian disaster due to a full scale war enabled by foreign powers where things couldn’t possibly get worse, to a Libya where things certainly could, also jolted by outside intervention.

The international community has called for an immediate halt to hostilities, in a country which has hardly stabilized since Moammar Gaddafi’s ouster, as a rebel commander marched his troops from the restive East of the country to the capital in the West, home to a struggling internationally recognized government constantly under pressure and under threat.

The government has been unable to truly control large areas of Libya since 2011 but such is the intention of general Khalifa Haftar, who  had helped Gaddafi gain power in 1969 before falling out with him and leaving the county. He returned after the events of 2011, first ridding the eastern city of Benghazi, a key city in the revolution of eight years ago, of Islamist insurgents before turning his sights on the capital.

Early April meetings with U.N. Secretary General Antonio Guterres, sent to defuse the crisis and call for a humanitarian truce as Haftar’s Libyan Liberation Army charged on the capital from the south and west, left the former returning home empty handed and fearful of the days and weeks ahead in that part of North Africa.

Within days both the Government of National Accord, established in 2015 with the support of the United Nations, and LNA were trading air strikes in what has become a full fledged war. Haftar had long threatened to move on the capital but observers had until recently been encouraged his presence at various international conferences seemed to indicate he could perhaps find a political role to play amid the current leadership.

The conflict has killed dozens and displaced thousands in a country already struggling with the movement of asylum seekers looking to reach European shores, and sparking concerns it may now be the source of an exodus of more migrants seeking their way north and out of the troubles.

Haftar's offensive was supported by Libya's Eastern parliament, which once again resumed activities in Benghazi amid the turmoil, its speaker Aguila Saleh insisting there could be no political solution to bring stability to the deeply divided country without first "ridding it of terrorists... we will go to the polls when the factions drop their weapons."

This is not how the situation is being assessed in the West, despite some differences between European powers. "A military solution is not viable," opined Italy's government leader Giuseppe Conte. "There's  high risk this will provoke a humanitarian crisis. Chaos in Tripoli could trigger the flight of many Libyans."

France has however hinted it was more supportive of Haftar's activities, along with Cairo, which received him last week to discuss the evolving situation, and other Arab countries such as the UAE and Saudi Arabia. Qatar mean-while, isolated by other Gulf states for years, has sided with Tripoli along with Turkey. This division has only fueled the flames higher, former British diplomat Oliver Miles told Al-Jazeera.

THEN IT WAS BASHIR

Days after Abdelaziz Bouteflika was removed from power in Algeria, another longtime strongman of the African continent was turfed under pressure by military officials amid sweeping national protests.

What began as a nearly seasonal protest against food prices in Sudan became a wave of unprecedented demonstrations seeking the ouster of Omar Bashir, cries growing louder after clashes left scores dead.

Last week the military took over from the man accused of human rights violations, genocide and crimes against humanity, amid calls by rights groups to lift the state of emergency and allow freedoms of assembly as protesters gathered around military facilities.

Autho-rities initially imposed a curfew and three months of emergency measures after weeks of protests which recently had drawn nearer to sensitive areas of power. Short of slowing down, emboldened rights activists have called for the military to hand power to a civilian government now rather than oversee a two year transition by military council, even if the men in brass claim they have no long term ambitions to cling to power.

Political prisoners were released  as Bashir was being ousted but protesters vowed to continue pressuring authorities until their demands are met, sparking fears of further clashes with the military.

“The regime has conducted a military coup to reproduce the same faces and entities that our great people have revolted against,” declared the Sudanese professional association, an umbrella group of activists behind the protests, who vowed to carry on their movement.

Bashir was long condemned by the inter-national community for atrocities in Darfur and was shunned and barred from travel for years but seemed to be gradually enjoying more support lately despite the pariah status and losing South Sudan, notably among fellow Arab states, making a recent state visit to Syria.

The country’s economy was notably affected by the breaking off of South Sudan in 2004, taking with it a number of important oil installations. Runaway inflation and corruption also helped send the people to the streets, notably women and youth who have taken to the front lines of the street protest.

“This revolution belongs to the youth” one female protester said. Still observers regretted they were seeing in Sudan what they had seen in Algeria and even Kazakhstan, another country which had recently seen a longtime despot step aside, that is the people who had surrounded despised leaders staying very much in power.

But late last week protesters won another concession with the removal of the intelligence chief Salah Gosh, a highly influential figure who was seen as being responsible for the recent killing of protesters. But demonstrators say they are digging it to obtain change.


THE CHORE OF BREXIT

At the origins of the current populist surge was a single event, the referendum on Brexit. For years Britain had toyed with the idea of a referendum on the EU, not so much initially seeking to leave the Union as to renegotiate its relationship with it, but this would change under pressure from Britain’s Eurosceptics.

When the referendum results came in nearly three years ago they brought the downfall of a conservative leader who had fought for Britain to remain. Renegotiation had become a break from close economic ties, but perhaps this could be accomplished in, dare we say, an orderly fashion.

Former Home Secretary Theresa May, the second female prime minister Britain has known, would for the next years seek to formalize Britain’s formal departure, surviving votes of no confidence and a snap election in the process. She kept her post in part by promising not to run again, and showing a steely determination not unlike the Iron Lady’s, promised to resign if MPs passed her Brexit deal last week. "I am prepared to leave this job earlier than I intended in order to do what is right for our country and our party,"  she said. Instead opposition MPs called for her resignation after her third Brexit deal was defeated, setting a deadline for Britain to leave the EU without a deal on April 12 unless it either forges an 11th hour agreement or obtains another extension.

If a deal were to miraculously  materialize, the deadline to leave would be extended to May 22. "I fear we have reached the limit of this process in this House," May said. "This House has rejected no deal, has rejected Brexit, it rejected all the variations of the deal on the table, and today it has rejected approving the withdrawal agreement."

A deal detailing the conditions of a break from Europe has eluded the 63 year old leader, suffering some the worst British parliamentary defeats in history, at one point her croaking voice, in her many Westminster interventions over a number of House of Commons votes, a testament to the never ending saga which has been an exercise in frustration and a test of endurance.

In recent weeks British lawmakers voted down the prime minister’s exit deals, said no to leaving the EU without one, and no to a second referendum. Not that any of this was truly binding. And perhaps could new elections be far away? It seemed that since Britons voted by a slim margin, and a bit of confusion, to leave the EU, their parliamentarians have not been able to say yes to anything, leading speaker John Bercow to bellow with great regularity "the nos have it!"

Given eight options to choose from varying from a customs union to a no-deal exit, MPs could not agree to a single one last week. They did agree however, twice - the last time by a single vote -  to ask the EU to delay Brexit, pushing back the once sacrosanct March 29 deadline. Brussels agreed the first time on condition MPs endorse a Brexit deal by then, giving London until the eve of imminent EU elections to break away, demonstrating to what extent the Brexit process depends on Brussels and its EU partners.

The United Kingdom's seats have already been redistributed ahead of a EU vote expected to take place without Britain, many on the old continent clearly anxious to turn the page. To quote from one MP speaking to the BBC: "It's been absolute torture for everyone." With time in short supply to meet the deadlines, May conceded before putting it forward that her third plan would face defeat in parliament, prompting MPs to take over the agenda in an attempt to suggest alternatives, not that this accomplished anything. In the process more ministers quit their posts, joining the many others to have dropped out during the painstaking process.

In any event the EU was gearing up for the increasingly likely possibility of a Brexit without an exit deal, raising concerns about the implications for Northern Ireland, where hard borders were once a source of tensions. To avoid a new crisis in such a historically sensitive region, the U.K. would remain in a “temporary” customs union with the EU, with special allowances for Northern Ireland, a rare border separating the U.K. from the EU.

This would create differences between Northern Ireland and the rest of the U.K., hardly a preferred option for Brexit supporters, who seem to be losing momentum. Everything from a second referendum, an election, a hard Brexit, postponing it for an extended period of time or dropping it altogether at one point still seemed on the table, especially in light of an online petition to drop Brexit signed by 6 million Britons. But this week again parliamentarians rejected all four options being presented to them.

Of all the scenarios, one involving a no-deal Brexit caused the most concern, threatening to further lower the British pound and slash up to 80,000 jobs from the Irish economy, one which looked to suffer from Brexit no matter its form. As MPs geared up for new rounds of voting amid calls for opposition support and a further EU deadline extension, there was a sense Britons as well as Europeans we getting fed up of the ordeal.

Amid the bickering below a dozen naked protesters displayed their birthday suit in the House of Commons' galleries to draw attention to other urgent matters they said were being neglected by MPs. "We are being distracted by Brexit when we should be focusing on the ecological and climate crisis which is a threat to all of us," one participant said afterwards. 

LA JUNTE INDÉLOGEABLE

Cinq ans après le coup d’état de la junte militaire en Thaïlande, il ne faut pas s’étonner que les élections législatives laissent les militaires le sourire aux lèvres. Les résultats ne seront pas annoncés avant le mois prochain, ce qui alimente davantage les accusations de fraude de la part de l’opposition, mais la couleur du camp victorieux laisse peu de doute.

D’ailleurs pourquoi craindre la fraude électorale alors que l’environnement dans sa totalité a été changé pour favoriser les chemises jaunes de l’élite conser-vatrice. Des changements constitutionnels il y a trois ans laissent à l’armée le soin de choisir les sénateurs, et comme le parti gagnant doit être assuré de l’appui de la moitié des sièges des deux chambres voilà qui facilite davantage les chances de la junte, même si elle a récolté moins de siège (97) attribués à des circonscriptions  que les chemises rouges du Pheu Thai (137) favorables à la famille influente de l’ancien premier ministre exilé Thaksin Shinawatra, le parti, qui a remporté toutes les élections depuis 2001 et dont deux dirigeants ont été renversés par des coups d’état et vivent en exil.

Plus de 150 sièges doivent encore être distribués. Mais comme s’il fallait davantage assurer la victoire de l’élite, les autorités ont limité la période de campagne et empêché une formation politique favorable à Thaksin de se présenter au scrutin.

De plus Freedom House a déploré les règles draconiennes en matière d’utilisation des médias sociaux, prévoyant des pénalités sévères en cas de  “fausse information" et même pour partage de contenu douteux, ce qui selon le groupe observateur oblige l’auto censure.

“Les élections n’allaient jamais être libres, déplore Freedom House, mais elles auraient pu servir de baromètre plus ou moins correct pour donner une idée de l’opinion publique” or voilà que même ceci ne semble pas possible.

Neuf personnes auraient été arrêtés pour distribution de "fausses informations" ces derniers jours selon lesquelles deux commissaires électoraux auraient été congédiés et quelques 600000 faux bulletins de vote mêlés au compte. Selon le porte parole des chemises jaunes, qui auraient remporté le vote populaire,“les gens nous ont choisis”.

Human Rights Watch notait cependant “des signalements d’achats de vote, d’irrégularités dans le dépouillement et d’intimi-dation des membres des partis de l’opposition.” Les autorités avouent qu'il y a eu quelques pépins, pointant du doigt des erreurs de logiciel.

Lorsqu'une mise à jour des résultats a eu lieu la semaine dernière, l'opposition notait que le taux de participation avait augmenté compara-tivement à celui qui avait été annoncé plus tôt. Un brin optimiste, le dirigeant du Pheu Thaï, Sudarat Keyuraphan a indiqué que son parti allait tout de même tenter de former le gouvernement.

“Comme nous l’avons dit le parti avec le plus de sièges est celui qui a la confiance du public pour former le gouvernement." Voilà qui ne fait rien pour diminuer les divisions au pays des sourires, des analystes prévoyant même que, quelques soit le gagnant, le prochain gouvernement pourrait être de courte durée.

Cette semaine un recomptage des votes et un retour aux urnes ont été exigés dans des régions proies aux irrégularités.

LAST OF THE OLD GUARD

Like the now deceased leader of neighboring Uzbekistan, strongman Nursultan Nazar-bayev was first secretary of a former Soviet republic which has since broken off from Moscow and the only leader Kazakhstan has known, but unlike Islam Karimov however he stepped down before death took him, causing shock despite the imminence of his departure. Not that he will completely disappear from the political scene, far from it.

The 78 year old will remain chair of the influential security council and still lead the ruling party in the oil rich land-locked country surrounded by Russia and China. Just weeks earlier he had dismissed the government, unhappy with its inability to improve the country’s economy. He had also hinted his departure was near by seeking counsel on how to leave office.

Taking the helm in the meantime will be the speaker of the upper house of parliament, until the end of the current presidential term in March of 2020. As the first order of business interim President Kassym-Jomart Tokayev ensured Nursultan's name would live on by issuing the order to change the name of the country's capital, Astana, to Nursultan, decades after it had been moved from the southeastern city of Almaty.

Lower oil prices have in part slowed growth in the central Asian country, but Nazar-bayev held his ministers responsible for the recent downturn. “In many areas of the economy, despite the adoption of many laws and government decisions, positi-ve changes have not been achieved,” he said upon sacking the government.

Changes have not been easy in the region, but some have followed the departure of post-Soviet strongmen, such as Karimov. To the surprise of many, successor Shavkat Mirziyoyev, who had served as prime minister under Karimov, has instituted a number of economic reforms seeking to modernize the economy and even allow for a few more freedoms, facilita-ting commerce between traditionally closed countries including Uzbekistan, Kyr-gyzstan and Tajikistan.

Not that the country is on the verge of developing an opposition or free media. Could Kazakhstan follow the same timid transition? Making it harder no doubt is the role the exiting strongman will keep wielding behind the scenes, his presence on the council alone enough to intimidate would be reformers.

Some observers note Nazarbayev’s departure offers one option for Russian leader Vladimir Putin to eventually leave his role, while maintaining some of the strings of power, but little suggested the strongman of Moscow was contemplating such a thing even as disgruntlement grew over the economy.

Putin in fact recently tightened his grip on society by signing a contro-versial bill that would make it a crime to exhibit blatant disrespect for government, as crackdowns on the opposition continued.

ET MAINTENANT?


Après la grogne des semaines précédentes des scènes de liesse dans la rue algérienne, mais ce fut de courte durée. Tout juste au retour au pays alors que l’Algérie était sous l’emprise de grèves générales, le vieux président Abdelaziz Bouteflika a, après consultation avec les militaires, renoncé à un cinquième mandat et reporté l’élection si contestée par la rue, tout en proposant des changements constitution-nels.

Mais qu'est-ce que cela veut dire pour la suite des choses  puisqu'il demeure en poste? Le premier ministre une fois remplacé par un autre proche de Bouteflika, la presse dénonçait "une ruse" alors que les manifestations reprenaient de plus belle.  Voilà bien des semaines que la contestation prenait une ampleur historique contre l’éternel Boutef, et fallait-il s'en étonner?

Lorsque ce dernier avait déposé sa dernière candidature aux présidentielles, briguant un nouveau mandat, il l’a -fait alors qu’il était cloué à un lit d’hôpital suisse, par l’entremise du message télévisé d’un représentant.

Selon La Tribune de Genève le patient s'y trouvait sous “menace vitale permanente en raison de la dégradation de ses réflexes neurologiques“ et serait atteint d’aphasie, ayant subi une perte partielle de l’usage de la langue.

Bouteflika ne se déplace déjà plus sans chaise roulante depuis des années  mais il restait l’homme des militaires, qui rappelaient qu’ils toléraient tout juste les manifestations à répétition, illégales depuis 2001, pourvu qu’elles n’ébranlent pas la stabilité nationale dont l’armée se porte toujours garante. Pas question par conséquent de laisser le pays sombrer à nouveau dans “les années de braise” qui ont marqué son passé parfois sanglant.

Mais au courant de la semaine des membres de l'entourage du chef de l'état se sont mis à pencher en faveur des manifestants, en coimmenàant par son propre parti, le  Front de libération nationale (FLN), qui a affirmé soutenir le mouvement actuel de contestation. C'était après la sortie du général Ahmed Gaïd Salah saluant les «nobles objectifs» des manifestants.

«Je tiens à réitérer aujourd’hui mon engagement devant Allah, devant le peuple et devant l’histoire, pour que l’Armée nationale populaire demeure, conformément à ses missions, le rempart du peuple et de la nation dans toutes les conditions et les circonstances,» dit-il.


L’Algérie n’a évidemment pas connu de printemps arabe, tout comme son voisin marocain, pourtant des mouvements protesta-taires y avaient eu lieu avant son déclenchement sous forme de sit-ins hebdomadaires qui avaient été durement réprimés. Bouteflika est à l'époque en poste depuis plus de 10 ans mais les grèves et manifestations n’aboutiront pas aux bouleversements vécus en Tunisie ou en Égypte.

Par l’entremise de son service de presse Bouteflika avait salué la “maturité” des manifestants tout en appelant “à la vigilance et à la prudence” disant craindre une “infiltration“ cherchant à provoquer le “chaos”, notamment des conspirateurs qui regrettent que le pays n’ait pas vécu de printemps arabe. Parmi les manifestants des milliers d’avocats contestant la validité de la candidature de Bouteflika.

Descendaient aussi dans la rue des étudiants et députés du parti du président, décidant de se joindre au camp de la révolte. Lieu de naissance du printemps arabe, la Tunisie afficha sa solidarité avec le mouvement algérien, des manifestants y prenant la rue à leur tour. Le changement de cap présidentiel a eu lieu alors qu'une grève paralysait le pays, et que des millions d'Algériens retenaient leur souffle en voyant l'avion présidentiel toucher la piste. Mais le cynisme s'est vite invité au rendez-vous.

 "Ainsi, Abdelaziz Bouteflika décide de rester au pouvoir en prolongeant son mandat présidentiel qui prendra fin le 26 avril prochain. Une violation de la Constitution à laquelle la décision du chef de l’Etat ne fait aucune référence," note le quotidien El Watan. "Le lendemain du retour du chef de l'état. Le vent de révolte qui souffle sur le pays a désormais engagé la société dans une nouvelle phase historique qui exige des révisions déchirantes. Le pouvoir ne peut se permettre de rater ce moment décisif de l’histoire de la nation."

Dans les rues pendant ce temps les manifestations reprenaient de plus belle, des pancartes criant: "Les temps ont changé, nous sommes le pouvoir, vous êtes le désespoir. Dégagez !" et "Non au prolongement du 4e mandat". De son côté la Ligue algérienne des droits de l’homme dénonçait « […] Une transition pilotée, gérée et conduite par le système autoritaire décrié et rejeté par le peuple est un ultime mépris à l’intelligence du peuple et aux revendications de la rue ».

L'impatience populaire se faisait sentir sur fond d'économie au ralenti depuis la baisse du prix du pétrole. Alors que la croissance s'essoufle, le chômage grimpe et touche particulièrement les jeunes qui forment une partie importante de la population. Ceux-ci sont d'ailleurs au coeur des préoccuptions du cgef de l'état selon un texte adressé à la nation dans lequel il prévoit "une révision constitutio-nnelle globale et profonde, laquelle sera soumise par référendum à l'approbation du peuple".

Aprés seulement précdra-t-on à l'élection de son successeur. Voilà qui selon les analystes de Stratfor permettra aux acteurs principaux du pays, soit les militaires, les bureaucrates et le monde des affaires de régler leurs différends tout en prévoyant de préserver leur emprise sur les institutions.

NEW ZEALAND TOUGHENS GUN LAWS

The murder of dozens of mosque worshippers last week took place in one of the world’s most peace loving nations, but half a world away populist leaders whose public discourses bordered on intolerance, from the U.S. and the U.K. to Hungary, were being fingered in the aftermath of New Zealand’s "darkest day".

A gunman entered two mosques in the city of Christchurch, a city so recently devastated by earthquake, killing 50 worshippers in cold blood and injuring 50 others, streaming his attack live on Facebook for 17 horrifying minutes.

His lengthy hate spewing manifesto praised Anders Breivik, who had himself published a white supremacist manifesto before bombing an area of Oslo and shooting dozens of youth at a summer camp in Norway in 2011.

Distances didn’t matter in the age of instant communications and social media, which were once again criticized for allowing both the manifesto to be published online and for the killing to be live streamed. A call to arms for white supremacists, the intended audience was in part American, the manifesto describing the act as a “terrorist attack” and a “partisan action against an occupying force", notably immigrants, seeking to “create conflict between the two ideologies within the United States in the ownership of firearms in order to further the social, cultural, political and racial divide.”

It also mentioned Dylan Roof, the Charleston church shooter, while the name of Alexandre Bissonnette, the Quebec City mosque shooter recently sentenced for killing six people, was inscribed on one of the weapons. This came as a shock to the Quebecer who said he regretted both his actions and being a point of reference in this attack.

The shooting was just  the latest in a string of attacks on places of worship including last year’s synagogue attack in Pittsburgh which killed eleven. Although gun control laws were strengthened in New Zealand after one mass shooting in 1990 which killed 13, they were considered less stringent there than in most other Western countries with the exception of the U.S. But that wouldn't last very long.

Concerned the attacker obtained his five weapons, two of them semi-automatic, legally, prime minister Jacinda Ardern immediately set out to restrict gun laws. This week  she announced legislation expected to be in place by April 11 would ban all types of semi-automatic weapons and assault rifles.

"Our history changed forever," she said. "Now our laws will too." Police around the world had added protection to mosques, Ottawa police warning about the possibility of copycat attacks. Choosing peaceful and isolated New Zealand to stage the attack was no coincidence according to the manifesto, which sought to show no country was safe.

The suspects shared “extremist views that have absolutely no place in New Zealand and in fact have no place in the world,” said Ardern. Of course the horrific act did nothing to prevent the propagation of yet more hate online or even in highly sensitive statements by public officials.

One Australian senator said that while he deplored the act of one of his countrymen, he hoped it would draw attention to “the growing fear... of the increasing Muslim presence” in the region, drawing criticism from observers who note this sort of speech in the public arena has only fuelled the flames of division and hatred at a time white supremacist discourse has grown across the world along  with the number of  anti-Semitic attacks.

As the gun laws were being announced counter-terrorism police in England were looking into five attacks against mosques in Birmingham in what local Muslims feared was yet more far-right extremist violence.

THE BALKNS STIR

While France’s yellow vests and Britain’s Brexit are causing commotions in northern Europe, further south the Balkans have also been percolating in ways unseen in years, masses protesting against corruption and in many instances asking their leaders to step down. In Montenegro thousands have been descending to the streets asking for president Milo Djukanovic to step aside over accusations of abuse of power and corruption. The c word is also the theme of demonstrations in Albania, while in Serbia marchers have been coming out for weeks to denounce what they call president Aleksandar Vucic’s increasingly auto-cratic rule, the largest manifestations of the sort since Slobodan Milosevic was ousted nearly 20 years ago. In Croatia meanwhile rallies by journalists have denounced what they call censorship campaigns after a wave of lawsuits filed against them. The Balkans are known for their explosive nature, and thankfully so far the movements have been peaceful, an encouraging trademark considering recent history. Djukanovic, who has dominated politics in the recently created county’s politics for decades, notably ended Serbia-Montenegro unity in a 2006 independence referendum. aspiring EU members both countries have been pressed to tackle corruption and nepotism head on to join the union, a tall order for the former Communist lands. Their leaders are now facing calls by protestors to step down amid of wave of demonstrations across what used to be Yugoslavia. Small NATO member Montenegro, with a population of 620,000, is also seeing calls for its prime minister, Dusko Markovic, and a state prosecutor, to leave. In Serbia protests began in early December after an opposition politician was beat up by a group of men. Vucic has resisted calls to resign “even if there were 5 million of you”, inspiring the slogan "One of 5 million" and has been facing calls for fair elections and an end to tight controls over state media. Media freedom is also of concern in neighboring Croatia where journalists say the more than 1,000 lawsuits filed against them amounts to an attempt to silence their reporting. But the former Yugoslav federation is not alone facing these revolts. In Albania protests became violent in February when demonstra-tors called for the resignation of the cabinet; the organizing opposition deploring the “narco government” in place and calling for representatives not “captured by crime.” The small Adriatic country also hopes to join the EU but it has been told to  do more about organized crime and corruption, issues also raised in the case of another former Yugoslav republic hoping to join the union, Macedonia. France and Holland agree both countries need to fight corruption and reform judicial institutions in order to be considered for membership but there’s fear not letting them join the EU could spark a new war in the Balkans. Albania ranks 99th out of 180 countries tracked by monitoring group Transparency International, slightly worse than Kosovo and Macedonia (93rd). Montenegro and Croatia fare less poorly (67th, the same as Greece, and 60th) in the region with the lowest transparency scores in Europe and incidentally where the next candidates waiting in the wings for EU membership can be found. But when the opportunity presented itself to clean house at the polls, such as last weekend in Slovakia, that's exactly what electors did, choosing a female anti-corruption lawyer.

ASIAN TENSIONS

While a second nuclear summit on North Korea was seeking to promote peace in that part of Eastern Asia, the subcontinent was heating up after Indian fighter jets struck targets in Pakistan and were then shot down following a terror attack which killed dozens in disputed Kashmir, a flash point region claimed by the two rival nuclear powers.

India has long accused its neighbor of allowing militant groups targeting Kashmir to flourish in Pakistan, and orchestrated the strike during a competitive election cam-paign after the suicide attack killed 40 Indian troops on Valentine’s Day. The air strike was the first across the sensitive line of control since the war between the two countries which went on to create Bangladesh in 1971.

“Credible intel was received that (militant group Jaish-e Mohammad) was planning more suicide attacks in India,” Indian foreign minister Vijay Gokhale said. “In the face of imminent danger a pre-emptive strike became absolutely neces-sary.”

Pakistan says the strike did little damage in a largely empty area. Facing the most serious challenge to his young leadership, Pakistan’s Imran Khan said the “Indian government has resorted to self serving, reckless and ficticious claim... for domestic consumption, being in an election environment, putting regional and stability at grave risk,” and rushed to calm tensions by handing over one Indian pilot whose plane was shot down as a "gesture of peace".

Would this help calm tensions between the two nuclear superpowers? India's foreign minister for one said Islamabad had not done India "any favors" by returning the pilot and observers weren't immediately sure about the prospects for peace after days of street rallies on both sides of the border whipped by nationalist frenzy.

More deadly fire exchange across the line of control was recorded the day of the pilot's handover. In addition a statement attributed to the pilot upon his release raised controversy, thanking Pakistani troops for having "saved" him, and criticizing the Indian media for stretching the truth and presenting events "in a very incendiary manner and people get misled."

Even before the Indian air strike Khan had asked Delhi to “give peace a chance”, adding that if India managed to demonstrate the militant group’s implication in the terror attack in Kashmir Islamabad would “immediately act.” This week Pakistani authorities announced they arrested dozens of suspects of the group, including the brother of leader Massod Azhar.

Islamabad also said it was going after the assets of militant groups operating within its borders. In full election mode, Indian prime minister Narendra Modi had recently called on Pakistan to join forces in the fight against poverty, showing the cold-lukewarm nature of the relationship after a history which had thrice since partition led to war, twice over Kashmir. With an election on the horizon in the world's largest democracy Delhi's air offensive upped the ante in a flash zone which has grown more turbulent over the years.

The killing of an Islamic militant leader by Indian forces in 2016 had provoked violent protests resulting in dozens of deaths and  thousands of injuries. With a campaign in full swing back home but a sluggish economy threatening Modi's grip on power, Delhi was eager to make a demonstration of strength on a continent where it is furiously engaged in a duel of influence with China, Beijing in recent years seeking to translate economic might with big power influence.

The Chinese giant was however, like many in the West, appealing for calm in the midst of the crisis. "China's message is clear to both sides: exercise restraint," Han Hua, professor and South Asia studies expert at Peking University, told CNN. "China's interest lies in the stability of South Asia."

Domestically, observers note the incident had deflected attention previously focused on India's unemployment woes and rural disgruntlement despite growth remaining around 7% during the Modi years. Some even recorded an upward tick in the Indian prime minister's popularity, so long as the crisis didn't lead to war, which remained a consuming fear.

Back on the campaign Modi wasted no time trying to score political points, saying criticizing Indian handling of the crisis was tantamount to siding with Pakistan. “The world is supporting India’s fight against terror but a few parties suspect our fight against terror,” he said. "Such statements are helping Pakistan and harming India . . . I want to ask them: Do you support our armed forces or suspect them?”

While political rhetoric promised to keep tensions high, there was a relative lull in hostilities this week, and observers were giving some of the countries' youth credit for countering the violent vitriol with an online campaign to bring relative peace to the charged up region. But tensions remained high,  Pakistan claiming it intercepted an Indian submarine seeking to enter its waters, citing a "series of proactive actions against Pakistan", a claim denied by Delhi.

But for all the tensions persisting in Asia and various parts of the world, the actual number of people killed in conflicts is going down according to experts from Norway’s Peace Research Institute. Research director Havard Nygard said the Korean War, which has technically not ended, was possibly a breaking point on this. “The wars after the (1950-53) Korean wars killed a quarter as many people as the wars before.” The latest Korean summit yielded no breakthrough, nor did it spark new tensions, leaving the entire region in a stalemate.

SALL RE-ELU AU SENEGAL

Une rare violence s’est emparée de la campagne électorale au Sénégal. Pourtant, tel que prévu, peu a changé avec la ré-election du président Macky Sall, et voilà peut être la raison des tensions.

Après une campagne marquée par plusieurs incidents dont des éclats à Tambacounda responsables de trois morts et de plusieurs blessés lors d'un affrontement entre militants rivaux, le dévoilement des scrutins s’est fait en premier lieu dans la tempête car sans  résultats même provisoires dans les heures qui ont suivi le vote alors que les différents camps criaient victoire.

Ce n’est que plusieurs jours plus tard que les plus de 6 millions d’électeurs ont appris la ré-élection de Sall avec 58% des voix, évitant un second tour.  A titre de comparaison c'était le soir même du vote en 2012 que Abdoulaye Wade avait reconnu la défaite.

Les élections terminées le petit pays souvent cité à titre de modèle en Afrique de l’ouest va-t-il retrouver la paix, ou cet autre état allait-il glisser des rangs de la démocratie comme la Zambie ou l'Ouganda?

Les opposants n’ont pas tardé à crier leur contestation, deux d’entre eux n’ayant pas pu participer à l’élection en raison de condamnations pour corruption. Il s’agissait pourtant de partis qui ont dominé la scène politique au pays depuis l’indépendance, soit le Parti socialiste et le Parti démocratique sénégalais, leur absence réduisant le nombre de candidats; en tout le choix était la moitié de ce qu'il avait été cette année.

Élu en 2012, Sall est tout de même parvenu à donner du tonus à l’économie nationale, dont le taux de croissance de 6% est parmi les plus performants en Afrique. Son rival le plus rapproché, Idrissa Seck, un ancien premier ministre, a récolté 20% des suffrages.

Avec un tel écart, l’opposition pouvait bien contester le résultat mais sans véritablement lancer de recours. “Macky Sall a fait trois fois plus de voix que le second, a fait noter sa collaboratrice Aminata Touré, c’est ce qu’on appelle une victoire sans appel.”

Les observateurs de l'Union européenne ont caractérisé le vote de "paisible et transparent" en soulignant cependant qu'il avait eu lieu "dans un climat marqué par un manque de confiance et un dialogue bloqué."

Selon Adeline Van Houtte de l'Economist Intelligence Unit "le chômage élevé parmi les jeunes a exacerbé le risque de tension sociale" cette année malgré la croissance, un sujet sur lequel il faudra s'attarder.

HOUSES IN DISORDER

Within seconds the severity of the accusations were rocking the political establishments on both sides of the border, on the same day. On Parliament Hill in Ottawa, former attorney general Jody Wilson Raybould had broken her silence in a long expected testimony at the Justice committee looking into accusations officials had pressured her to inappropriately interfere in the prosecution of Quebec engineering firm SNC Lavalin.

In Washington meanwhile, the jail-bound former attorney of the U.S. president came out swinging by calling Donald Trump a cheat, a conman and racist, accusing him of campaign violations and stressing prosecutors were looking into charges against Trump.

The nature of certain instructions he had been given by the president were “the kind of things you see in mob cases,” he said. While the testimony was unprece-dented in terms of targeting a sitting president, Republi-cans wondered why Michael Cohen, who pleaded guilty to a number of charges including campaign finance violations, bank and tax fraud, could be trusted after a record of uttering  falsehoods.

Canada’s besieged Liberals similarly refuted Wilson-Raybould’s charge she experienced “a consistent and sustained effort by many people within the government to seek to politically interfere in the exercise of prosecutorial discretion” in her role, adding she encountered veiled threats from some quarters.

But within hours the opposition was calling for the prime minister’s resignation, or at least a police investigation into the allega-tions, all this after the resignation of Trudeau’s closest advisor and as polls were showing the issue was dragging the Liberals down eight months before an election.

With Quebec, where the Liberals had just gained a new seat, looming as the battleground to secure a new mandate in the fall, the party in power reiterated it would keep defending jobs a priority amid fears SNC's legal woes could mean thousands of lost jobs and Montreal possibly losing its headquarters.

But critics wondered whether too much was being sacrificed in the process. Columnist Richard Martineau opined that while Wilson-Raybould's testimony amounted to a nuclear bomb going off, he noted “Justin needs votes in Quebec to win the next election and here in Quebec he knows we like our champions, even if they build prisons for blood thirsty dictators and pay hookers for their sons to get a contract,” a reference to an explosive article detailing sex parties SNC had paid for Moammar Khadafi's son to secure Libyan contracts.

The controversy was no laughing matter for a prime minister who in single instance seemed to be losing claims of championing transparency, native reconcili-ation, and a feminist agenda, all the while further antagonizing a West seeing how far he was willing to go to bat for Quebec while stalling on pipelines.

The charge of political interference already eroded Canada’s central narrative over the arrest of a Huawei executive, causing tensions with China, and left Ottawa facing accusations which had until now dogged the U.S. administration. In fact this week a U.S. house committee was gathering documents alleging obstruction of justice against the U.S. president.

The crisis in Ottawa also seemed to be dividing the Liberals ahead of an election, giving new hopes to rivals that included an NDP previously unsure about its leader. This week another bombshell rocked Ottawa when cabinet minister Jane Philpott in turn announced her resignation, citing a loss of confidence in how the SNC issue was handled by Trudeau.

She was applauded by Liberal MP Celia Chavannes, who had already said she would not be running again in October. “Her testimony was both detailed and credible, she also implicated a lot of people from top to advisers and the most powerful civil servant in the country to the prime minister and finance minister,” said McGill expert Daniel Béland.

In a poll half of respondents said the affair would influence their vote in the fall. While the Liberals were hoping the issue would go away during a two week parliamen-tary break, Philpott's resi-gnation and a cover of Maclean's portraying Trudeau as "the imposter" kept the issue very much in the spotlight while the Justice committee continued its work.

In an attempt to bring an end to the fireworks Trudeau took responsibility for the "erosion of trust" which had developed in cabinet, but offered no apology. Opponents said this wasn't enough. For once the political craziness didn't come from the expected southern side of the border.


NIGERIA RE-ELECTS BUHARI

This is not the first time elections in Nigeria were delayed. If anything such postponement is becoming a regular occurrence, only heralding the challenges in store for the president and parliamentarians being chosen to lead the giant of Africa. Days before the original Feb. 16 date at the polls, attacks targeted electoral offices, destroying voter cards and ballot boxes as campaign violence added to organizational woes forcing officials to push back the election for a week. This was the least of challenges in a country where northeast border regions still face the menace of Boko Haram, which has spread its tentacles across the region in time.

On election day multiple bomb blasts targeted the restive north of the country anew, days after a terror group linked to ISIS claimed responsibility for an attack against a state governor, who escaped unscathed. Added to the Islamist threat in the last year has been a rise in sectarian violence in the center of the country which has in fact over time grown bloodier than anything tied to the jihadists.

According to the Armed Conflict Location and Event Data which monitors such violence, the predomi-nantly Muslim Fulani nomadic group multiplied its violent activities in 2018, causing 66 clashes, an increase of 260% from the previous year - making it the country’s “most lethal actor.” This led to reprisals killing over 100 in recent weeks.

The group’s attack on farmers in Nigeria’s middle belt are “more practical than ideological,” the monitoring group says,  a fight over grazing land at a time of seasonal problems amid farming communities. Such agricultural competition is no laughing matter on a continent where violence over cattle had sparked bloody clashes in South Sudan.

The intensity of the violence in Nigeria, where a single Fulani attack in June was said of killing 200, was possibly sparked by new government regulations last year. While this violence may have killed some 2,000 people last year, six times more than Boko Haram, the Islamist group's continuing clashes have made the crisis in the north a main focus of the election along with corruption and the sluggish economy.

Recent attacks in the border region of Lake Chad have sent residents fleeing throughout the region, affecting not only Nigeria but neighboring Chad, Cameroon and Niger. In February alone some 35,000 people fled areas of the restive Borno state, many streaming into Cameroon according to the United Nations. “We could hear gunshots behind us,” said Fanne Gambo recalling how she fled the scene of an attack. “I did not really see what was happening I only saw corpses lying here and there.”

But corruption was also top of mind in a country of great income disparities, especially considering the promises made by incumbent Muhammadu Buhari, dubbed "Mr. Honesty" by his supporters during his 2015 election. Transparency Inter-national noted little progress during the years of the current presidency, the country sitting 144th in its Corruption Perception Index, as none of the many well intended corruption cases launched by the Buhari administration have so far ended in conviction.

A former secretary accused of diverting hundreds of thousands of dollars for victims of Boko Haram did lose his job but could still be found campaigning for Buhari in his home state. Another man, whose re-election as governor has been endorsed by Buhari, Abdullahi Ganduje, has been unhelpful to the anti corruption campaign to say the least, having been filmed accepting bribes for government contracts. Addi-tionally it wasn't entirely clear how up to $1 billion taken from Nigeria's crude excess account to fund the fight against Boko Haram was allocated, tying together the two greatest ills striking Nigeria, corruption and jihadism.

Buhari has also raised eyebrows by suspending Nigeria’s top judge weeks before the election, despite the latter's record settling electoral disputes in the past. This sparked protests and strikes by the bar association while opposition candidate and former vice president Atiku Abubakar accused Buhari of completing an “act of dictatorship.” Buhari  has in fact often been accused of sacrificing judicial indepen-dence and process on the altar of his anti-corruption drive, which critics say has yielded few results.

African leaders made 2018 the year against corruption and Transparency International did praise some of the measures taken by Buhari in his first years, such as creating a  consultative committee on corruption close to the presidency and developing a national anti corruption strategy, but “these efforts have manifestly not produced the anticipated results, at least yet,” the group wrote.

By one account over $37 billion has been transfered by corrupted officials to London in a period of two years. But for all his indignation about corruption in Nigeria, rival Atiku is hardly Mr. transparent, having faced multiple corruption allegations against him, including claims he diverted $125 million of public funds to his own businesses.

With results too close to call, would either of these leading (septuagenarian) candidates find the strength to stir the country of 190 million in the right direction, after a rare recession and unemployment reaching 23%? As they nervously awaited results, Nigerians deplored the violence and vote snafus and wondered if electronic voting could come soon enough.

HAITI IN CRISIS

First there was that terrible earthquake nearly a decade ago, reducing large parts of Port-au-Prince and other communities of the island to rubble and overwhelming already strained resources in a country regularly receiving international aid.

Years later the residents of Haiti were seeing little improvement, struggling to get by day to day with few job prospects and high inflation, when Hurricane Maria further demolished Haiti. Now nearly two thirds of Haitians live under the national poverty line in what is the poorest country per capita in the Americas, a quarter living in extreme poverty, earning under $1.25 a day.

When a report in January blamed officials both past and present in the misappropriation of billions of dollars in Venezuelan development loans people took to the streets in large numbers asking for Jovenel Moise’s head, two years after his election as president.

Protests have since degenerated into riots causing half a dozen deaths as ill equipped police struggled to keep demon-strators away from the president’s home in the well off neighbourhood of Petion Ville. A number of countries have since called on  their citizens to leave Haiti, some removing non essential personnel as Moise remained barricaded in his home.

After days of silence, the president addressed his countrymen saying economic measures would be announced to try to alleviate the crisis, but refused to step down, which he said would leave the country "in the hands of gangs and drug traffickers", a statement which in no way defused the situation.

Some shop keepers targeted by looters during the disturbances reviewed the damage with philosophy. “What we are enduring today is because of Jovenel... they are hungry,” commented one of them amid the chaos. “We don’t have good leaders : if there was work in the country this would never have happened.”

A breakdown in law in order enabled dozens of inmates to escape from one prison while hospitals reduced services because they were able to provide neither the necessary staffing nor a safe environment. “In these troubled times we are losing track of the injured,” decried one health official interviewed by Le Nouvelliste. “This is when staff should be available and safety guaranteed.”

As protests intensified with the erection of barricades across the country, preventing some Western volunteers and vacationgoers from reaching the airport, hospital associations reported critical shortages of everything from electricity and oxygen to medicine, food and water.

The country has seen protests drag on for months, reaching a fever pitch last year when the government tried to eliminate fuel subsidies but was forced to change course. The latest spark was caused by the report on the Petrocaribe deal's missing funds, which Moise said would be the subject of an investigation.

But the rule of law seemed in question amid Haiti’s latest crisis and even the president's allies, such as former prime minister Paul Evans, hinted a change of leadership may be what’s best for the struggling nation. “The country is adrift, if the president doesn’t manage anything it's best he left.”

Then again “who would replace him?” He went on. “What is important today isn’t the mandate of Jovenel Moise but finding a way to end the instability in the country,” adding he found the opposition unable to propose any viable alternatives. According to political commentator Antoine Lyonel Trouillot, the current situation was a long time coming.

“Who hadn’t heard that the personal use of power, corruption, repeated injustices and social inequalities led straight to insurrection?” He opined. “No diplomat thought of telling them they should listen to what Haitians have been saying for a long time.”

UN REFERENDUM POUR LA PAIX

Référendum vous dites? En effet celui qui a été organisé au sud des Philippines au début de l’année n’avait ni l’éclat de celui de la Catalogne ni celui du Kurdistan, et encore moins celui d’Écosse, mais il est pourtant bien prometteur en vue de mettre fin aux violences qui ébralent le sud séparatiste et musulman de l’archipel.

En fait il y avait lieu de s’étonner avant tout de sa tenue, étant donnée la ligne dure de Manille en matière de sécurité sous le président Duterte. Lui-même maire d’une ville de cette région qu’il dirigeait avec une poigne de fer, il a étendu ses politiques de sécurité, plutôt sévères, à l’ensemble du pays, lui attirant les reproches de la communauté internationale alors que grimpait le nombre de victimes d'une ligne dure sans pitié.

85% des personnes qui se sont présentées aux urnes ont approuvé le projet de plus grande autonomie des parties fortement musulmanes de l’île de Mindanao, débutant ainsi une transition de trois ans au bout de laquelle une assemblée sera élue et à son tour choisira son exécutif.

Le vote faisait partie du processus de pacification du sud du pays, appauvri par une guerre meurtrière avec des groupes séparatistes. Le Bangsamoro, traduit par nation de la minorité Moro, se verra ainsi obtenir plus d'autonomie en matière d'infrastructures, de santé et d'éducation, mais laissera à Manille le soin de veiller sur la politique étrangère et la défense. "Il faut protéger les progrès de ce processus parce que nous n'avons pas encore mis fin à la lutte pour la paix," déclara le vice président Leni Robredo.

En effet, comme en Colombie, le pouvoir central doit encore lutter contre d'autres groupes armés toujours actifs dans cet archipel, certains groupes extrémistes associés à l'Etat islamique ayant été renforcés par des membres du Front de libération islamique de Moro rejetant l'entente de paix conclue avec le pouvoir. Cela fait à peine deux ans que le pays a été ébranlé par l'occupation de la ville de Marawi par des islamistes caressant des rêves de caliphat.

Mais le processus de paix n'est pas sans espoir, le dirigeant d'un groupe encore actif, les Lutteurs islamiques pour la liberté du Bangsamoro, ayant discuté de poser les armes. D'autres régions devaient proposer un pareil référendum afin d'élargir la région autonome, et ainsi les espoirs de paix aux Philippines.

Les électeurs ne s'attendent pas seulement à une nouvelle ère de paix, mais de prospérité également. "Avec la ratification j'espère que l'état de l'économie et la qualité du système d'éducation vont s'améliorer," confia à Deutsche Welle Esmael Sema, une électrice.

Alors que la paix n'est pas encore au rendez-vous partout,  "l'autono-mie donnera lieu à l'élaboration de solutions régionales aux problémes régionaux," déclara un membre de la commission de transition du Bangsamoro. L'attaque meutrière de la cathédrale de Sulu quelques jours après le vote était un rappel cependant des groupes qui poursuivent une lutte autono-miste vieille de 300 ans.


LOS PRESIDENTES

In a country where democracy has been put on life support and home to a weakened populace wracked by malnutrition, poverty and despair, a dictatorial state apparatus has all the reasons to bank on the hopes the people will be too weak to rise against it.

But after years of crisis, hyper inflation, rationing and shortages of everything from medicine to food, thousands of Vene-zuelans are still managing to find something  else becoming a scarcity in the struggling country, strength, by choosing to rise and protest against Nicolas Maduro’s disastrous policies, his legacy in no time surpassing in hardship what was experienced under Hugo Chavez.

Some may in hindsight see those as the good old days, Venezuela's short-lived golden era before the deep dive into darkness and chaos. Opposition to the strongman's rule was re-energized after Maduro was sworn into a new six year term in January, despite elections condemned around the world as fraudulent because they excluded top opposition leaders.

As a result a number of countries refused to recognize Maduro as the head of state, some going a step further by backing the man who declared himself interim president and managed to unite the country's fractured opposition, the 35 year old speaker of the national assembly  Juan Guaido, who launched protests calling for the military to abandon Maduro. Disgruntlement amid the rank and file has been growing after a series of suspected small-scale insurgencies and plots against Maduro. But for now the military brass is holding firm, leaving the country divided by two people with claims to the presidency.

Guaido's rise was sudden and dramatic consi-dering the young parliamen-tarian was little known before he was chosen to head the assembly, where Chavistas now form a minority. But quiet diplomacy abroad had made sure his declaration would find international support. “The silence with which the year started will become a roar of freedom, democracy and strength without precedent,” declared Guaido. “We are all here in the same boat without electricity, without water, without medicines, without gas and with an uncertain future.”

Guaido said he was willing to take up the challenge to lead the nation but with the support of the army, which had been instrumental in previous crack downs of protesters. Painful memories linger from the bloody events in 2017 which had killed dozens. This year riots swept across the chaotic country  even before the latest string of protests  and counter protests began. According to the U.N. 40 people were killed including 26 by pro-government forces and hundreds, including children, have been detained.

This weekend as competing protests and counter protests marked the 20th anniversary of the Chavista revolution, an air force general broke ranks to declare his support for Guaido, adding "the transition to democracy is imminent." Days later the Lima group meeting in Ottawa reiterated calls for the military, where desertion has been on the rise, to back Guaido. The latter promised amnesty to soldiers who dropped Maduro, before hinting he could extend this to Maduro himself if he stepped down. The chaos in Venezuela over the years has sent millions fleeing the country to neighboring nations, causing a refugee crisis at its borders.

The recognition of Guaido as interim president by a number of countries including Canada and the U.S. was condemned by Maduro, who has accused Washington of plotting to overthrow him for years. He initially gave all U.S. diplomats 72 hours to leave the country before changing his mind. Divisions were deepening domestically as the military accused the opposition of staging a coup d'etat and a number of countries including Russia, China and Cuba backed Maduro, giving him the lifeline to hang on to power.

Disagreement over Venezuela heightened tensions with Moscow at a time Washington said it was backing out of a 30-year-old nuclear treaty it blamed Russia of violating. Washington doubled down on its support for Guaido, declaring Maduro's rule "illegitimate" but denying it planned to send soldiers to remove him from power, as had been done with Manuel Noriega in Panama. Controversy did surround a photo showing White House security adviser John Bolton holding a note pad with the hand written notes "5,000 troops to Colombia", a neighbor of Venezuela.

The White House however maintains no options are off the table to rid Venezuela of Maduro, but while some international critics said any military option was premature Guaido himself refused to rule out U.S. military support in an interview. Even short of such an intervention some observers point out bold declarations by outside powers, in a region where they have been so interventionist in the previous century, undermine the sovereignty of nations.

"In the case of Venezuela, the claim to the presidency by the opposition leader is uniquely thin," noted Arnd Jurgensen, a political scientist from the University of Toronto.  "For the most part, for a country not to recognize the existing government is in many ways an interference in their own sovereign independence," he added. This week after giving Maduro a deadline to call early presidential elections, a number of European countries such as France, Britain and Germany joined others who had declared Guaido the interim president.

The United States meanwhile slapped new sanctions against the regime, looking to seize Caracas' foreign assets to prevent Maduro from hanging on to power and bolster Guaido instead. As the opposition prepared to bring relief to millions by planning the distribution of millions of dollars' worth of much needed food and medicine, aid agencies expressed fears these huma-nitarian gestures could be used as political weapons in the highly divisive atmosphere. Days later, claiming it feared a foreign invasion,  the military moved to block the border to prevent such aid from coming in, a despicable act critics said only bolstered the case against Maduro.

BASHIR'S BIGGEST TEST

Protests over food prices have been a regular occurrence in Sudan these last few years, but this year's demonstrations swelled nota-bly before evolving into calls for the removal of strongman and war crimes suspect Omar Bashir, in power for some 30 years.

As in Venezuela the army has stood behind the condemned leader, vowing not to “allow the Sudanese state to fall or slide into the unknown,” but Bashir, a 75 year old former paratrooper, himself hinted he could relinquish power, if only to another soldier or after a call to the polls. It was a slight variation from the usual dismissal of the people’s plights in the North African country which has been suffering from drought and a sliding economy.

The military stepped up its crackdown of protests and detained opposition leader Sadiq al-Mahdi , some 1000 people having been arrested in the course of the clampdowns. Mahdi’s return to the country following a year in exile in December triggered the latest round of protests. “This regime has to go immediately,” he recently told supporters.

The country has largely been spared the Arab Spring revolts and Bashir views the current  demonstrations as an attempt to bring the movement to Sudan, accusing outside powers of being behind them. As during the Arab Spring opponents have been organizing rallies through social media , leading Bashir to ridicule them.

“Changing the government cannot be done through Whats-app or Facebook,” he said despite the mobilizing strength of such platforms. “It can be done only through elections.” Khartoum has been seeking international help dealing with its current economic crisis.

The country has devalued its currency a number of times last year and faces inflation nearing 70%. The protests, sparked by  cuts to food subsidies and higher living costs, are posing the greatest challenge to his rule since the 1989 coup which ushered him into power and have left dozens dead.

While the U.S. lifted sanctions against the country in 2017 Sudan has seen its revenues plunge since South Sudan’s separation in 2011, tearing a large portion of its oil fields along with it. Bashir has since tried to foster better ties with countries such as the Gulf states and Iran, becoming the first state leader to visit Syria since that country’s war started in 2011.

As the protests linger, they are becoming more violent, and the absence of political dialogue is steering the crisis into dangerous territory according to a Stratfor intelligence analysis. "The very absence of meaningful dialogue between protest leaders and al Bashir's government indicates that the unrest will not end quickly or peacefully," it notes. "The government in Khartoum has been heavy-handed histo-rically when maintaning public order but the stick doesn't appear to be working this time around.

Neither, however, are economic promises, appeals to Islamist sentiments or attempts to exploit ethnic and religious differences. The protests have endured and have now grown into the most difficult civic challenge that al Bashir has yet faced."

And this may in part be due to a broken promise. Bashir was supposed to end his rule next year but has been nominated to run in next years's elections. This has amplified protests which have gone from decrying high bread prices to condemning the regime.

A unifying opposition agreed on a Declaration of Freedom and Change in early January which included demands that Bashir relinquish power. Rallies have continued since, supporting detainees after the death in custody of an arrested teacher.


CES FEMMES QUI FUIENT

Une jeune femme fuit ses parents en vacances pour faire une demande d’asile, craignant pour sa vie. Deux autres font leurs prières avant de se suicider plutôt que de se voir forcées à retourner au royaume.

Plus d’un an depuis le début des réformes du prince héritier Salman en Arabie saoudite qui ont parfois donné certaines libertés aux femmes, celles-ci semblent peu émues par des politiques qui en font toujours des propriétés des mâles du royaume.

Alors que le cas de Rahaf Mohammed faisait la une au début de l’année, la jeune saoudienne implorant l’aide des médias sociaux avant de se barricader dans sa chambre d’hôtel de peur d’être rapatriée au sein d’un famille prétendûment abu-sive, trouvant finalement refuge au Canada, le cas de deux femmes retrouvées noyées à New York a dressé un autre portrait de ces vies de torture menées dans un palais d’or.

Les réformes de Mohammed bin Salman devaient avoir apporté des changements importants, des premiers gestes comme le droit des femmes de conduire ouvrant possiblement la voie à la fin du système de gardiennage. Or celui-ci, qui laisse aux hommes le monopole de la liberté et enchaîne les femmes du royaume, semble aussi omniprésent que jamais.

A la modernité des moyens n’a pas suivi celle des mœurs. Aussitôt en terre sûre, Rahaf a encouragé ses milliers de supporters des médias sociaux de soutenir la cause d’autres jeunes femmes vivant le même calvaire, et ses supporters ne manquaient pas d’exemples.

Mais ces médias sociaux étaient également truffés d’insultes de ressortissants du royaume la traitant de tous les noms et proférant plusieurs menaces, si bien que celle-ci doit être protégée par un garde de sécurité en tout temps. C’est le prix de cette liberté, et de la popularité sociale qui lui a permis de trouver une porte de sortie.

“Les yeux du monde sont rivés sur l’Arabie saoudite depuis le cas de Rahaf, note Jacqueline Hansen d’Amnistie internationale, et notamment l’état des droits des femmes en Arabie saoudite.” Le pays figure au bas de la liste des pays au chapitre de l’égalité et des droits des femmes, le Forum économique mondial le plaçant 141e parmi les 149 comptés.

Alors que le cas de Rahaf a reçu beaucoup d’attention d’autres femmes croupissent dans des prisons. Depuis mai plusieurs militantes des droits de l’homme ont en fait été incarcérées dans le royaume dont Loujain al-Hathloul, qui a fait des études en Colombie britannique. Selon des groupes de droits de l’homme ces femmes subiraient des violences en prison.

Son frère Walid Alhathloul a même rédigé un article précisant que la jeune femme était battue et fouettée en prison. Selon  certains groupes de droits de l'homme ceci avait parfois lieu en présence de Saud al-Qahtani, un proche de Salman impliqué dans la mort du journaliste Khashoggi. 

L’arri-vée de Rahaf au Canada n’a rien fait pour améliorer les relations glaciales entre Ottawa et le royaume depuis une déclaration sur les médias sociaux où le Canada a dénonçait le manque de libertés des femmes en Arabie saoudite

LA NOUVELLE MACÉDOINE

Il y a bien un Sud Soudan, alors pourquoi ne pourrait-il pas y avoir une Macédoine du nord? La question du changement de nom, une fois réglée à Skopje, faisait rage à Athènes où des manifestants ont fait connaitre leur désaccord avec l’entente qui devait une fois pour toute régler le différend entre les deux voisins sud européens.

Depuis sa création suite à l’éclatement de l’ancienne Yougoslavie la Macédoine a vécu une crise identitaire en raison du nom de la province grecque avoisinante, dans une région où le terme a historiquement rayonné aux quatre coins des Balkans, englobant jadis une partie de la Bulgarie et de l’Albanie. Le changement de nom était passé au parlement de Skopje mais a presque entrainé la chute du gouvernement grec, qui a dû en premier lieu résister à une motion de confiance après le claquement de porte d'un partenaire de la coalition au pouvoir opposé au changement.

Fin janvier c'était au gouvernement grec de voter sur le changement de nom, sur fond de manifestations dans un pays qui en a connues plusieurs. Le premier ministre Alexis Tsipras, comme son homologue macédonien Zoran Zaev, n'a pas eu la tâche facile afin d'aboutir à ce règlement, les deux ayant tout juste le nombre de députés pour former une majorité, sans plus.

C'est parce qu'il n'avait d'ailleurs pas les deux tiers de sièges nécessaires afin de changer la constitution que Zaev a dû s'y prendre autrement, parfois en proférant des menaces, note Angelos Chryssogelos de l'université Harvard. Ce dernier décrit le résultat final à titre de "victoire pour l'Union européenne... autant qu'un échec pour la démocratie". Mais le changement de nom est tout un départ pour ce petit pays des Balkans, lui ouvrant la voie au procédé d'adhésion à l'Otan et au bloc européen.

Cette semaine d'ailleurs les membres de l'alliance Atlantique signaient le protocole d'adhésion en question. L'Otan avait notamment salué le vote de ratification grec à titre de "contribution importante à la prospérité et la sécurité de la région toute entière." Mais à Athènes ce processus ne semblait à l'origine qu'avoir ouvert la voie à un pénible mal de tête, des manifestations violentes suivies d'arrestations repoussant le vote initial du gouvernement.

Certains de ses membres auraient même été menacés par des groupes extrémistes opposés au changement. En fin de compte le vote grec fut remporté par le gouvernement avec deux voix de plus seulement que le minimum recquis, exposant les profon-des divisions causées par la question en sol héllène.

A l'extérieur de l'édifice parlementaire rue Syntagma, les opposants accusaient leurs élus de trahison contre la nation. Pour Tsipras cependant, "la journée est historique. La Grèce conserve une partie importante de son histoire, son héritage de Macédoine de Grèce ancienne" et du même coup "écrit une nouvelle page pour les Balkans." Mais l'opposition promet de bloquer l'adhésion de la Macédoine si elle remporte les prochaines élections.

APRES KABILA

L’occasion semblait belle de faire la fête, et pourtant. A peine annoncés, les résultats provisoires, historiques, de l’élection congolaise étaient contestés, laissant craindre d'autres violences dans un pays déjà rongé par la guerre et l’ébola.

Mais la contestation ne venait pas du pouvoir sortant, et voilà ce qui alarmait l’autre candidat de l’opposition, craignant une entente entre le parti sortant et celui du vainqueur. Pourtant peu de noms ont été aussi souvent opposés à Kabila que celui de Tshisekedi, ancien premier ministre du Zaire dont le fils Félix se présentait aux urnes pour la première fois.

L’occasion aurait dû être joyeuse, mais flottait un air de soupçon après des mois de délais électoraux suivis par des jours sans résultats et l’interruption des services internet. Des violences auraient également fait plus de 800 victimes en quelques jours au cours du seul mois de décembre.

Non seulement l’autre opposant, Martin Fayulu, contestait aussitôt les résultats portait plainte en cour de justice, l’Eglise catholique elle-même, qui s’était interposée alors que le pouvoir tardait à organiser le scrutin, refusait de confirmer les résultats.

“Nous constatons que les résultats de l’élection présidentielle tels que publiés ne correspondent pas aux données collectées par notre mission d’observation à partir des bureaux de vote et de dépouillement,” déclara l’abbé Donatien Nshole.

L’écart y était certes pour quelquechose, Tshisekedi obtenant 7 millions de votes contre les 6 millions de Fayulu et 4 millions de Ramazani Shadary, protégé de Kabila, ce dernier occupant la présidence depuis 18 ans après l’assassinat de son père. Avec ses 40000 observateurs l’église ne manquait pas de crédibilité, ses chiffres proposant un autre candidat qui n’a pas été nommé.

En revanche “il est important de souligner que les irrégularités observées n’ont pas pu entamer considérablement le choix que le peuple congolais a clairement exprimé dans les urnes,” notait le porte parole de Nshole. Il n’en fallait pas plus au camp Tshisekedi pour faire la fête dans les rues.

Le candidat au nom si familier s’était attiré la fureur de l’opposition l’an dernier lorsqu’il a refusé un accord soutenant la candidature de Fayulu. Un diplôme de marketing belge attaché au dossier de sa candidature l’automne dernier s’est également avéré être un faux. Fayulu dénonce de son côté des résultats “trafiqués “ : “Il s’agit manifestement d’une escroquerie électorale inacceptable.”

Paris émettait ses propres doutes, le ministre des affaires étrangères estimant que les résultats n’étaient pas conformes aux attentes, exigeant de la “clarté”, le tout assombrissant davantage ce qui devait être une fête démocratique soulignant la première alternance pacifique du pays.

Mais les pro-Kabila n'ont pas disparu pour autant, leur camp remportant la majorité des sièges de la chambre et exigeant ainsi une cohabitation pour diriger le géant d'Afrique en cette période de difficultés.

Malgré les appels au report de la proclamation des résultats de l'Union Africaine, cette fin de semaine la cour constitutionelle confirmait les résultats contestés du mois de décembre. De nouvelles manifestations, pacifiques promet-on, sont donc au rendez-vous.

PROTEST IN BUDAPEST

A bad boy of the European Union who has had his fingers rapped by Brussels over restrictive immigration policies, Prime Minister Viktor Orban has been facing street protests after changing labour laws which, ironically, would not have been necessary if the country had a more open door policy.

Thousands have been taking to the streets for weeks, blocking access to Budapest’s iconic legislature in usually peaceful Hungary after the introduction of a so-called “slave law” allowing employers to demand more overtime from their employees, a solution considered in view of worker shortages in the Central European country of just under 10 million.

Public broadcasters toeing the party line after Orban reorganized the media industry following his re-election were also targeted by the demon-strators, led by opposition MPs. Journalist Benjamin Novak said state media was “making no mention of their presence or demands” when they showed up at state media headquarters in December.

The demonstrations, rare mass rallies gathering thousands, have also called for an independent media and judiciary and morphed  into a protest against Orban’s increasingly autocratic presidency, reinforced by his party’s majority.

“Vik-ta-tor!” participants yelled. “I protest because our parents left a free and democratic country for us in 1990 and now we are their age and we are learning again how to fear,” a participant told CNN. “They stole our past and the future of our children... my beloved country lost its freedom.”

The movement, led by unions and students, comes as the country is enjoying the lowest unemployment rate in the EU, some 4.2%, an issue itself in view of Hungary’s declining and aging population leaving many jobs unfilled.

While immigration would seem like a way to assist Budapest gathering necessary skilled labor it has closed its doors on non-EU migrants and is experiencing a brain drain of nationals drawn by other European countries. Efforts to lure back expats have failed while the government has pinned the blame on the protests on a familiar target, billionaire philanthropist George Soros, whose Central European university was forced to move to Vienna, bringing with it jobs and brains.

Hungarians had also taken to the streets against Orban in 2014 and 2016 but observers note a variety of participants are turning out this time, from far right members of Jobbik to left wing militants, not unlike the eclectic mix protesting Macron in France. Oddly this unity was missing during last spring’s election, allowing Orban's Fidesz party to sweep the polls.

That was Orban's third consecutive landslide win and he is not letting the protests drag him down. If anything the Hungarian leader is looking to expand his influence in the Balkans, according to Sonja Stojanovic of the Belgrade centre for security policy. “He is expanding his influence also through the economic sphere. You can see a recipe for capturing the state and for authoritarian rule.”

Like a regional version of China, economically sound Hungary has been investing in surrounding countries through government friendly compa-nies from gas stations in Slovenia and Slovakia, to football interests in Romania and Serbia. Orban is also uniting like-minded anti-immigrant allies at the European polls, political scientist Zarko Puhovski tells Bloomberg.

“Orban is also seeking to cement his position for future fights in the European Union.” After a small break over the holidays, protesters were back in the streets last week amid calls for a general strike.

LES SOLITUDES

Qui dit mise en veille du séparatisme québécois ne dit pas nécessairement fin des tensions franco- anglophones au Canada. En fait alors que flotte un vent populiste certains se font du souci sur l’état du français au pays des deux solitudes et il ne s’agit pas nécessairement des résidents de la belle province.

À l’est comme à l’ouest et au centre du pays des incidents sont venus rappeler les anciennes tensions qui persistent à ce sujet, notamment au sein des communautés linguistiques minoritaires.

Alors que le coup d’éclat du premier ministre ontarien a créé bien des ondes de choc en Ontario lorsqu’il a retranché les dépenses liées à cette communauté, notamment le projet d’université franco-phone, laissant la minorité linguistique craindre de ne pas se voir représentée à Toronto, les francophones du Nouveau Brunswick n’ont pas moins été alarmés par l’élimination dans la seule province officiellement bilingue du pays, de l’exigence de bilinguisme pour les ambulanciers.

Citant le risque lié à la pénurie d’employés parfaitement bilingues, le nouveau gouvernement progressiste conservateur a levé l’obligation avant la période consacrée à l’examen judiciaire des exigences linguistiques. Alors que le geste a été salué par certains rassurés du roulement des ambulances en cas d’urgence, d’autres y ont vu une entrave à la communication dans ce domaine dans une situation où elle devient essentielle à la santé publique et une remise en cause des droits linguistiques plus généra-lement.

“Avec cette décision le gouvernement nous montre de façon irrévocable ses vraies couleurs, a lancé la Société de l’Acadie et du Nouveau Brunswick. La SANB déplore cette décision cavalière et irresponsable qui représente une ligne rouge à ne pas franchir.” Autre incident, plus bref celui-là, qui a soulevé un certain tollé: ces huées dirigées contre le maire de Calgary Naheed Nenshi  lorsqu’il a adressé quelques mots lors d’un discours en français, sur fond de bisbille sur le pétrole.

Pour le chroniqueur du Journal de Québec Steve Fortin, pas de doute, il s’agissait d'un mépris systémique de manière à parler de “open season, comme ils disent à l’ouest” sur les francophones. On aurait dit que quelqu’un avait fait déshonneur au sport national. Chose qui avait l’air d’être le cas au début du mois.

L'élimination d’Equipe Canada junior pendant les quarts lors d’un tournoi disputé à domicile était malchanceuse et malheureuse, et comme le capitaine, qui avait été choisi pour effectuer un tir de pénalité, a raté son coup et avait le malheur d’être francophone, vous pouvez deviner comment l’affaire a tourné dans les médias sociaux.

Maxime Comtois à dû être escorté hors de l’aréna pour assurer sa sécurité alors que ses plateformes sociales se remplissaient de messages haineux, certains lui souhaitant “le VIH” et contenant des propos racistes a l’égard des francophones. “Inacceptable, s’insurgea l’attaché de presse du premier ministre du Québec. N’oublions jamais que ces joueurs sont aussi des humains."

OUT OF SYRIA

The complexity of the mosaic of participants in the Syrian conflict became immediately apparent following the announcement in December the U.S. intended to pull its troops from the country. While the number of boots that would leave, some 2,000, seemed insignificant, the symbolism of the expected move was enough to send shockwaves in the region and beyond, provoking cheers in some quarters, and fear in others, amid whispers of betrayal.

Adding to the confusion, as had been the staple of the current U.S. administration, has been the footwork suggesting some back tracking on the announcement, first described as imminent. “The decision was a total surprise, but not the fact that America changed policy,” noted one minister. “This is the fifth or sixth shift in America’s position on Syria.”

As America’s own officials, let alone allies, scrambled to comprehend the ramification and timeline of the exit, all this seemed very much in the air. Adding to the uncertainty was Washington’s search for reassurances its Kurdish allies in the fight in Syria, so instrumental to the defeat of Daesh, would be unharmed by Turkish forces accusing them of terrorism.

It became immediately clear this would not be acceptable to Ankara, leading president Erdogan to remove the welcome mat from under America’s visiting secretary of state. The Turkish president in fact asked the U.S. to turn over its bases in Syria, while Kurds, once discriminated against and victimized by Assad's regime, sought a deal with the Syrian president to obtain protection.

The White House has increasingly been counting on coalition partners, such as Turkey, to take on the burden of fighting in Syria, eyeing a draw down of forces and overall military retrenchment around the world. Exposing Syria’s Kurds to Turkey's wrath did not go down well amid the U.S. military brass either, Secretary of Defense Gen. James Mattis leaving his post soon after the announcement, asking staff to “keep the faith in our country and hold fast, alongside our allies, aligned against our foes.”

Mattis had been a vocal defender of the U.S. military presence in Syria, Iraq and Afghanistan, where with-drawal plans were also being revised, and opposed the U.S. president's plans to develop a space force and send troops to the Mexican border. His chief of staff soon also stepped down, as did the top U.S. envoy on the anti-IS coalition. Less moved by all this was Syrian leader Bashar Assad, so frail just a few months ago and now regaining control of his country and stature in the region.

In December Damascus received the first visit by a head of state, the no less controversial Omar Bashir of Sudan, days before the United Arab Emirates reopened their embassy in Syria. Arab states were also discussing the possibility of inviting the once pariahed leader to a coming summit. These countries were no doubt wary  non-Arab players were holding key positions of influence in the country, from Russia to Iran. The latter has been instrumental fighting Daesh on the ground and Washington’s allies, parti-cularly Israel, were wary of Tehran’s influence in a fractured Syria.

Both Russia and Iran have recently been the source of renewed tensions with the U.S. after the arrest of American citizens in those countries. While there are U.S. troops in nearby Iraq, which could be pulled in if operations were warranted in the future in Syria, observers say the main argument for withdrawal, victory over IS, left to be desired, some estimates leaving as many as 30000 of its fighters in both Iran and Iraq despite the coalition’s battlefield successes.

For one, as al-Qaida before, IS is far from being defeated as an ideology, inspiring offshoots both in the region and elsewhere, as far as Indonesia and among jihadist in Africa. Of course their defeat in Syria, where they once held a territory home to some 6 million people, was notable, but not complete. This was reminded this week when an attack claimed by IS killed a dozen people including four Americans.

Despite the remaining pockets and the confusion about a definite exit timeline, military materiel was already being moved out of Syria according to reports. During a stop in Cairo, Sec. of State Mike Pompeo noted the fight against IS would not stop and would carry on despite a withdrawal from Syria.

But the U.S. administration is failing to see the bigger picture of this withdrawal beyond the Islamic State, notes Site intelligence group director Rita Katz: “Assad now has one less check against his war crimes, regional influence has been handed down to Russia, Iran and Hezbollah, and abandoning Kurds sends a message to other potential allies the U.S. will abandon you at the drop of a dime,” a message resonating in Afghanistan where America's own military officials were trying to reassure allies the U.S. would be there to support them.

The Kurdish issue was enough to raise tensions betwen Turkey and the United States to new heights, the U.S. president threatening to "devastate" its NATO ally economically if Ankara attacked the minority, something sure to touch a nerve as the economic crisis has become the number one issue of concern to everyday Turks, surpassing terrorism. A plunging lira and high inflation have hit particularly hard last year after U.S. tariffs went into effect.

The threat was met with outrage by Turkish officials Erdogan's spokesman saying Ankara would maintain its course: "Terror is terror and it must be eradicated at its source. This is exactly what Turkey is doing in Syria." Both countries were discussing creating a safe zone in the region, an idea supported by some but not all


COUP MANQUÉ AU GABON


Alors que l’Afrique attendait le résultat des élections au Congo sur fond de contestation et de tensions, le même environnement éclatait au grand jour au pays d’Ali Bongo, fils d’Omar, famille indelogeable du Gabon, absent depuis des mois après avoir subi un AVC. 


L'éclat fut de courte durée, les quelques militaires mutins tentant un coup d’état étant maîtrisés en quelques heures, mais le geste trahissait les tensions à Libreville. Cinq officiers de l’armée s’étaient emparés du siège de la radio nationale en prenant des otages et lisant un message faisant appel au soulèvement.


Un porte parole du pouvoir assura que “la situation est sous contrôle” et tenta de mettre du fin aux rumeurs à propos du chef d’état, au pouvoir depuis 2009. “Il n’est plus hospitalisé, il va bien, dit Guy Bertrand Mapangou a France24. Il est en convalescence” au Maroc.


C’est le message du nouvel an de ce dernier, selon l’officier Kelly Ondo Obiang, qui aurait “renforcé les doutes sur la capacité du président à continuer à assumer les responsabilités de sa charge”, faisant appel du coup à ce que les citoyens prennent “le contrôle de la rue” Afin d’éviter”restaurer la démocratie.”


“Il est vrai que j’ai traversé une période difficile, declara Bongo dans son message du nouvel an, cette épreuve je l’ai surmontée grâce à dieu. Aujourd’hui comme vous pouvez le voir je vais mieux.”


Un message de quelques minutes durant lequel il gardait un regard fixe qui n’a cependant pas rassuré tous ses citoyens, certains remettant en cause ses capacités d’assumer ses fonctions de chef d’état. C’est le vice-president qui a pris les rênes du pouvoir depuis l’AVC de Bongo souffert en octobre lors d’une conférence en Arabie saoudite.


Les capitales du monde ont condamné la tentative, Paris rejetant “toute tentative de changement de régime extra constitutionnel.” L’accès à internet a été coupé pendant la tentative de putsch.


Les circonstances entourant la réélection de Bongo en 2016 étaient cependant nébuleuses, entachées par des accusations de fraude, son second mandat ayant été marqué par des manifestations parfois violentes. Sur ce fond de contestation un journal gabonais se voyait interdit de parution en novembre après avoir écrit sur l’état de santé du Président.


L’Aube titrait alors “le Gabon en (très dangereux) pilotage automatique “ en raison de l’absence prolongée du Bongo. la famille au pouvoir depuis plus de 50 ans est cependant dans la mire de la justice française pour détournement de fonds.


L’an dernier c’est cependant un de ses anciens ministres qui était accusé de la sorte, son avocat parlant de “règlement de compte politique” sans fond. La contestation persiste au Gabon depuis l’élection de 2009 note le journaliste louis magloire kemayou: “ce que dit cette tentative de coup d’état c’est que mène au sein de l’armée c’est pas la grande sérénité.” 


Quelques manifestants ont fait face aux policiers après la tentative ratée, mais la scène était loin de celle de qui avait amené en 2016 des milliers à manifester, et à mettre le feu au parlement


THE CHINESE PATH

Forty years later there was no mistake, assured a leader whose status has been elevated to something akin to the great chairman’s, China was on the right path, the only path, embracing state capitalism under the guidance of the Communist party which was all knowing and would take no lessons from Western powers on the economy or anything else, like corporate spying or sending millions of citizens to re-education camps.

The speech by Xi Jinping served as a warning to Western rivals at a time of frayed relations with the U.S. and Canada but, he assured, China would not seek to become a global hegemon. Yet its construction of a global belt and road initiative creating rising debt in third world countries and growing influence and investment in richer ones made no doubt of the middle power's global ambitions beyond an increasingly militarized immediate region.

Beijing’s development of artificial islands in the South China Sea and increasingly aggressive stance near strategic regions such as the North Korean border, where its fighters buzzed a Canadian surveillance plane last month monitoring the embargo on Pyongyang, signalled a projection of absolute power in its near abroad while developing global influence all the way to Africa.

On the often forgotten continent Beijing has all but sought to replace the former colonial masters with much needed investment which, as elsewhere along the belt road, has left poor governments indebted to China, sometimes trading off dues for hard and strategic infrastructure. Even in slightly more well to do Canada, Chinese giant Huawei, whose founder was a top technologist in the People’s Liberation Army, has stepped in to fill a void left behind by the disappearance of former giant Nortel, leading key efforts to develop domestic G5 cell networks, something that has been the subject of concern to Ottawa’s intelligence allies, spreading alarms about Beijing’s spying capabilities.

It was in this context of security concerns that the arrest of a Huawei executive during a Vancouver airport transfer upset relations between top trading partner China, Canada and the U.S., which wanted Meng Wanzhou arrested on suspicion of violating the embargo on Iran. The arrest of two Canadians in China shortly after, including a former diplomat, was quickly seen as a retaliation for Weng’s arrest, after warnings by Beijing failing to release her would have serious consequences.

The warning illustrated the close ties binding the regime to global companies playing no small share in projecting Beijing’s influence across the planet. That is also being supported by the development of China’s digital Silk Road which involves selling surveillance goods across the world. In some 100 cities worldwide that includes letting the world’s largest telecom company, Huawei, install countless cameras as part of its “safe cities” project  to help fight crime that observers say could also be used for electronic surveillance.

As the Huawei court case was going on and the U.S. and China were seeing trade tensions rise, the FBI charged two Chinese citizens from a company tied to China’s security apparatus with stealing trade secrets from U.S. agencies, as well as American and other interna-tional companies including some from Canada, Japan and Europe. “No country  poses a broader more severe long term threat to the U.S. security and economy than China,” U.S. official said.

This followed indictments of 10 Chinese intelligence officers and hackers tied to the same Chinese ministry in October targeting airline engine technology in France and the U.S. and the arrest of a member of that ministry in a sting set up in Belgium. This sort of spying isn’t new says Penn state lecturer and former CIA staffer Nicholas Eftimiades in The Diplomat “The problem is that these recent indictments and arrests are only two among hundreds if not thousands of cases,” as these growing activities “support a national concerted effort to expand China’s economic and security interests” impacting other economies.

Eftimiades says Jinping has directed all state owned enterprises to ensure service to the Communist party and that national and economic security are placed above profit, highlighting a recent U.S. report finding “China's espionage activities continue unabated despite a larger number of arrests, public exposure and most recently U.S. trade sanctions”. In fact the report said China “is unlikely to curb its espionage efforts as they provide a cost efficient means to expand the economy, advance research and development, project military power and meet China's stated goal to become a world power,” even if it does not reach the level of hegemon.

Still the U.S. says China’s efforts are trying to replace the US as dominant superpower and using illegal means to do this. But it may not even require this in the future. By some accounts China is winning the tech education war, graduating twice as many university students as the U.S. every year and five times more in the fields of science, technology, engineering and math.

While world domination may not be the stated goal, China is certainly tightening the grip on its immediate region, starting off the new year testing the will of the international community to defend Taiwan's sovereignty by declaring the island "must and will be reunited with China," not excluding  the use of force at a time the American protector is less willing to intervene abroad and planning to remove its own soldiers posted overseas.

THE LONG RECOVERY

Paradise destinations often find themselves paying for the privilege of yearly warm weather and sandy beaches. Battered regularly by devastating hurricanes they have also over time endured volcanic eruptions razing areas from Montserrat to Martinique and powerful earthquakes.

Fort de France’s cathedral, rebuilt many times over after successive natural disasters, is a symbol of perseverance over nature’s wrath. But rebuilding can be tough in less wealthy countries such as Cuba or Dominica, where the devastation of the 2017 hurricane season which created carnage from Anguilla to Puerto Rico is still quite visible and for months kept the island of 73,000 out of the income generating cruise tourist circuit at its greatest time of need.

Dilapidated homes and roofless chuches still dot the countryside near the capital Roseau, owing to the lack of funds and need to get much building material shipped from other islands. If it seems like there’s a dark cloud hanging over the island that’s because there usually is. The rain forest covers much of Dominica and drops can start coming down, sometimes quite hard, as if a switch had been turned on. Then off, then on again. But that isn’t discouraging the locals.

Last year marked the 40th anniversary of independence of formerly British Dominica, one appropriately marked under the banner of resiliation. “Building a resilient nation” says the banner on Dame Mary Eugenia Charles Boulevard downtown Roseau at the ferry terminal. Across the way lies a building damaged by hurricane Maria still very much in need of repair.

As elsewhere this will take time, but eventually gets done as the huge cruise ships slowly make their way back, unloading their thousands of cash-rich passengers. South of Roseau in the community of Loubiere, Leonard Joseph spent much time and money on renovations after the storms. “We lost our roof and (the house's) contents on September 18, 2017.”

A number of other homes in the area sport new roofs, but some still have exposed top floors, and torn power lines can still be found along 5th avenue. Luckily residents can count on some inter-Caribbean solida-rity and support from far away islands such as St. Lucia. There hotel owner Cletus says while his island was largely spared in 2017 and last year, he feels for communities still impacted across the Caribbean.

“I tell people to go there (Dominica) to spend a little,” which will, bit by bit, go a long way to help rebuild islands still recovering from the furious hurricane season that was, and prepare for the ones to come.

LA CHUTE A BRUXELLES

Alors que c’est en France qu’ont eut lieu les éclats les plus importants impliquant les gilets jaunes, un mouvement parti dans l’Hexagone qui s'est étendu dans plusieurs pays en regroupant multes revendications, c’est en Belgique que le chef de gouvernement est tombé.

Les manifestations s’y étaient bien étendues sur ce continent largement sans frontières, mais avec une saveur locale qui incluait le mécontentement lié à la signature du pacte sur les migrations. La signature du pacte, qui a pour but de coordonner les efforts afin de gérer les déplacements de migrants - à la baisse mais encore importants en Europe - avait provoqué un claquement de porte de la part de parlementaires flamands alors que le débat sur l’immigration fait rage, fragilisant le gouvernement à Bruxelles.

La Belgique a mis en place une limite d’enregistrement des demandes d’asile en raison de la "saturation" du réseau d’accueil  dans le pays de 11 millions, une décision condamnée par Caritas international à titre de geste inhumain.

La Belgique a déjà composé plusieurs mois sans gouvernement dans le passé mais tentant d'éviter ce scénario et à la fois celui d'une élection anticipée, le roi Philippe a exigé le maintien du gouvernement jusqu'au 26 mai, dates des élections. Entre temps les politiciens étaient sommés à expédier les affaires courantes et à assurer une collaboration parlementaire afin de veiller sur la bonne gestion de l'état d'ici là.

Ce gouvernement boiteux a pourtant du pain sur la planche puisque le premier janvier la Belgique prenait son siège en tant que membre non permanent du  Conseil de sécurité des Nations Unies, un siège qu'il occupe pour la sixième fois de son histoire, rejoignant Allemagne, Afrique du sud, République dominicaine et Indonésie à ce titre pour les deux prochaines années.

Malgré la fragilité de son état, le gouvernement devra également composer avec une crise livrée par la décision d'une cour ordonnant à Bruxelles de prendre "toutes les mesures nécessaires et possibles" pour rapatrier du nord-est syrien une demi douzaine d'enfants nés de deux femmes djihadistes belges, permettant du coup le retour de celles-ci.

Alors que le mouvement des gilets jaunes s'essouffle dans le pays d'origine, il reste d'actualité ailleurs dans le monde où il est devenu le symbole de la contestation du pouvoir sous plusieurs formes. Alors qu'il servait à critiquer en Alberta la lenteur du processus décisionnel en matière de développement d'oléoducs - une  manifestation "yellow vest" se dirigeant vers la capitale sous forme de convoi de camionneurs outrés -, il servait à la promotion de nouvelles mesures fiscales à Taïwan cette semaine, une manifestation interrompant une cérémonie du nouvel an.

Leur continuation se doit notamment aux concessions du président Macron après des accrochements particulièrement sévères à Paris. Plus près de l'Hexagone des gilets jaunes sont apparus en Bulgarie et aux Pays-Bas pour protester contre la chèreté, et en Allemagne, où des membres de l'extrême droit les ont adopté pour exiger la démission de la chancelière. La chute du gouvernement à Bruxelles signe la plus récente défaite face à la vague populiste et nationaliste qui déferle sur l'Europe.

LE DEBAT DE L'ILE

Alors que la Nouvelle Calédonie a dit non, au même titre que d’autres possessions coloniales plus proches comme les Bermudes, la question, ne s’est jamais posée en Martinique. Pourtant certains y ont vu le besoin d’y lancer un débat indépendantiste, même s’il reste encore limité. D’ailleurs l’ile, entourée par deux anciennes colonies britan-niques à présent indépen-dantes, n’a même pas officiellement son propre drapeau.

Celui que l’on retrouve communément est quelque peu familier aux Québécois: remplacez la fleur de lys par un serpent fer de lance et vous avez le pavillon martiniquais, mais plusieurs lui reprochent une saveur colonialiste et même esclavagiste, d’où le débat lancé sur les couleurs d’un drapeau propre au terroir, une version arborant le noir, vert et rouge comme couleurs. Mais ces débats sont d’aucune importance selon Laurent, Lehmann propriétaire d’une compagnie de tourisme qui réside sur l’île depuis 20 ans, car les indépendantistes ne forment qu’une toute petite minorité, autrement qu’ailleurs dont en Nouvelle Calédonie, où le référendum s’est cependant soldé par l’échec des séparatistes kanaks, qui parlent déjà de nouveau plébiscite.

Mais ceux qui y croient, et peuvent être inspirés par l’indépendance des voisins atteinte il y a 40 ans, sont fortement attachés au projet. En décembre Guadeloupéens, Guyanais et Martiniquais se rencontraient afin de créer une plate-forme commune pour faire inscrire leurs terres sur la liste de l’ONU des “pays à décoloniser.” “Nous vivons tous sous la même domination, la même méthode, le même mépris, déclara alors Serge Glaude du Groupe d’organi-sation national de Guadeloupe, nous avons compris que pour être entendus il faut être unis et avoir la capacité de globaliser notre lutte.”

La réunion était notable puisque la dernière fois que des indépendantistes de ces territoires se rencontraient de la sorte remontait à presque 20 ans. Autant dire que le projet reste à l’état du rêve et non pour demain, l’indépendance ne frôlant à peine l’esprit de la plupart des citoyens. Seuls quelques monuments marqués de graffitis laissaient la trace d’un mouvement séparatiste lors d’un passage récent à Fort de France. Mais il faut tout de même qu’il y ait un début et “tout commence aujourd’hui,” déclara Luc Reinette au rassemblement de Paris. Le référendum de Nouvelle Calédonie avait d'ailleurs “eu un effet salutaire sur la possibilité que ça change.”

D’autres participants estimaient que le plébiscite allait “redynamiser le débat sur la souveraineté”. “Le combat continue, le nôtre n’avance pas au même rythme mais ce résultat va nous permettre de galvaniser nos forces” plusieurs participants notant que le vote kanak avait été majoritaire en faveur de l’indépendance, tout de même soutenue par 43% des participants.

Ailleurs? Pas sûr, bien qu’un vent de contestation semble se lever à la Réunion. Pour l’heure, la question du drapeau peut constituer un départ, revêtant un rôle fort symbolique sur une terre au passé esclavagiste. Le pavillon au serpent  flottait en effet sur les navires opérant la traite des noirs. Le fait ayant été souligné au président français lors de sa visite en automne, il fit retirer l’écusson du drapeau serpenté de l’uniforme de la gendarmerie. Le débat en est donc au stage avancé.

Pour le sociologue André Lucrèce, la question du drapeau est autant d’actualité que “l’homme est un animal symoblique et qui dans l’affirmation de son humanité tient à exprimer sa symbolique, laquelle décuple son énergie sociale.” Mais il note que le drapeau vert, noir rouge, qui a pourtant son histoire en Martinique, n’a pas rassemblé comme certains pouvaient l’espérer car “quand a émergé le mouvement indépendantiste il y avait différentes visions de ce mouvement”. Ainsi s'il doit y avoir de nouveaux symboles comme un drapeau ou un hymne “il est extrêmement important que la population soit consultée et exprime un choix... qui soit l’expression de l’âme martiniquaise.”

A ROUGH START

If we want the next generation of global citizens to avoid a climate crisis we seem to be off to a rough start. The United Nations reported that efforts to tackle global warming are heading in the wrong direction, recording the first rise of carbon dioxide emissions in four years. That’s bad news considering the Paris climate accord target calls for reaching an emissions peak within the next two years.

As things stand it would be another decade before this is reached, and amid street protests and populist revolts over carbon taxes specialists say are one way to tackle the issue, the countries guilty of being way off course meeting these targets may surprise you. Canada and the European Union, where carbon taxes have been espoused but are meeting some resistance, are falling short of achieving their 2030 emissions targets.

Doing better are Brazil and behemoth China while Russia and another heavyweight, India, is on track to beat its targets. We’re a long way from the years Chinese reluctance to tackle climate change was impeding global efforts, yet global efforts are meeting a crucial turning point in terms of avoiding a future of serious climate crises according to a report by the Intergovernmental Panel on Climate Change.

In early October the world's top scientists gave us a mere dozen years to keep global warming temperatures from rising beyond 1.5C otherwise the planet could face grave risks of floods, drought, extreme heat and poverty for millions around the globe as well as loss of plant and animal species. The way things stand now, global temperatures could rise by three to five degrees celsius by 2100.

For the UN, limiting the rise of temperature to 2C, the goal set in Paris, is economically and techno-logically possible, it's just a matter of political will. Coming as Australia dealt with severe drought in some areas and floodings in others and following California's worst fires on record, this did not go unnoticed. “There is a tremendous gap between the world's needs and deeds,” the IPCC stated, calling for nations to raise their targets five folds, targets more than a few currently are not on the way to reaching.

“It’s a line in the sand and what it says to our species is that this is the moment and we must act now,” said Debra Roberts, co-chair of the working group on impacts. “This is the largest clarion bell from the science community and I hope it mobilizes people and dents the mood of complacency.” Hardly helping is the denial of top polluter the United States, whose president undermined his own officials' warnings because he didn’t believe them.

More than 300 leading climate scientists and 13 U.S. agencies had penned a report warning of “substantial damages to the U.S. economy, environment and human health and well being over the coming decades” as climate “is transforming where and how we live and presents growing challenges to human health and quality of life, the economy and the natural system that supports us.”

Early into office the U.S. administration scrapped references to climate change on the website of the Environmental Protection Agency and has been undermining other climate and habitat protection measures. As a result, some states and municipalities have stepped in to offer their own measures, and the UN says “non state actors” may be the way to go in reluctant countries.

The UN notes currently 7000 cities in 133 countries and 6000 companies have pledged to take action on climate change. In Canada, oddly, the federal level is meeting resistance from provinces with new leadership that have balked at such efforts, which include putting a price on pollution.

The UN says such pricing plans are key in the fight against climate change. “If all fossil fuels subsidies were phased out global carbon emissions could be reduced by up to 10% by 2030. Setting the right carbon price is also essential. At $70 per tonne of CO2 reductions of up to 40% are possible in some countries.” In Canada the tax would be $20 per tonne at first next year and rising to $50 by 2020. But Western governments espousing carbon pricing have faced resistance.

Fuel taxes in France have caused weeks of disturbances, even as Paris considered mitigating measures, while Canada lowered the percentage of emissions on which some polluters have to pay a carbon tax following concerns by industry. But as world leaders met in Poland to agree on a rule book to achieve the goals of the Paris agreement, one increasingly weaning from fossil fuels, road blocks were becoming apparent.

For one, the next scheduled meeting would have to find a new host after Brazil, which ushered in a populist leader which has made his contempt of environmental issues plain, decided budgetary reasons prevented it from welcoming leaders next year. Of particular concern for environmentalists is the new administration's willingness to push development in the Amazon, the region's carbon cleansing lungs.

“By ignoring the climate agenda, the federal government also fails to protect the population, hit by a growing number of extreme weather events. These, unfortunately, do not cease to occur just because some doubt their causes,” said NGO Climate Observatory. While economic arguments are often provided for not going green the number of studies finding tackling climate change could provide massive savings down the road are multiplying. The World Health Organization is the latest to stress that meeting the commitments set in Paris could save millions of lives and hundreds of billions of dollars of damage by 2050.

UN AIR DE PROVOCATION

Quatre ans après l’invasion de la Crimée l’étau russe semble se resserrer sur le territoire ukrainien. La prise de ce territoire stratégique par la Russie suivie par la construction d’un pont enjambant le détroit de Kerch, séparant la mer noire de la mer d’Azov, a notamment compliqué l’accès ukrainien à sa partie orientale, en particulier le port de Mariupol, point de départ clé d’une part importante des exportations.

L’inauguration du pont au-dessus d’eaux qui devraient à priori être accessibles aux deux pays cause des maux de têtes à Kiev, qui accuse Moscou de vouloir entraver la navigation de ses navires. Les contrôles se sont multipliés cette année notamment depuis l’arrivée de nouveaux bâtiments russes.

Les tensions sont montées d’un cran lorsque trois petits navires de la marine ukrainienne ont tenté  le passage le 25 novembre, les forces navales russes, jouissant d’un appui aérien, ouvrant le feu et percutant un d’entre eux avant que les trois ne soient arraisonnés et leur équipage arrêté. Le lendemain le parlement ukrainien donnait son aval sur l’imposition de la loi martiale dans les régions frontalières alors qu’ONU et OTAN se réunissaient d’urgence afin de calmer le jeu dans une région encore fortement marquée par des tensions à la fois régionales et globales.

Il s’agissait symboli-quement du premier choc entre des navires battant pavillon russe et ukrainien depuis le début de ce conflit par procuration. Il y a quelques mois Kiev a sans doute alarmé son puissant voisin en annonçant des projets de base militaire dans la mer d'Azov. À une époque où Moscou accuse les États Unis de vouloir installer de nouveaux missiles nucléaires en Europe la crise crée de nouvelles ondes de choc entre les grandes puissances, Moscou accusant l’Occident d’avoir été derrière ce qu’elle appelle un acte de provocation prémédité.

Moscou se dit notamment craindre l’attaque du pont reliant la Crimée à son territoire par des ultra nationalistes ukrainiens. Ceux ci se rassemblaient à Kiev pour exiger la loi martiale. Cette dernière ne mettrait pas le pays en état de guerre mais mobiliserait les réservistes et imposerait certaines mesures dont un resserrement des droits, ce qui alarme l’opposition à quelques mois des élections. 

Selon l’ancien ambassadeur américain John Herbst Moscou chercherait une excuse afin de prévoir de nouvelles offensives contre Kiev. Alors que deux membres de l'équipage capturé apprenaient qu'il devront passer devant les tribunaux, le président ukrainien Poroshenko s'empressait d'avertir l'Occident que l'incident n'était qu'un premier geste posé par Moscou, qui selon lui aurait des ambitions claires dans la région: "Ils veulent bloquer l'accès (à la mer d'Azov) pour endommager l'Ukraine économiquement. Il ne s'agit pas seulement d'une attaque mais d'une agression contre cette mer," dit-il.

Craignant une "invasion", Kiev interdit par la suite l'entrée d'hommes russes sur son territoire. Certains rapports faisaient état de troupes russes près de la frontière, Moscou prévoyant également d'installer de nouveaux missiles en Crimée. Alors que l'Occident ne reconnait pas l'annexion du terrtoire, selon le Kremlin celle-ci invalidait l'entente bilatérale des deux pays sur les eaux territoriales, laissant le détroit , à ses yeux, sous contrôle russe. Alors que la communication ne passe plus entre Kiev et Moscou, la France et l'Allemagne proposaient de lancer des pourparlers à quatre qui pourraient faire déboucher la crise.

UNDAUNTED GEORGIA

When you’re a small but fiercely independent minded former Soviet republic with breakaway regions of the country and a history of skirmishes with Moscow your elections have the potential to be quite contentious.

But in Georgia both major camps of the recent poll agree on one thing, despite being in Russia’s shadow the country needs to keep moving towards the West, an important and bold decision in view of the tensions in Ukraine.

However oppo-sition leader Grigol Vashadze and governing party leader Salome Zurabishvili are definitely not on the same page after results showing the latter kept the Dream Party in power with 59% in the run off. That should be enough a margin to get opponents to concede and drop claims of victory but not so the leader of the United National Movement, who refused to recognize the results and held mass protests last weekend.

Vashadze in fact called the results a “criminal farce” and for snap parliamentary elections to be held. He says he is ready to challenge results in court. While observers say the runoff was “competitive” they note the ruling party candidate “enjoyed an undue advantage.”

French-born, Zurabishvili, who would be the country’s first female president, has the backing of billionaire former prime minister Bidzina Ivanishvili, who has tremendous influence and means.

The opposition decried what it called voting irregularities and observers agreed there were potential violations, including the presence of party members at polling station seeking to obstruct the work of observers. But it is the tone of the campaign many were concerned about, outgoing president Giorgi Margve-lashvili expressing concern about the “sharp drop” of civility during the campaign. Observers note this has become a sad staple of Georgian elections.

“This was an election that continued the Georgian tradition of vicious negative campaigning and was more about ‘voting against’ than ‘voting for’,” Thomas de Waal of the Carnegie endowment for international peace told Radio Free Europe.

This is hardly ending on a good note an electoral system heading for changes as future presidents are to be elected by a college of electors, following constitutional changes which gave the prime minister most executive powers. Ten years after a five day war with Russia the country remains tense about its giant neighbor.

In 2008 Russia clashed with Georgia after Tbilisi responded to attacks instigated by residents of the disputed territory of South Ossetia, which broke away after the breakup of the Soviet Union, a move recognized by few countries. Russia seized the opportunity to send troops there as well as to Abkhazia, which opened a second front against Georgia, and recognized both autonomous areas when it left. Tbilisi now considers both areas occupied by Russia, with whom it has severed relations.


TO ARMS AGAIN?

The guns were silent as allies and former foes alike marked the anniversary of armistice, but could some be gearing up for war? Amid the centennial celebrations calls from the French host to create a European army did not fail to create a stir, and the continent’s new flirting with conscription showed security is top of mind after Russia’s invasion of Crimea, especially among frontline states.

Reviving an old concept, Emmanuel Macron said it was time for Europe to create its own army, a call for deepening of EU ties, at a time parts of the union seem to be splitting at the seams, in order to protect the continent “from China, Russia and even the United States of America.”

The statement did not fail to provoke his U.S. counterpart, who wasted no time panning the idea as “very insulting” quipping “they were starting to learn German in Paris before the U.S. came along” and calling for France to up its NATO dues. While the idea of an army has been floated for years and is far from enjoying a consensus, military service is being given new consideration amid the old super power sabre rattling.

Macron for one is pushing for the reintroduction of  some sort of a national service, though not necessarily military, and he is hardly alone. Sweden in fact drafted its first new transcripts since the draft was abandoned at the beginning of the decade as has Lithuania, another country close to the Russian bear. Despite being further from that sensitive border Italy, Germany and Romania have also reconsidered some form of service while a number of countries, from Estonia and Denmark to Greece and Cyprus have maintained it.

“A key reason for the revival of the draft is a changing security situation in Europe,” Elizabeth Braw of the Royal United Services Institute for Defense and Security Studies told the Washington Post. “But there’s also an economic argument: it has been very hard to recruit to the armed forces, especially in Northern European countries, where the economy is going well.” And where the frontline can be seen from not too distant shores.

The Baltics have welcomed NATO troops amid concerns of Russian activity while nearby Finland has even been suspecting Russian nationals on its soil of planning some sort of military activity. “We will not protect the European if we don’t decide to have a real European army,” Macron added in a radio interview. “Faced with Russia, which is at our borders and which showed us that it could be threatening, we must have a Europe that defends itself more on its own, without only depending on the United States and in a more sovereign way.”

The statements could seem odd as Macron was welcoming U.S. and Russian leaders to mark the century since the armistice which ended World War I. But coming after the U.S. indicated its intention to withdraw from the intermediate range nuclear forces treaty, a further poke at the bear, Macron wasn’t shy to press his point. “Who will be the main victim?” He asked about ending the INF treaty, “Europe and its security.”

But Macron said his European defense proposals were not that different from America’s: “we need a much better burden sharing of NATO,” he said. Germany's Angela Merkel reaffirmed the usual strong Franco-German axis at the heart of the EU, agreeing in a speech before the European parliament that the EU had to consider "a real, true European army," as "the times when we could rely on others is past." This would complement NATO, she added, brushing aside occasional heckling by Eurosceptics. 

While inter-army cooperation has been increasing over the last decades among EU members, the dream of a formal joint security framework is a longstanding one and observers doubt a truly unified army is realistic in a Union comprising 27 members. Just as Donald Trump's tirades are often meant for political consumption, some view the unearthing of the longstanding project of a unified army as political posturing ahead of European elections.

This being said "the responses to Donald Trump's words gave signs of a certain cohesion between European countries," notes Jean-Pierre Maulny of l'Institut de relations internationales et stratégiques. "What France and most European countries want to develop is a greater EU autonomy on defense," and eventually being less dependent of a United States that may very well not always be there at every turn. Last year 23 EU countries actually committed to launching the basis for a permanent structured military cooperation, but this observers note would require the approval of national governments, many of which, in the Baltics and Poland, are too dependent on the U.S. military.

Belgium's PM Charles Michel made the issue plain when he noted:  "The United States did not become our enemies because of Donald Trump. Our childrens' security will be tied to maintaining and reinforcing a double alliance, European and trans-Atlantic." As for military service, it may not be coming back in the form it once had.  In some countries giving it a second look it may seek to integrate members of society, especially migrants who have been arriving in the last few years.

In Sweden this will not be the case despite its generosity welcoming immigrants, as the army has been particularly selective by seeking people with particular skills such as computer programming and telecommunications, at a time cyber warfare is a growing concern. But military service or draft will have its objectors, and some say this will be no different in modern day Europe, with World War II a distant memory for the current generation of youngsters. A Paris correspondent points out Frenchmen had in fact become quite good at avoiding the previous versions of the draft. “You could deal with a doctor for him to find something in your medical record that would be too expensive for the military to check out for instance,” he recalls.

INCIDENT ALARMANT

Quatre ans après l’invasion de la Crimée l’étau russe semble se serrer sur le territoire ukrainien. La prise de ce territoire stratégique par la Russie suivi par la construction d’un pont enjambant le détroit de Kerch, séparant la mer noire de la mer d’Azov, a notamment compliqué l’accès ukrainien à sa partie orientale, en particulier le port de Mariupol, point de départ clé d’une part importante des exportations.

L’inauguration du pont au-dessus d’eaux qui devraient à priori être accessibles aux deux pays cause des maux de têtes à Kiev, qui accuse Moscou de vouloir entraver la navigation de ses navires. Les contrôles se sont multipliés cette année notamment depuis l’arrivée de nouveaux bâtiments russes.

Les tensions sont montées d’un cran lorsque trois petits navires de la marine ukrainienne ont tenté le passage le 25 novembre, les forces navales russes jouissant d’un appui aérien ouvrant le feu et percutant un d’entre eux avant que les trois ne soient arraisonnés et leur équipage arrêté.

Le lendemain le parlement ukrainien donnait son aval sur l’imposition de la loi martiale alors qu’ONU et OTAN se réunissaient d’urgence afin de calmer le jeu dans une région encore fortement marquée par des tensions à la fois régionales et globales. Il s’agissait symboliquement du premier choc entre des navires battant pavillon russe et ukrainien depuis ce conflit par procuration.

À une époque où Moscou accuse les États Unis de vouloir installer de nouveaux missiles nucléaires en Europe la crise crée de nouvelles ondes de choc entre les grandes puissances, Moscou accusant l’Occident d’avoir été derrière ce qu’elle appelle un acte de provocation prémédité.

Moscou se dit notamment craindre l’attaque de ce pont reliant la Crimée à son territoire par des ultra nationalistes ukrainiens. Ceux ci se rassemblaient à Kiev pour exiger la loi martiale.

Celle ci ne mettrait pas le pays en état de guerre mais mobiliserait les réservistes et imposerait certaines mesures dont un resserrement des droits, ce qui alarme l’opposition à quelques mois des élections.

Selon l’ancien ambassadeur américain John Herbst Moscou chercherait une excuse afin de prévoir de nouvelles offensives contre Kiev.

AUX BARRICADES!

Oil prices may be plummeting amid a stock market slide that has erased all of this year’s gains, that hasn’t kept thousands of protesters in Europe from taking to the streets to condemn domestic fuel rates.

While this seems odd even in a country that embraces a good protest like its famous wine and cheese, the at times tumultuous demonstrations decried pump hikes caused by rising taxes, and the movement has been crossing borders.

The return from the summer break has been difficult in Paris, which has, like other cities across France, seen growing protest. Last week one person was killed when a panicked driver accidentally stepped on the gas when she was surrounded by protesters. Hundreds have been hurt in the clashes as protesters blocked highways and roads to fuel depots, donning the yellow vests that have become the symbols of the revolt.

Triggering it all were higher fuel prices as the government seeks to nudge consumers towards greener alternatives. The price of diesel rose by 23% over the last year, a hydrocarbon tax largely offsetting slipping oil prices.

This and other measures by the centrist government have increased criticism the young president was out of touch with the common Frenchman. After tax increases for everything from cigarettes to diesel a further increase slated for the new year was enough to raise the barricades in a number of communities as citizens complained about reduced purchasing power.

While the movement garnered 70% support among people polled, the president enjoys a mere 25% approval rate in his first full year at the helm. Clashes with unions have been particularly messy as Macron has tried to whip the economy into shape, but no single party or union is behind this movement, protesters from all stripes, including many who voted for Macron, having assembled in rallies that have paralysed some cities, in a year of protest and marches across the country.

"Frenchmen ask that politicians listen to them and provide answers," said Socialist party leader Olivier Faure. "Their demand is to have purchasing power and fiscal justice." Oddly, the rallies have united opposition parties, the far right boosting social media mobilization, which has been key in this protest movement. "The people shouldn't be afraid of French people who come to express their revolt and do so peacefully," said Marine Le Pen.

The government has tried to calm the movement, announcing energy subsidies for the less fortunate. Oddly the French president has been knighted as the leader in waiting of Europe's progressive forces, as Angela Merkel signalled she will not to seek re-election, at a time the continent is reeling from populist movements.

The protest is even reaching France's overseas possessions, such as Martinique, and inspirinig a similar movement in Belgium, which some say may form the basis of a political party. In all some 40, mostly European, countries have agreed to pricing pollution, China among them, resulting in higher pump prices even as world oil prices drop.

SEULS DANS LE GRAND NORD

L'arrivée du premier train depuis plusieurs mois à Churchill au Manitoba a été fêtée dans les rues de cette communauté du nord qui s'était sentie coupée du monde après la destruction de son lien ferroviaire lors d'une crue l'an dernier. L'incident avait semé la panique et provoqué une flambée des prix dans cette ville de moins de 1000 habitants.

Mais quelques jours après le rétablissement ferroviaire un autre incident dans le nord est venu rappeler l'isolation de ces communautés du septentrion. Lors d'une semaine où la capitale du Nunavut était frappée par plusieurs incendies suspects, le plus important a réduit en cendres une partie du magasin d'alimentation Northmart, abritant les denrées reçues par bateau avant la saison des glaces.

Les foules n'ont pas tardé à se précipiter vers le seul autre commerce vendant des produits frais, alors que le gouvernement se penchait sur une stratégie afin d'éviter une flambée des prix dans la ville de 8000 habitants. Etant donné l'importance de ce commerce dans le réseau de distribution régional, plusieurs craignaient des étagères vides dans d'autres communautés du nord, qui souffrent déjà de disponibilités limitées, notam-ment en aliments sains comme les fruits frais, et de prix fort élevés.

L'approvisionnement en médicaments laissait également craindre le pire, l'édifice atteint alimentant plusieurs pha-rmacies de la région dans une partie du pays qui connait sa part de résidents souffrant de problèmes de santé.

De plus Northmart était la source principale de plusieurs banques alimentaires à Iqaluit. Fort heureusement, les dommages se sont avérés moins sévères qu'imaginé et plusieurs palliers de gouvernement ont multiplié les efforts afin de limiter l'étendue des effets de l'incendie.

Le pallier qui a notamment du pain sur la planche est le fédéral, qui même avant la prise des flammes, s'était engagé à proposer une amélioration du système de subvention fédéral en matière de denrées alimentaires Nutrition North, une promesse électorale toujours pas tenue. Plus tôt cette année plusieurs groupes autochtones s'étaient d'ailleurs retirés d'un groupe de travail sur la sécurité alimentaire du nord, estimant avoir un partenaire fédéral insensible à leurs préoc-cupations.

"Je partage leurs frustrations, a déclaré par la suite le ministre des affaires du nord Daniel Leblanc, qui s'est retrouvé avec ce délicat mandat en juillet, j'ai l'impression que ce programme a un peu perdu son chemin."

Ce dernier s'était avoué surpris d'apprendre que plusieurs citoyens comptaient sur le géant américain Amazon pour se faire livrer des produits alimentaires et autres, coûteux dans le nord, et espérait étudier ce modèle afin de trouver une solution aux lacunes actuelles. Mais d'autres n'y voient pas là une solution durable.

"Ignorez ce que vous avez entendu à propos d'Amazon, propose le chroniqueur du Nunatsiaq News Jim Bell, Amazon ne livre pas gratuitement dans toute la région mais à une seule communauté, Iqaluit." Par ailleurs il note que même le géant américain ne pouvait plus se payer son service de livraison illimitée Prime dans plusieurs régions du nord, où il l'a interrompu. "Amazon est un géant corporatif impitoyable, poursuit Bell, il ne paie pas de taxes et vole les affaires des commerçants locaux qui en paient... éventuellement quand la communauté leur coûtera plus cher qu'elle leur rapporte, Amazon (Prime) abandonnera Iqaluit."


A DIVIDED HOUSE


There was never a honeymoon to properly talk of, but if the U.S. president thought it was hard to get congressional approval for his agenda before...

Democrats regained control of the House of Represen-tatives after scoring a few dozen  pickups of Republican districts in the 2018 U.S. mid-term elections but lost a few seats in the GOP led Senate, leaving the country to face likely gridlock. And despite a need for bipartisanship and compromise, nothing pointed to a toning down of the inflamed rhetoric which characterized the campaign and U.S. politics during the current presidency.

The results, painting some 225 House seats blue but a few more Senate seats red, left an already bitterly divided country, especially between rural and urban areas, even more torn apart. Unfazed, a defiant U.S. president called the night a “tremendous success” for preventing up and coming democratic stars from winning key races in Florida and Texas while adding to the GOP control of the Senate. Mid-terms have historically been tough on the president’s party no matter who is in the White House.

Donald Trump's enthusiasm came with a warning. “If the Democrats think they are going to waste taxpayer money investigating  us at House level then we will likewise be forced to investigating them for all the leaks of classified information,” he stated. “Two can play that game.” The following day the U.S. president, now facing Democrats with subpoena power in the House over the Russian collusion investigation, announced the replacement of his attorney general, Jeff Sessions, who had recused himself from the probe, sparking warnings of a constitutional crisis from Democrats who found the timing of this long expected removal "suspect". Meanwhile the less than stellar night for Democrats showed the long work ahead if they hope to reclaim the presidency in 2020.

Setbacks for candidates such as Beto O’Rourke, losing to Ted Cruz in Texas, dampened the Democrats' celebrations, while the search for 2020 candidates continued as Joe Biden and Hillary Clinton's names resurfaced and after a campaign which saw the previous U.S. president campaign furiously for his side in the final days. But some thought this should not prevent O’Rourke from launching a bid for the presidency.

Until then there appears little prospect for the hoped compromises that would bring a measure of civility to U.S. politics but rather the sort of additional confrontation that heralds future legislative roadblocks unlikely to change the corrosive and divisive nature of politics at a time Americans are getting wary of their leaders. Exit polls showed most Americans were critical of the president and found the country heading in the wrong direction, as voters headed to the polls in what many considered a referendum on the president and the country's most important mid-term election in memory.

Over 36 million Americans had rushed to take part in early voting, an impressive amount usually indicative of a call for change. Total turnout was boosted by criticism of Trump's policies on one side and his use of identity politics to mobilize his base on the other. The election campaign reached a rhetorical fever pitch as a caravan of migrants from Central America moved through Mexico, some participants indicating they were eager to reach the U.S., which has tightened migration policies during the current administration. This provided Trump with the opportunity to mobilize his base, the U.S. president multiplying campaign appearances referring to the caravan as "an army" launching an "invasion", with plans drawn up to bring thousands of members of the national guard to the border with Mexico.

It was one amid a number of immigration related announ-cements made by the U.S. president, which included intentions to hold asylum seekers in camps until their claims are heard and questioning a U.S. amendment which grants citizenship to babies born in the country. Interestingly, little over a year after the U.S. president announced a travel ban against mainly Muslim countries, sparking outcries, two Muslim women were elected to the U.S. Congress for the first time. The House would welcome a record amount of women, over 100, after the first national election since the Metoo movement.

As Trump campaigned for Republicans in key states, former president Barack Obama added whistle stops of his own. "They're telling us that the single most grave threat to America is a bunch of poor impoverished, broke, hungry refugees a thousand miles away," he derided. "Unfortunately sometimes these tactics of scaring people and making stuff up work." The caravan became a rallying cry for conservatives to bring out the vote amid fears of a Democratic blue wave, but there was enough to scare voters in the late stages of the campaign.

Rumours billionaire philanthropist George Soros was somehow funding the caravan, which grew to the point of reaching some 14,000 migrants, emerged before an explosive device was found on his property in his posh New York suburb. Days later similar devices were found addressed to the nearby home belonging to the Clintons as well as Obama’s Washington residence and CNN's New York offices, suggesting the intention was politically motivated. A dozen devices were located in all by the time a suspect was arrested in Florida. The 56 year old Trump supporter made his first court appearance the day of the election.

Trump panned such acts of political violence “have no place in the United States” but he added the media bore its share of responsibility for the present level of political discourse, repeating his claim they were "the true enemy of the people." Soon America was rocked with an even more devastating attack when a man who had posted anti-Semitic and anti-migrant rants online gunned down eleven people in a Pittsburgh synagogue in what was called the worst attack against Jews in U.S. history.

Racist and anti-Semitic incidents have been on the rise in the United States in recent months, leading many to link them to the campaign's inflammatory rhetoric, which showed no signs of slowing down despite recent incidents. "Mr. president, hate speech leads to hateful actions," the rabbi of the Pittsburgh temple said he told the president. "Hate speech leads to what happened in my sanctuary." The president's online rhetoric is even getting to some of his supporters. "He should shut up on Twitter," said one Minnesota man who voted for Trump as he engaged another on a commuter ride in Minneapolis. "He needs a filter." But the first indication after the mid terms is neither vitriol nor Tweeting were going away.

WHO RUNS COLOMBO?

In the regional power play between China and India, Sri Lanka is certainly a big prize, and continuing tensions after the sacking of the country’s prime minister have the powerful neighbors paying attention. The removal of Ranil Wickremesinghe by president Maithripala Sirisena in favor of controversial former leader Mahindra Rajapaksa, the strongman who ended a bloody civil war but was accused of being behind much violence himself, brought riots to the streets and a strange standoff in power.

At one point protesters threat-ened to storm the ousted prime minister from his official residence, while other rallies condemned the move against him. Calls are even growing to impeach the president. The PM was ousted after the president removed his party from the ruling coalition, disagreeing in part over economic policy.

Wickreme-singhe said the move was illegal and claims he still has the full support of parliament, where his party enjoys the largest share of seats but no majority. “The constitution states that the president must appoint as prime minister, the person who commands the confidence of parliament, and I am the person who has that,” he told the BBC. “We have asked for the summoning of parliament so I can prove my majority in the house.”

The legislature was on hold leaving two people to claim the role of chief of government in a country where a number of executive powers once reserved for the presidency were stripped away in 2015. Some say that includes removing the PM. The ousting, condemned as a coup by critics, shocked Sri Lankans as Sirisena was previously a minister under Rajapaksa, before leaving the party to run against him and eventually win the presidency.

But three years of souring relations have left the president looking back to his previous ally to run the country. Rajapaksa, whose party enjoyed much success in February’s local votes and is favoured to win next year’s elections, isn't denying the seriousness of the state of the country, some fearing a return to the violent days of a 26 year civil war which killed up to 100,000 before it ended in 2009. “I am aware that at this moment of national peril the people expected our leadership and protection,” he said, explaining why he took the job.

Observers fear he crisis may threaten democracy and plunge the country back into chaos. “The president is claiming Rajapaksa has the confidence of the parliament but he’s now prorogued parliament and prevented it from functioning,” said human rights lawyer Gehan Gunatilleke.

“This is unambiguously undemocratic and indicates that he may not have a majority.” Friday Forum said the president's moves “demonstrate a flagrant disregard of he mandate he received from a majority of voters who voted for a change of regime from Rajapaksa's style of governance.”

The crisis has Beijing and Delhi paying attention, the former rushing to congratulate the new PM, a Sri Lanka MP from  Wickremesinghe’s party accusing China of “spending money to buy over members” after dishing billions in infrastructure projects under Rajapaksa. This changed when he left power but could swing back in Beijing’s favour. “In its struggle with China over influence in Sri Lanka the Indian government will not be pleased if Rajapaksa establishes himself in power,” Alan Keenan of ICG told the Economic Times. European ambassadors called for “all parties to fully act in accordance with the constitution” in Sri Lanka.

LES FRONTIERES DU CHILI

Le Chili a beau avoir des voisins parlant la même langue, sa forme géogra-phique rallongée et ses nombreuses frontières le mêlent dans plusieurs disputes territoriales du nord au sud. La plus chaude gèle encore ses rapports avec La Paz plus d’un centenaire depuis le traité qui arracha à la Bolivie son accès à la côte.

L’épineuse question reste d’actualité après un arrêt de la cour internationale de justice en octobre trouvant que le Chili n’avait pas l’obligation de négocier la demande d’accès à la mer d’Evo Morales. Ce dernier soutient cependant que “la Bolivie est née avec la mer et les deux sont inséparables” malgré les faits actuels.

Cet accès a été coupé suite à la guerre de quatre ans de 1883, une perte de 400 kilomètres de littoral. Fort heureusement la cour note que “les relations entre les deux états se caractérisent depuis fort longtemps par un dialogue, des échanges et des négociations” comme celle qui permet à la Bolivie d’avoir un accès hors taxe au port chilien d’Arica.

Le président chilien Sebastian Pinera se disait prêt à lancer une nouvelle période de dialogue, mais à condition que la Bolivie abandonne ses ambitions d’accès territorial à la mer. Sa frontière Est étant démarquée par une chaîne de montagnes, ceci n’empêche pas une autre dispute territoriale de persister entre les pics.

Pinera a donc dû également se faire rassurant sur l’état des relations avec le voisin argentin malgré  les différends à propos des glacier de Pantagonie. La région attend depuis vingt ans le tracé qui établira la frontière avec certitude. L’ajout d’une portion disputée dans un rapport d’inventaire argentin a récemment causé tout un émoi au ministère des affaires étrangères chilien.

Mais Pinera a tenté de calmer les siens en estimant que “l’Argentine a son échelle de mesure, le Chili a la sienne,” niant que le Chili ait cédé un seul glacier dans cette zone touristique très prisée. Par conséquent le différend “n’affecte en aucun cas la souveraineté du Chili” dont les frontières peuvent être retrouvées à des milliers de kilomètres à l’ouest, sur l’île de Pâques.

Au sud encore des manières de bon voisinage ont été établies, les patrouilles des deux pays y traversant souvent la frontière sans incident. C'est en fait au sein de ses frontières que le pays sud américain fait face à son plus virulent conflit.

Le conflit dans le sud du pays entre les indigènes Mapuches et les forces de l'ordre serait d'ailleurs en train de se radicaliser. Lors des derniers mois confrontrations armées et incendies se sont multipliés alors que des factions radicales de ce peuple, qui forme 10% de la population chilienne, s'en prennent à des entreprises se trouvant sur des terres ancestrales.

Ces activistes vont jusqu'à prôner l'autonomie lors de leurs opérations, notamment sous forme d'occupation de terres appartenant à des entreprises privées. L'état a pour les contrer déployé un dispositif militaire important, dont blindés et hélicoptères, procédant parfois à des actions condamnées à titre de répression par des organismes huma-nitaires.



BRAZIL'S ELECTION

Jair Bolsonaro won the second round of presidential polls
Our lead up analysis follows

With one candidate campaigning from a jail cell and another from a hospital bed after a knife attack, elections have been anything but ordinary in the regional powerhouse of Brazil, and many fear the man slated to win the presidential run-off will profoundly change politics in a way many may not agree with.

The country of 200 million held the first round of its presidential election after weeks of protests and counter protests surrounding one man, far right firebrand candidate Jair Bolsonaro, who is still recovering from a stabbing during a campaign event. Bolsonaro took 46% of the vote in the first round, warning his countrymen choosing his opponent would bring the country down the path of turbulent Venezuela.

"(There is) the path of prosperity, liberty, family on God's side", he said, "and the other one is that of Venezuela."  Worker Party candidate and former São Paulo mayor Fernando Haddad, who replaced jailed former president Luiz Inacio da Silva after he was banned from running from prison, came in second with 29%. Da Silva had been leading in the polls before being excluded. Bolsonaro’s past comments on women, homosexuals and the brutal dictatorship of Brazil’s darkest hours have brought out protests in a number of cities, while counter protesters have stressed he is the man to lift the country from the misery of poor economy, unemploy-ment and rampant violence and corruption.

This legacy is leaving some leftists so angry they would rather vote for Bolsonaro than Haddad. To some Haddad’s predecessor, and therefore the party, became a symbol of this corruption drowned in a sea of petrodollars, while the left is painting Bolsonaro as a fascist misogynist, the discourse leaving the country heavily divided ahead of the second round of voting later in the month.

“The country has been polarized for some time but this is deepening and the two sides are becoming more radical,” said Thomaz Favaro of Control Risks. And the continuing campaign ahead of the Oct. 28 second round is expected to make this only worse. “Bolsonaro could prove to be Brazil’s Donald Trump,” says Vladimir Signorelli of investor firm Brettonwoods research.

“A surprise turn in national politics at a moment of deep divisions. So long as he avoids an austerity message he can win.” As campaigning resumed Bolsonaro doubled down on promises to radically transform the country by gutting government and ridding it of corruption, privatizing state companies and declaring an all-out war on crime.

“The evils and damages of corruption hurts the people in many ways,” he tweeted. “It’s they who don't have a bed in the hospital, who don’t have security in the streets or money in their pockets. A corrupt government encourages crime in all spheres.” Some fear upping the already tough on street gangs approach would end up emulating the bloody policies of another populist president, Philippines' Duterte, accused of encouraging extrajudicial killings.

According to the UN Brazil had the most murders in 2016, the year it hosted the Olympics, with over 61,000. Much larger India had the second most with over 42,600. And Brazilian authorities say the numbers went up further last year. Bolsonaro would boost police forces while giving citizens more access to guns, a solution panned by critics already concerned about the present level of violence.

Among them his opponent stressed “public security is a public service, to give guns to the population is to exempt the state from protecting citizens.” The list of Bolsonaro's promises goes on. “Reduce the number of ministries, get rid of and privatize state companies, Fight fraud... decentralize power giving more economic force to the states and municipalities,” he went on, using his favoured sound byte form of reaching to the masses.

Under the banner of “Brazil over all” he said he would also reaffirm family values, a move critics fear would undo years of progress on minority and  gay rights. He has criticized “leftist ideas” such as the designation of indigenous lands, which has cracked down on excessive development, especially in the Amazon. Bolsonaro even faced possible trial for one speech prosecutors say incited hate and rape.

Observers say his approach has broad appeal in the sound byte world. “Bolsonaro is very good at picking a one sentence summary of the issue and a one sentence solution to the issue and then one name to resolve it,” Matthew Taylor of American University told AP. Seeing the concern expressed by many about his praise for Brazil’s military past and intention to surround himself with former officers, the former army captain defended his platform saying his “administration will have authority, not authoritarianism.”

His stance on crime has been prevalent during the campaign, boosted in a way by his own injury, sustained in a knife attack during a stop when he was going through a dense crowd hoisted on the shoulders of a supporter. He suffered the injury despite wearing a bullet proof vest. Bolsonaro was trailing Da Silva in the polls at the time.

These sort of attacks on candidates are rare in the country but have been rising in recent months, along with the level of violence. Buses of the Da Silva campaign were hit by gun shots and one candidate, Marielle Franco, even murdered. “The campaign will be about passion,” opined political scientist Paulo Baia at the time. “Any candidate who tries to use rationale will not win voters. The attack on Bolsonaro messes with all the political forces in the country, it is the most important event in the campaign from diverse points of view.”


THE RUSSIAN VOTE

If there is one place where a country accused of election meddling like Russia would want to sway the vote this is it. Due to its geographic location and history formerly Soviet occupied Latvia has a large Russian monitory and is a major frontline nation used by Nato allies to stage military exercises, seen as provocative so close to the bear.
These Nato troops, notably Canada’s, have even been the subject of a now familiar Russian campaign of disinformation to intimidate them. So it was with no surprise, with these powers at work and wariness with right wing parties and corruption allegations, that the pro-Russia Harmony party would obtain the most seats at the polls in the country of two million.

Continuing suspicion about Harmony, which in fact has seen its share of the vote continue dropping since 2011, could however ultimately leave the small Baltic nation run by another right wing coalition. Present talks to form a government are leaving out Harmony.

Still “our voters want a change from the old post Soviet politics which has been very powerful up until now,” acknowledged Janis Bordans of the New Conservatives. The nation is on the front lines of the new tensions between the West and Russia, terrified by the no matter how unlikely prospect of a Crimean-type incursion despite its EU and Nato membership.

But still it has been pushing back pro-Russian influence, an effort lead by the mayor of Riga. Another small European country where pro-Russian forces have done well in recent polls and their impact is a concern, owing to its  extremely complicated political system, is Bosnia, which chose leaders of its three member presidency in recent elections.

 Among those elected was Russia friendly Serb nationalist Milorad Dodik. Muslim and Croat leaders were also chosen to rule the country split in two between Serb-dominated Republika Srpska and the Muslim-Croat Federation of Bosniaks and Croats.

Dodik will replace moderate incumbent Mladen Ivanic, who conceded defeat, sparking fears of deepening divisions in the fractured country of the volatile Balkans. Dodik has made clear his “first priority will be the position of the Serb people and of Republika Srspka.” He added: “Bosnia-Herzegovina also may progress if everyone is respected,” but others feared tough days ahead in the country of three million.

Outgoing Dragan Covic of the Croat HDZ party, who lost the Croat vote, called for a separate Croat entity warning a "never-seen-before" crisis threatens Bosnia. Tensions between Bosnian Muslims and Serbs have flared anew during the campaign, at a time Bosnia is facing pressure to change its current course seeking EU and Nato membership.

A planned land swap between Kosovo and Bosnia also has the potential to destabilize the region and threaten Bosnian unity, by potentially sparking calls for Serbs to break their region away from Bosnia and join Serbia. Ironically, the swap intended quite the opposite, seeking to reduce regional tensions.

PLUMES GÊNANTES

Quand des dirigeants peu ragoûtants prennent le pouvoir, tout n’est pas perdu aussi longtemps qu’une presse libre et enquêteuse est là pour dénoncer et rappeler à l’ordre quand le besoin s’impose. Lorsque ces enquêteurs disparaissent, c’est un peu cet espoir qui semble également expirer.

Plus d’une demi douzaine de journalistes ont perdu la vie en Europe lors des deux dernières années dans des circonstances alarmantes, des journalistes d’enquête pour la plupart mettant leur nez là ou il embêtait des haut placés de Malte jusqu’en Russie.

La mort de la Bulgare Viktoria Marinova, une mère de famille dans un pays rongé par la corruption qu’elle enquêtait, a déclenché l'alarme même si son travail n'était pas immédiatement lié à son sort, alors que ces disparitions macabres se multiplient sur le vieux continent.

Une de ses dernières entrevues avait eu lieu avec deux collègues enquêtant sur une affaire de corruption de fonds provenant de l’Union européenne. Un Bulgare avec plusieurs antécédents a par la suite été arrêté en Allemagne. Lié à son travail ou non, le décès a provoqué de nouvelles manifestations contre la corruption.

Le pays est également au bas de l’échelle des libertés de la presse, ses journalistes faisant souvent face aux menaces allant “de l’avertissement à l’intimidation et l’assaut physique” selon Reporters Sans Frontières.

Aux frontières du continent, un autre incident est venu semer la consternation: la disparition d’un journaliste qui n’a plus été revu depuis une visite au consulat saoudien d’Istanbul. La Turquie a exigé des explications, soupçonnant que Jamal Khashoggi ait été exécuté par des agents du royaume. Alors que Riyad procède à plusieurs réformes sous l’ère bin Salman, ce dernier n'a pas été moins sévère, peut-être même le contraire, envers les critiques du régime.

Le Canada s’en est vite rendu compte lorsqu’un de ses Tweets a mis l'accent sur les abus des droits de l'homme en Arabie saoudite. Ottawa et Riyad étaient déjà sur une différente longueur d’onde depuis l’incarcération du blogueur Raif Badawi, qui est marié à une canadienne.

Khashoggi avait d’ailleurs, dans un texte du Washington Post, critiqué la position du royaume lors de la crise diplomatique, écrivant: “au lieu de s’en prendre au Canada ne devrions nous pas nous demander ce qui a provoqué ce geste d’un pays si pacifique?” Ajoutant: “Le Canada brandit la bannière des abus de droits de l’homme en Arabie saoudite. Nous ne pouvons sûrement pas arrêter de manière arbitraire une militante des droits et s’attendre à ce que le monde joue à l’autruche.”

Alors que Riyad annonçait son intention de permettre une fouille des lieux les scénarios les plus horribles filtraient dans la presse turque, qui suggérait que le journaliste ait “été probablement découpé et mis dans des caisses avant d’être transféré hors du pays”, un vrai chapitre de polar pour cette ville de mystères et d’énigmes de nid d’espions.

Le royaume serait-il capable d’un crime aussi crapuleux? Deux semaines après la disparition, après l'avoir nié,  le royaume avouait que le journaliste avait bel et bien connu la mort, mais lors d'une rixe qui aurait mal tourné, une version plus propre qui n'était pas sûre de convaincre bien des sceptiques.

Plusieurs observa-teurs notent que ce régime, qui organise toujours des exécutions en public et mène une guerre sans merci au Yémen, avait multiplié les gestes agressifs contre ses détracteurs. Le royaume pensait-il avoir carte blanche? L'enquête préliminaire de la police turque laissait entendre une tentative de dissimuler un meurtre au consulat, alors que les fouilles s'étendaient au domicile du consul et dans une forêt d'Istanbul.

La multiplication des capitales exigeant des explications, dont Washing-ton, entraine l'isolement du régime, la crise pouvant même à long terme remettre en question les projets de réforme du royaume.


L'AUBE DES ROBOTS

Les parlementaires britanniques avaient un drôle d’invité à interroger lors d’une audience de comité récente à Westminster. Il s’agissait d’un robot muni d’Intelligence Artificielle. Pepper devait informer ces politiciens grisonnants sur l’utilisation de l’IA en éducation.
Des témoins humains étaient également de la partie. La présence du robot, programmé afin d’aider les personnes âgées, était en soi étrange, l’IA occupant une part de plus en plus importante au sein de la société, mais sous forme de logiciel sans véritable forme purement physique.

Cette technologie prédictive et réfléchissante, qui s’éduque d’elle même, est utilisée de plus en plus au sein du domaine privé comme celui de l’instruction ou gouvernemental. La firme la plus importante au monde, Amazon, en est la championne par excellence.

L’IA y gère plusieurs opérations lorsqu’une demande et placée, du choix des produits présentés et de leur ordre sur le site de vente, à la sélection du centre recevant la commande, jusqu’à la livraison, dont le trajet est également choisi pour être le plus optimal, vu la distance à parcourir et la circulation.

Le monde de l’éducation n’y échappe pas, selon un article de la Harvard Business Review, qui souligne le temps sauvé si les éducateurs peuvent être dispensés de corriger les simples épreuves afin de s’attarder sur les candidats plus délicats qui exigent une intervention plus “humaine”.

Même approche dans les secteurs publics, qui utilisent l’IA afin de distribuer les paiements de bien être social, faire le tri des demandes de services de santé ou d’immigration, prévenir la fraude et autres crimes et répondre aux questions des citoyens. Le tout dans le but de sauver temps, argent, et de dédier plus de ressources aux besoins humains qui ne feraient pas l’affaire des robots même les mieux instruits.

 “Le jugement humain sera impératif afin d’interpréter les résultats (souvent issus par l’entremise de cette aide artificielle), gérer les cas plus complexes et entendre les cas en appel,” explique la spécialiste Emma Martinho-Truswell.

Évidemment qui dit robotisation dit résistance par certains secteurs de la société, craignant des décisions inhumaines ou des pertes d’emploi, l’IA n’épargnant ni le droit, ni la santé. Et autant dire que certains échecs ont montré les lacunes du système. Amazon l’a entre autre constaté lorsque son système d’IA mis en place pour recruter s’est avéré allergique aux candidats féminins, jugés une aberration dans un domaine empiriquement dominé par des candidats mâles.

À l’époque du #moiaussi peut-on encore rester aussi sexiste? “Je ne ferais certainement pas confiance en l’IA actuel afin de prendre des décisions tout seul, explique à Reuters John Jersin de la firme LinkedIn, la technologie est encore imparfaite.”

Mais avec le temps, toute résistance est-elle futile? Pour la directrice du contenu à la BBC Charlotte Moore, la robotisation des procédés et les algorithmes à la Netflix dans le domaine des arts n'est pas un substitut à la créativité et décourage le courage artistique. Mais, ironie du sort, la chaine britannique elle-même choisit d'utiliser l'IA afin de préparer une programmation spéciale... sur l'IA.

Voilà qui lui permit de passer à travers ses archives, 250,000 émissions en tout remontant à 1953, en temps record, afin de choisir les extraits de l'émission Fait par une machine: IA à la rencontre des archives. Ce procédé cherchait notamment à "enquêter comment l'IA pourrait ouvrir la voie à la créativité" selon un communiqué. Au coeur de la question, celle que se posait l'auteur Isaac Azimov il y a plusieurs décennies: les robots rêvent-ils, et si c'est le cas, s'agit-il de moutons électriques?

WATCHING OVER YOU

How far should democracies go collecting personal information on citizens? The debate rages across the globe in the online era where social media posts are monitored and less public details also gleaned by snooping industries and governments. It is a valid question the Indian Supreme Court pondered as the nation’s controversial Aadhaar biometric identification program came under consideration.

Launched at the beginning of the decade the database collected more than a billion sets of data, including photos, finger prints and eye scans, and ultimately obtained the blessing of the high court for assisting the disbursement of welfare benefits to “those who are illiterate and living in abject poverty or without any shelter,” of which there is no lack.

 But the court pushed back on private industry access to Aadhaar allowed under the current government stressing that being in the growing database shouldn't be necessary to use cellphones, admission in school or open a bank account. “There needs to be balancing of two competing fundamental rights,” it stressed. “Right of privacy on the one hand and right to food, shelter and employment on the other hand.”

This was well received by plaintiffs nervous about the reach of the program and the sharing of such sensitive information about people who are often among the world's poorest. “This is a good judgment” opined lawyer Parvesh Khanna in the Wall St. Journal. “It’s OK for the government to use my data but not the private companies.” Of course this makes the government’s responsibility to safeguard those sensitive details all the more important, which is a cause for concern among critics.

In an age of frequent data breaches both in government and the private sector, it is hard not to see the risk even in the country praised for its IT prowess. Just last week Facebook reported a breach of 50 million users which did not only compromise their Facebook accounts but Instagram, Tinder and other accounts associated with their login.

 The Indian government says the database is safe but media have reported hacker attempts to access what is becoming a prized data target, and critics say that, for all its good intentions assisting the less fortunate, many are still victimized for not being able to get on the database. The Indian program is the largest of its kind but that may soon change as China’s even more intrusive social rating program grows.

Introduced after the development of Aadhaar in what remains for now the world's most populated country, the Chinese government program isn't concerned about democratic nuisances such as constitutional rights, as it seeks to give all its citizens a social score that would determine access to services and privileges based on government records and sweeping monitoring of social behaviour, loyalty and morals.

This isn’t about someone stealing your data but government going places even George Orwell couldn’t suspect would exist. The communist party has slightly pushed back to 2020 plans to include all its 1.4 billion citizens in its dystopian social ranking program, perhaps realizing the complexity of monitoring habits and actions across the real and digital world of so many souls, but eventually will be ranking all from birth to old age based on everything from online comments to brick and mortar store shopping by then.

Attributed scores would then dictate rights and privileges, such as access to VIP treatment or simple rail travel by some accounts. In an Australian television program financial system manager Jie Cong described the implications of the system currently being piloted: “If people keep their promises they can go anywhere in the world, if people break their promises they won’t be able to move an inch.”

The most important promise being loyalty to the regime in Beijing. “Model citizens” would enjoy the best perks and priority job and top school access, while those at the bottom of the scale would struggle to book a simple train ticket. And dreaded lower scores could haunt not only those who say the wrong things about government or break the law, but even those close to them. According to Business Insider lower scores could come from anything from playing too many video games to wasting money on frivolous spending.

Journalists have already been blacklisted and suffer for doing their job in this all intrusive system, now involving millions since its launch a few years ago. “This kind of social control is against the tide of the world,” says journalist Liu Hu, who has been banned from social media and is having a hard time finding work.

“The Chinese people’s eyes are blinded and their ears are blocked.” But this sort of authoritarianism is seeing a new era emerge as online postings are now subject to scrutiny by regimes from North Africa to the Gulf, sometimes leading to the arrest of bloggers and online activists, all the way to his region of Asia. Indian officials cautious of maintaining the world’s largest democracy vibrant are welcoming the court ruling cautious of where the data slope starts to slip.

This reflection is also taking place in Canada, which announced this week it was launching a nationwide consultation on digital and data transformation, to better understand "how we can drive innovation and ensure Canadians have trust and confidence in how their data is used" in an effort to "grow the economy while protecting their data, ensuring privacy and building trust."

UN NOUVEAU PARTI AU POUVOIR AU QUEBEC

Après des décennies d'alternance électorale PQ-Libérale au Québec, la belle province a fait élire un nouveau parti, laissant de côté la question nationale et renversant des Libéraux qui ont dominé les urnes pendant la plupart des 15 dernières années. Un ancien péquiste incarnait changement et renouveau à sa troisième campagne sous la bannière de la Coalition Avenir Québec, obtenant une majorité qui n'avait pas été anticipée par les sondages.

Le parti de centre droite de François Legault a remporté environ 37 % des votes et 74 circonscriptions, soit bien plus que les 63 nécessaires pour la majorité. Le parti Libéral sortant connaissait de son côté un échec historique en obtenant moins de la moitié des sièges, soit environ 32. Son rejet ne laissait plus aucun doute. "Aujourd’hui on a marqué l’histoire, déclara Legault, l'homme d'affaires fondateur d'Air Transat.

Les Québécois ont mis de côté un débat qui nous a divisé pendant 50 ans." Ce dernier s'engageait à faire de l'éducation, de la santé et de l'économie ses priorités, une fois après avoir fait part de ses préoccupation sur l'entente commerciale avec les Etats-Unis. Ottawa attendait de son côté d'en savoir plus sur sa réforme de l'immigration, prévoyant moins d'arrivées mais plus d'accent sur l'accueil et l'acquisition des valeurs et de la langue.

Legault a été quelque peu bousculé par le dossier vu sa difficulté d'expliquer le fond de sa pensée en campagne. Le monde des affaires se faisait du souci vu le manque de main d'oeuvre qualifiée au Québec. Le lendemain de veille Legault promettait par ailleurs de "remettre de l'argent dans le portefeuille des Québécois" mais c'est son intention d'utiliser la clause dérogatoire afin d'interdir le port de signes religieux par des employés de l'état en position d'autorité qui a surtout créé un tollé immédiat jusqu'à Ottawa.

 En remportant le vote francophone, rural et celui des banlieues, alors que les anglophones restaient chez eux lors d’un scrutin qui a seulement mobilisé 66,5% des électeurs, le parti du nouveau gouvernement reste, comme en Ontario, relativement absent dans la grande métropole. Le phénomène est d’ailleurs inversé, pour le moment, au fédéral, dont le gouvernement doit son appui au soutien urbain de Vancouver à Montréal.

La défaite libérale adressait un nouveau revers aux Libéraux de Trudeau après le camouflet ontarien. Le Nouveau Brunswick a par ailleurs vu les Libéraux y perdre leur majorité. Le chef Libéral Philippe Couillard annonçait cette semaine son retrait de la vie politique. Ce dernier a notamment glissé sur une épluche lors du sprint final de cette campagne de 39 jours lorsqu’il a suggéré qu’une famille pouvait se nourrir avec 75$ par semaine.

Méconnaissance typique du parti Libéral? En revanche Couillard promettait une “transition harmonieuse” en quittant son poste, fier de son bilan d'avoir laissé le Québec en meilleure posture financière. Grand oublié de la campagne, Jean-François Lisée espérait rétablir le PQ au poste de parti alternatif. Mais le duel entre les deux partis nationalistes a divisé le vote souverainiste, laissant le parti de René Lévesque avec un neuf sièges tristement historique alors que Québec solidaire récoltait un 10 sièges autrement historique pour un parti sans véritable chef officiel.


APRÈS LA TEMPÊTE

Les terrains vagues de la rue St. Louis sont un triste rappel des événements rarissimes et dévastateurs de 2017, une crue du siècle qui a plongé ce quartier riverain de Gatineau sous les eaux et dans le noir pendant des semaines et parfois même des mois pour certains. Ces terrains étaient des résidences avant que les bâtiments ne soient déclarés des pertes totales et rasés de la carte. Des familles du quartier sont encore sans logis permanent.

Un an plus tard un autre quartier de la ville qui fait face à la capitale nationale est à son tour proie aux bulldozers après la tornade dévastatrice qui a marqué le passage de l’automne. Des toitures d’immeubles entières ont été arrachées sur plusieurs pâtés, laissant leurs étages exposés et forçant l’évacuation de centaines de résidents, dont plusieurs des locataires de HLM peu fortunés.

Qu’est ce que cette ville, jadis considérée la plus laide du pays, a bien pu faire au bon Dieu? Était-ce la conversion des églises, comme celle qui est devenue un commerce d’escalade, où les clients peuvent se hisser plus près du ciel et des plafonds encore couverts d’anges? Où sont ces ange-gardiens qui doivent veiller sur le peuple?

Visitant un nouveau quartier frappé par la tragédie, le maire Maxime Pedneaud-Jobin déclarait une évidence même: sa ville a bien souffert depuis plus d’un an, il en porte presque le lourd fardeau en forme de croix. Pourtant, comme ailleurs dans cette région d'Ottawa Gatineau, il faut constater que ça aurait pu être bien pire encore. Pas besoin de renforts fédéraux cette fois et seuls quelques blessés. Un miracle peut-être?

Car plusieurs citadins s’estiment chanceux d’avoir échappé au pire. Parmi eux le propriétaire d’un appartement dans un immeuble du quartier de Mont Bleu de Gatineau qui était aux premières loges de la tempête. “Le ciel est très vite devenu noir et j’ai vu une toiture être arrachée de l’immeuble d’un côté de chez nous pour aller voler au dessus de notre immeuble et s’écraser de l’autre côté, dit-il encore sous le choc. Le tout s’est passé en dix secondes, pendant ce temps là on n’a pas le temps de faire grand chose. C’est terrible.”

Comme plusieurs citoyens, il avait reçu un message texto d’Environnement Canada l’avertissant de l’urgence. Mais comme il s’agissait du troisième cette année, il n’y croyait pas grand chose, avant que le ciel passe du bleu du noir et que le vent se lève, atteignant des pointes dépassant les 200 kilomètres à l’heure.

Ces rafales ont écrasé des habitations à Dunrobin, du côté ontarien, et coupé le courant à 170000 personnes, dont la plupart ont dû attendre des jours avant d’être rebranchés. "C'est quelquechose que l'on voit dans des films," nota le maire d'Ottawa en décrivant des scènes de destruction totale. Il s’agissait de côté là de la pire panne du réseau électrique depuis la tempête de verglas de 1998, la référence en terme de catastrophe qui a fait oublier celle du printemps, qui a été suivie par d’autres pluies torrentielles à Gatineau.

Avec celles de l'an dernier il s'agissait des deux pires pluies du genre en 90 ans. Autre évidence pour Pedneaud-Jobin, les consé-quences des changements climatiques. "Il ne s'agit plus de théorie, des gens sont déplacés, ont souffert, on tout perdu. A Gatineau nous avons beaucoup souffert, nous continuons de souffrir et une des raisons principales est, c'est clair, le changement climatique."

Pour ce qui est des citoyens, autant dire, pour reprendre les dires du député Greg Ferguson, qu'ils ont du cran: "Ce n'est pas ce qui nous arrive qui compte, c'est comment nous y faisons face," dit-il aux Communes.

VOTING IN PARADISE

Much has been said about a return to a Cold War type environment since the annexation of Crimea, but a similar prism can be used to consider electoral and other developments in Asia, and it doesn’t include the superpowers you may have in mind.

Regional and up and coming global powers China and India have made their growing rivalry plain as the turbulent Maldives and quiet Bhutan went to the polls, the results being dissected as a win for one or the other in this zero sum high stakes game.

India reeled after neighbor Bhutan changed leader in the recent poll, which some say could yield more influence to Beijing, but the latter was largely seen as the loser of the contest as the small island chain of less than half a million went to the polls.

A change of government there after the turbulent reign of outgoing Abdullah Yameen was largely seen as a blow to China in favor of the India friendly Ibrahim Solih. He is an ally of former leader Mohamed Nasheed, who is now in exile and has sought to renegotiate investment deals with China.

“This is a moment of happiness, a moment of hope,” said Solih after the results came in. “This is a journey that has ended at the ballot box because the people willed it.” The political situation has been anything but stable since the tenuous return to democracy a decade ago, which followed 30 years of authoritarianism.

Observers feared Yameen would contest the results, which showed him losing by 16%, after cracking down on dissent, the media and observers during his five year tenure. He imposed a state of emergency this winter to annul a Supreme Court ruling that overturned convictions of opposition members, including Nasheed.

Yet Yameen stated he “accepted the results” and congratulated the incoming leader. The results were welcome enthusiastically in Delhi, calling them “the triumph of democratic forces” reflecting “the firm commitment to the values of democracy and the rule of law.”

Growing Chinese influence in the region, including financing of the extension of the country’s international airport, has caused concern in Delhi and Washington, especially as Beijing looks to develop a network of friendly ports all the while pressing on sovereignty issues in the south and east China seas.

The election's outcome "marks an important step toward strengthening democracy in the Maldives," notes  author Alyssa Ayres, but adds a lot of work will have to go into undoing the damage done. "Restoring democratic institutions will not be easy. The Maldives will not only have to grapple with questions like freedom of expression, but also the persistent issue of judicial and legal reform, as well as problems of corruption, just to start."

And as it reevaluates its financial obligations to China, which invested heavily in infrastructures, it will try to avoid to fate of similar debt in Sri Lanka, which Ayres notes resulted in majority Chinese ownership of a port. Such dependence, these lessons have shown, has come at the cost of sovereingty in the Indian Ocean. After the Maldives setback China however moved to try to downplay the rivalry, saying it represented instead an opportunity to work in concert with both the Maldives and India to forge better ties.


KAOS EN SUEDE?

Loin des frontières maritimes si chères aux migrants, la Suède a longtemps été épargnée par les flots humains en raison de sa géographie. Ainsi lorsque l’Union européenne cherchait des volontaires pour accueillir les réfugiés syriens en 2015, le royaume a ouvert ses portes et ses bras, un an après avoir été sommé d' "ouvrir son coeur" par son premier ministre.

La crise ne dérougit pourtant pas dans le pays d’origine trois ans plus tard, toujours proie aux tirs et aux violences, alors qu'une urgence s’installe sur cette douce terre scandinave à croire les extrémistes qui se font de plus en plus vocaux. La Suède a accueilli en très peu de temps plus de 163000 migrants, était-ce trop?

Comptant parfois d'anciens nazis dans leurs rangs, les Démocrates suédois ont arraché leur meilleur résultat lors des parlementaires de septembre, avec 18% du vote, un gain par rapport au 13% précédent pendant que le parti au pouvoir, les Sociaux Démocrates, a enregistré son pire résultat en cent ans. Mais faut-il sonner le glas du généreux système suédois pour autant? Les deux blocs principaux de gauche et de droite ont terminé avec 40% chacun, s’engageant dès le début à ne pas travailler de concert avec les Suédois démocrates.

Ouf? En fait le journal Expressen avait un autre terme pour résumer l’état de la politique suédoise après le scrutin: Kaos. Le système électoral rendait certes une majorité difficile, mais cette troisième place ne laissait plus de doute sur la difficulté au sein du royaume d’accueillir et d’assimiler de si nombreux nouveau venus en un si court laps de temps.

"Il est inévitable qu'un pays qui a acueilli tant  de migrants subisse des consé-quences tôt ou tard, estime le politologue Johansson Heino, il est clair que plusieurs ont eu à repenser l'image de la Suède en tant que pays tolérant et ouvert aux immigrés." Le pays, faut-il le rappeler, a déjà traversé plusieurs périodes de resserrement des frontières à travers les décennies.  "2018 était la premièere année où l'immigration était au coeur des débats," dit-il.

Ce qui a eu l'effet de modifier même le langage des Sociaux démocrates et des modérés conservateurs en fin de campagne. Comme ailleurs sur le continent l’accueil se resserre. En Allemagne des groupes néo nazis ne se gênent plus de manifester ouvertement et violemment, des incidents à Chemnitz visant même un commerce juif, une action étourdissante en terre germanique.

En Italie, le vice premier ministre populiste Matteo Salvini va jusqu'à suggérer que l'immigration serait responsable de la montée du nombre de cas de tuberculose au pays, y voyant le résultat d'une "invasion sans règle et sans contrôle".

Pourtant la maladie est en déclin au pays, et sa probabilité a été divisée par deux chez les immigrants depuis 2006. Pendant ce temps la Hongrie court le risque d'être officiellement sanctionnée par l'Union européenne pour non respect des valeurs communautaires, entre autre pour son mauvais traitement des migrants. Le président de la Commission européenne Jean-CLaude Juncker déclare tout haut: "L'Europe doit barrer la route à l'extrémisme de droite," elle qui en a tant souffert lors du siècle précédent.

À la veille du scrutin suédois, le premier ministre Stefan Lofven ne se gênait plus de sonner l’alerte au “fachisme”. Voter pour les Démocrates suédois est “dangereux” dit-il et est l’équivalent de tenter de “verser de l’alcool sur le feu.” Et tristement feu il y a, après plusieurs incidents et incendies dans certaines zones urbaines.

La droite extrémiste fait tout pour associer violence et incidents à l’immigration, un argument qui ne passe pas chez la plupart des Suédois. Car, après tout, le nombre de migrants accueilli l'an dernier était le plus bas en huit ans, soit 25000. La proportion du votre d'extrême droite y reste limitée de manière générale, même si elle atteint un sommet, ce qui n'est pas le cas dans d'autres pays plus à l'est comme la Pologne.

Mais pour Jimmie Akerson, des Démocrates suédois il n'y a plus de doute "nous allons disposer d'une grande influence sur ce qui va se passer en Suède dans les semaines, mois et années à venir." Pour l'heure, la porte du gouvernement leur est barrée. "Une chose est sûre, rappelle Lofven, qui a bien l'intention de garder son poste, car son parti social démocrate amoindri a néanmoins réuni le plus de votes, personne n'a obtenu de majorité. Il est donc naturel de lancer une collaboration entre les blocs."

Mais si le bloc de droite est bien d'accord sur l'isolement des Démocrates suédois, il est en revanche moins ouvert à l'idée de garder le même premier ministre, ce qui fait flotter un vent d'incertitude à la veille de la rentrée parlementaire à Stockholm. "Si Stefan Lofven et le gouvernement ne rendent pas leur démission nous allons voter afin qu'ils perdent leur siège lorsque la session parlementaire reprendra," a déclaré Ulf Kristersson du parti des Modérés. Un seul siège sépare les deux blocs, aucun des deux ayant suffisamment de sièges pour gouverner seul.

Le vote des Démocrates suédois est ainsi déterminant, mais leur position sur l'immigration est celle de la minorité. En effet un sondage récent de Pew indiquait que les trois quarts des Suédois sont favorables à l'immigration des plus vulnérables, et il est notable que la proportion soit la même ailleurs en Europe comme en France, en Grande Bretagne, dans les Pays-bas et en Allemagne.

Fait étonnant, une majorité de sondés dans des pays frontaliers, comme l'Italie et la Grèce, y est également favorable... même si le même sondage il y a deux ans donnait des résultats plutôt négatifs. Plusieurs étaient cependant de l'avis que la gestion de la crise elle-même laissait à désirer, et là réside le problème, en Europe et ailleurs. Lors d'un sommet cette semainer l'UE semblait remettre en question sa politique de quotas pour régler la crise.


GOING CASHLESS

With stores going cashless and the homeless wearing bar codes to receive donations, are dollar bills facing extinction? Not so fast as the rush to become cashless, using everything from plastic to phones and watches to pay, may be facing some push back, notably in societies which have embraced epayments the most.

There’s no doubt cash is something many decide to go without in many transactions, debit and credit card uses going up 50% in the U.S. between 2010 and 2015 while ATMs are slowly going the way of the pay phones.

This is giving criminals a run for their money, as they often prefer to use cash to launder money or hide transactions from electronic eyes. Mind you crypto currencies, as anti-cash as it comes, have seen a collapse in value this fall, wiping out recent investors to the tune of over half a trillion dollars this year.

Still cashless is making gains, with the opening of cashless stores such as U.S. coffee chain Bluestone Lane, and experimental Amazon stores that record your purchases as you walk out the door.

 The company that is giving brick and mortar stores and shopping malls a run for their money is expecting to open 3,000 stores like this by 2021 by some accounts. A Forex Bonuses study last year found Canada to be the most advanced country in the world when it comes to cashless payments.

Limiting business to electronic transactions avoids change complications and human error running up the tally. Even small street businesses such as food trucks are moving to cashless to avoid robberies. But if you want to show your humanity you can drop electronic coins in the virtual coffee mug of the homeless in an Oxford pilot project providing the homeless with bar codes.

“The problem we’re trying to solve here is that we live in an increasingly cashless society,” said Alex McCallion, founder of Greater Change. With all these cashless people roaming the streets, it probably works out better that way. More cashless but not entirely ready to ban hard currency, countries which have pioneered the modern way of doing business have seen a certain push back by consumers.

By 2017 a survey found that only a quarter of people paid in cash at least once a week and 36% never used any cash. But in another recent poll 68% said they would not want to live in a purely cashless environment. No more than one in four would contemplate such a thing. And going fully cashless would affect people who don’t have plastic and some 7% of Americans who do not have a bank account.

Observers point out transactions would prove a tad tricky if the lights went out, such as during the North American blackout of 2003. “If the power supply is cut it’s no longer possible to make electronic payments,” notes Stefan Ingves, governor of the Swedish Riksbank. “For reasons based purely in preparedness we need notes and coins that work without electricity.” The bottom line is banks are still expected to carry and accept cash, he says.

“A ban on cash goes against the public perception of what money is and what banks do.” But cashless is money, according to one study of 100 cities which found that consumers and businesses would save billions of hours of time and $420 billion by doing more, and faster cashless transactions.

THE TOP OF THE WORLD VOTES

The Himalayan kingdom of Bhutan has only had television since 1999 and elections since 2008, but it can already boast something many other countries can’t in such a short period of time: two peaceful democratic transitions.

This month the land which replaced gross national product with gross national happiness ousted its government to set up a run off next month between the first party elected in general elections ten years ago and the Druk Nyamrup Tshogpa (DNT) of Dr. Lotay Tshering, who collected the most votes in the first round.

There was little resistance by outgoing prime minister Tshering Tobgay, who conceded the electors of the kingdom of 800,000 had "spoken". "The People's Democratic Party graciously accepts their decision," he said. "The will of the people must prevail in a democracy."

And this is a young one, with the "dragon kings" which once ruled just conceding power a decade ago. Since these celestial lands of the Himalayas have been ruled by earthlings concerned about the very down to earth issues of development, employ-ment and corruption. While the outgoing leadership scored high marks for lowering unemployment and providing controlled growth, with tourism growing but without threatening the carbon-negative country's environ-ment, youth employment remains problematic, as does rural poverty.

"The core issues in 2018 are the same as in 2013 and 2008," editor Tenzing Lamsang told AFP. "The economy, rural development, infrastructure and, to some extent, tourism." At a time tourists are facing a backlash everywhere from Spain to Easter Island, this sector is being limited in Bhutan by slapping a daily $250 tax on visitors, limiting their numbers and stay.

Though this is adding to the allure of the kingdom as a seemingly forbidden, but in actuality very welcoming nation. The tiny country the size of Switzerland is very much the mouse living among the continental giants, especially India, which provides much of its aid. India and China are rivals vying for influence in Bhutan.

During the previous election Delhi is suspected of having timed limits to subsidies to influence the election. Just a year ago India, which maintains a military presence in the country, engaged in a standoff with China at the top of the world, the Doklam plateau, which is the subject of a border rivalry between Bhutan and its giant Han neighbor. While Delhi largely kept its hands off this year's election, analysts point out it cannot stay entirely unmoved by China's increasing influence in the kingdom. 

Speaking at a recent military exercise which included Bhutanese and Indian troops recently, an Indian general suggested both Nepal and Bhutan had to maintain close links to Delhi due to their geography. “Countries like Nepal and Bhutan have to be naturally inclined to India because of the geography. Geography favours their inclination towards India and not towards China," said Gen. Bipin Rawat, concerned about Beijing's growing influence in the region.

“China is an emerging competitor. Everything is about economics," he said. "They are also looking for markets and we are also looking for the same market and there is competition. So, whoever performs better will win the race,” he said.
 

THAT ARAB SPRING...

What has happened to the Arab spring? The question lingers years later as Cairo, where the military has fully taken charge,  jails thousands for participating in a protest and Yemen is ravaged by both war and a humanitarian crisis.

Meanwhile Libya reels from violent clashes seemingly without end. It’s almost enough to make you regret the iron fist which once gave the country a semblance of lawfulness. Lawlessness is hardly the issue in Egypt where a mass trial condemned by human rights groups sentenced hundreds to jail for participating in a 2013 protest against the removal of democratically elected leader Mohammed Morsi.

The Muslim brotherhood protest, largely a sit in, was cracked down by police and soldiers ferociously at the time, killing over 800, which Human Rights Watch denounced as a crime against humanity. Authorities claimed participants were armed and killed dozens of officers. Over 70 death sentences were handed out.

Among those incarcerated at the time was award winning photojournalist Mahmoud Abu Zeid. He was sentenced to five years, which he has served since his arrest. Officers received immunity for their actions.

In contrast it is the collapse of law and order in Libya which has made it the Wild West of North Africa despite a recent ceasefire attempt. Caught between the armed factions fighting for territory in a country with constantly threatened government members are the migrants who have survived a trek through the desert only to fall captive and suffer from violence in Libya.

Over 40 people were killed in the violence rocking the capital recently, which has displaced hundreds. While the UN backs the government it has often found itself targeted by the violence tearing the country-side. But some of the warring factions have direct support from the interior ministry and members of government.

The violence has closed the airport for weeks. UN officials were quick to point out the latest ceasefire attempt “does not aim to fix all the Libyan capital's security problems; it seeks to agree on a broader framework on the way to start addressing these issues.”

As if one cue an armed group stormed the headquarters of the national oil corporation in the centre of Tripoli. Two were reported dead in this, the latest disruption to the country’s key economic sector and source of badly needed income.

Lawless Libya has concerned security experts for years, fearful it will become the latest breeding ground for IS supporters. This year the group has claimed dozens of attacks, including the oil company attack, despite a barrage of U.S. air strikes meant to prevent it from planting roots. But the security void has proven a breeding ground for support.

"They use these attacks to show they're back in business," Carnegie Endowment expert Frederic Wehrey told the Wall St. Journal. "The best recruiter for IS in Libya is political turmoil, political infighting. When Libya is divided, that gives room for the IS to grow."

MOLDOVANS PROTEST

As divided as they are politically, few things bring Moldovans together like their dislike of the turn of events in the early 1990s when the former Soviet republic broke away from Moscow. The break itself was met with horror by russophile residents of the eastern region of Transnistria, who decided they were creating their own little state separate from the rest of Moldova.

But going it alone was hardly embraced by all in the western areas, who found themselves isolated from Romania, with whom they share a language and culture. A century ago Moldova formed a union with its western neighbor before falling under the Soviet cloak during the Second World War.

A century later protesters took to the streets of the capital Chisinau calling for reunification with Romania, which they view as possibly opening the way to joining the EU and NATO, at a time the Russian bear is growling once more, and some fear could come for its minority the same way it came for regions of eastern Ukraine.

 The takeover of Crimea raised tensions in the region which have not gone away. The country's divisions were certainly on display the weekend of the peaceful protest, as pro-Russian supporters were also scheduled to take to the streets but cancelled at the last minute.

Transnistria is fiercely pro-Russian and independent from Chisinau with its own police, and government. It is an unrecognized state with its own capital, Tiraspol, which maintains an old Soviet struck flag complete with hammer and sickle. But Transnistria is hardly the only breakaway region of the country. Gagauzia to the south east is another region enjoying a certain autonomy with its own parliament.

The Turcophile region would also most likely balk if Moldova were to reunite with Romania. Neighboring Taraclia is yet another region looking for a certain degree of autonomy, being home to a large share of the country's 80,000 ethnic Bulgarians. While the Chisinau demonstration was peaceful, some participants, including a Romanian politician, said they were harrassed while organizers said a number of protest buses were prevented from accessing the city's central square.

A previous protest had nearly come to blows between protesters and counterprotesters according to Balkan Insight. While many Moldovans mobolising in favor of reunification, something rejected by the current pro-Russia president, said it would help fight corruption, Romanians were ironically themselves taking to the streets recently to protest what they consider their own government's corruption.

Moldovan society has become over time "more conspicuously polarized geopolitically and this polarization is for now unsurmountable," writes researcher Dionis Cenusa. "This distracts attention from the reform priorities that can either hasten or delay the process of coming closer to the European political, economic and social model."

LA PAPAUTE SOUS LES TIRS

Les temps sont durs pour la papauté cinq ans après l’accession du pape François au trône du catholicisme. Sa  visite en Irlande, où les foules étaient parfois plutôt maigres par rapport aux rassemblents précédents sur cette terre fortement catholique, s’est faite en pleine tempête sur le scandale des prêtres abusifs américains, et lors de son retour un ancien nonce l’accusait d’être au fait des abus aux premières heures de son pontificat, exigeant même son départ.

Certains y voient une tentative de l'aile conservatrice de l’Eglise de mettre fin à son pontificat après des gestes allant à l’encontre des traditions, comme le baptême d’un enfant dans une ruelle et le mariage d’un couple en plein vol. Le pape a par ailleurs mis fin à l’exclusion qui empêchait les divorcés de recevoir la communion.

Aux premières heures de son pontificat le pape Francois avait fait preuve d’une rare ouverture envers les homosexuels en déclarant: "qui suis-je pour juger?" Plus récemment cependant le pape argentin recommandait le recours à la psychiatrie aux enfants de bas âge montrant un penchant homosexuel. “Je ne dirais jamais que le silence est un remède,” dit-il, une remarque plutôt délicate dans l’environnement actuel.

Des centaines de prêtres sont accusés d’avoir abusé de près de mille enfants en Pennsylvanie selon les dires de la justice américaine, un scandale qui avait immédiatement été accueilli avec condamnation par le pape François, déclarant les faits odieux et s’empressant d’ajou-ter qu’il était impératif de protéger les plus vulnérables, les enfants. Lors de sa visite en Irlande le pape a rencontré des victimes d'abus et demandé pardon, exprimant sa honte face “aux échecs des autorités de l’Eglise”, qui sont encore loin d’être catalogués dans leur totalité.

Quelques jours avant le Saint Père avait condamné “avec force les atrocités” aux Etats-Unis, n’hésitant plus de parler de crimes plutôt que de pêchés, mais non sans ajouter “que la majorité de ces cas appartient au passé”. Les excuses ne suffisent plus après la démission du cardinal américain Théodore McCarrick en juillet pour accusation d’abus sexuels, après ceux de Roger Mahony et Bernard Law avant lui.

À son retour d’une visite au Chili le pape essuyait déjà des appels qui demandaient que l’on passe à l’acte. Il y avait reconnu les “graves erreurs” de l’Eglise après la publication de rapports sur les abus sexuels commis par le clergé. Mais sa défense de l’évêque Juan Barros, accusé d’avoir mis plusieurs crimes sous silence, avait soulevé la controverse. Se refusant de tout commentaire suite au J'Accuse tout récent de l’archevêque Carlo Maria Vigano dans une lettre le prenant pour cible, et aux propos parfois homophobes, le pape a laissé aux journalistes le soin “d’en venir à vos propres conclusions.”

Dans cette lettre Vigano dit avoir parlé de cas d’abus au pape dès 2013, accusant plusieurs hommes de la robe de corruption et soulevant le spectre d’autres scandales du genre, notamment au Honduras. Il dénonce également “le comportement homosexuel” au sein de l’Eglise, et préconise l’éradication d’un “réseau homosexuel” responsable de tous les vices. Selon lui le pape doit servir d’exemple, plutôt que passer les abus sous silence, et rendre sa démission.

Qui dit vrai? Qui sait, mais en attendant certains Catholiques exigent une enquête sur ce que le pape savait, notamment sur McCarrick, et retiennent leurs dons, découragés mais curieux de voir comment l'Eglise va réagir à cette accusation. Pour certains les propos de Vigano, qui a pratiquement disparu depuis la parution de sa lettre, trahissent une manière de penser sur l’homosexualité, la blâmant de tous les maux de l’Eglise, révolue au sein de la société, et donc contraire à l’approche plus inclusive du pape François. 

“Je pense qu’il est mal que les homosexuels servent de bouc émissaires de manière à laisser penser qu’il y ait une plus forte chance qu’une personne gay abuse d’un enfant que quelqu’un d’autre,” commentait le cardinal américain Blase Cupich. Ce dernier n’a d'ailleurs pas été épargné par Vigano, qui l’estime “aveuglé par son idéologie pro-gay” selon le New York Times. Les commentaires du pape sur la psychiatrie ont également suscité de vives réactions de la communauté gay, qui y a vu un retour à l’intolérance habituelle. Les organisations LGBT ont qualifié ces mots de “graves et d'irresponsables” allant jusqu’à “inciter à la haine des personnes LGBT dans nos communautés.”

Selon Clémence Zamora-Cruz d’Inter-LGBT “il est très étonnant d’entendre régulièrement des conseils et des jugements moraux de l’Eglise (alors que) certaines personnes sont incapables de dénoncer des actes pedocriminels commis par des prêtres.” Le gouvernement français a également trouvé les propos du Saint Père “incompréhensibles et indéfendables”. Le Vatican a rapidement corrigé ces propos, omettant la référence à la  psychiatrie du texte officiel, afin de “mieux refléter sa pensée”.

“Il n'avait pas l’intention de dire qu’il s’agissait d’une maladie psychiatrique mais que peut-être il fallait voir comment sont les choses au niveau psychologique,” a-t-on déclaré. Le pape avait d’ailleurs recommandé qu’un jeune présentant des “tendances” gay soit accepté et entouré, et non pas rejeté. Cette question à part, c’est l’accusation d’avoir gardé le silence sur les abus, tout en prônant une plus grande transparence, qui semble coller. “C’est un problème sérieux, estime le spécialiste du Vatican Sandro Magister en entrevue, l’impact du public est plus important sur cette question, et (le pape) est plus vulnérable.”

La semaine dernière de nombreuses femmes catho-liques signaient une lettre au pape exigeant des réponses suite à la lettre de Vigano, estimant ses paroles "insuffisantes", constituant un rappel du genre de "cléricanisme" que le pape François avait lui-même condamné. "Nous avons droit à ces réponses immédiatement." Cette fin de semaine les fidèles ne retenaient plus leurs paroles. Lorsque l'archévêque de Washington a passé un moment à faire un commentaire sur les abus un membre de la congrégation est sorti en criant "vous devriez avoir honte!" alors qu'un autre lui a tourné le dos. On n'est plus trop à l'heure de tendre l'autre joue.


DOWN UNDER POLITICS

Perhaps it’s the way they do their special brand of politics down under, but with the sixth prime minister taking over in a decade in Australia even the locals are grumbling about the revolving doors in Canberra, giving the land of kangaroos and didgeridoos a certain Italian feel. Yet another palace revolt amid the ruling party has turfed out a leader in mid term.

Premier Malcolm Turnbull was ousted in favor of Scott Morrison, author of the country's controversial and rigid immigration laws, notably after Liberal party members rejected his stance on climate change. In a year the country has been ravaged by a severe drought and other signs of climate change, the party remains split on the issue, due to strong opposition in the coal mining regions.

Climate change has one way or another been a factor in the fall of previous leaders in recent years, noted University of Texas professor Joshua Busby in a piece in The Washington Post, from Kevin Rudd, who was premier during two periods, to Julia Gilliard and later Tony Abbott. It didn’t help that Turnbull had reconsidered measures to legislate carbon emissions. The squabbles are  leaving the opposition Labour Party in a favorable posture to claim next year's elections.

Both Labour and Greens would seek far more ambitious climate commitments as the country has seen emissions grow despite signing on to a Paris deal climate opponents have sought to withdraw from, emboldened by Washington’s decision to leave the environmental accord.

Australia’s policy of keeping migrants in detention centres in poorer neighboring nations has also faced criticism as the issue of immigration bubbled back to the surface recently when for the first time in years a group of migrants was caught illegally reaching the country's shores.

“Morrison’s time as immigration minister is a terrible stain in our history,” commented lawyer Julian Burnside in a recent edition of the Age. “By creating a sense of military emergency, on the migrant issues", he writes, “he made it look somehow justifiable to lock people up in misery on Manus Island and Nauru.”

Turnbull meanwhile announced he was leaving parliament, taking jab at his predecessors saying “former prime ministers are best out of parliament, not in it, and I think recent events best underline the value of that observation.” The transition did manage to at least temporarily end the infighting that was troubling the government, but it may be too little too late for an electorate tired with the antics of Australia’s isolated capital city. 

“Dear Queen Elizabeth, on behalf of the population of Australia please sack them all,” opined Roni Mompiche on Twitter. “We need a functioning government not an out of control gang of sandpit bullies who can’t even agree who to bully anymore.” If a by-election for Turnbull’s seat is lost by the Liberals they could have to rely on independents to push any legislation until the election takes place early next year.

LE VENEZUELA DEBORDE

L’image choc fait réfléchir. Derrière un simple poulet non cuit non pas des liasses mais des amoncellements de liasses de billets dont la valeur chute au quotidien. Voilà ce qu’il faut pour se payer de la viande, déjà dure à localiser, au cœur de ce Venezuela en crise. Pour livrer ces vivres, tant bien que mal, des camionneurs qui circulent difficilement en raison des attaques de brigands ou de désespérés affamés.

Au large, une augmentation de gestes de piraterie contre les embar-cations de pêcheurs tentant tant bien que mal de nourrir leurs familles et quelques commu-nautés côtières. Sans parler des violences d’un régime s’accrochant au pouvoir avec la force du désespoir. Le peuple se serre littéralement la ceinture depuis des mois, car il a faim, et la crise du régime Nicolas Maduro, réélu ce printemps suite à une autre élection douteuse boycottée par l’opposition, s’empire avec l'annonce de l'élimination de zéros de la devise nationale. L'inflation dépasse le million de pourcent.

Résultat, aux frontières on ne finit plus de fuir tant qu’on le peut encore car les voisins ferment tout à tour les frontières, ou alors rendent l’accès plus difficile. Parfois tant mieux car ce qui attendait les migrants au Brésil le mois dernier n’était que haine et violence. Devant ce spectacle l’organisation internationale de la migration de l’ONU déclare que l’on en est presque à vivre ce que l’Europe a connu en 2015.

“Ceci devient un moment critique comme on en a vu ailleurs dans le monde, notamment en Méditerranée,” déclare le porte parole de l’agence Joël Millman, faisant appel au financement et à une mobilisation des effectifs pour gérer le flot. Plus d’un million et demi de vénézuéliens auraient fui depuis trois ans, notamment chez des voisins qui perdent patience et resserrent les frontières, soit l’opposé de ce que préconise l’OMI.

L’Equateur et le Pérou se sont mis à exiger un passport plutôt qu’une simple carte d’identité pour traverser alors que le Brésil révisait sa stratégie. Un sommet regroupant une douzaine d’états de la région cette semaine parvint quelque peu à débloquer les accès, du moins pour l'instant. Car la crise est d’abord et avant tout humanitaire et humaine.

“Nous avons tous peur, confie Daisy Santana à l’AFP mais nous aurions encore plus peur si nous devions nous en retourner.” Pourtant l’accueil peut être brutal, un rappel fait tout récemment lorsqu’un camp de migrants a été incendié à Pacaraima au Brésil, qui a aussitôt dépêché les troupes à la frontière. Il s’agissait selon le professeur en relations internationales de Sao Paulo, Oliver Stuenkel, d’une “manifestation qui a dégénéré” mais celui-ci note que les conditions d’accueil y étaient pour quelquechose.

 “La Roraima est un état très pauvre. Les services publics y sont à l’abandon ou inexistants. L’arrivée massive de migrants a donc créé des tensions sur leur prise en charge et cela a fait irruption dans le jeu politique de l’état, dit-il. Les bouc émissaires vénézuéliens ont été une bénédiction pour les politiciens.” Notamment la gouverneure de l’état, qui fait appel à la fermeture de la frontière, ce que Stuenkel appelle “du populisme pur et simple” à la veille des élections.

Même réflexe au Pérou, destination de 2500 à 3000 de personnes par jour, qui a pendant quelque temps barré la porte aux migrants non munis de passeport. Des politiciens locaux y voient également une situation à exploiter selon Féline Freier, professeur de sciences po. “Des politiciens tentent de gagner de l’influence sur le dos des migrants, dit-elle à France24, et les réseaux sociaux servent de caisse de résonance à ces opinions.”

Exception pour l’instant à l’heure du resserrement des frontières, cette Colombie voisine qui songe même à régulariser à grande échelle ces migrants, qui sont pourtant un million à y être entrés depuis un an et demie.

QUELLES LECONS?

L’été scandinave c’est le plaisir de la randonnée en nature sous le soleil de minuit. Mais lorsque le soleil en est un de plomb et que toute cette verdure brûle on reconnaît que l’on entre en territoire inconnu. Pendant des semaines la forêt suédoise s’est enflammée du nord au sud sur la terre d’IKEA, sans épargner le voisin norvégien.

D'Oslo à Munich la campagne jaunie constituait un risque de brasier alors que l'on supportait des températures noctures qualifiées de "tropicales". En Finlande des commerces climatisés ouvraient leurs portes pour accueillir des clients nocturnes souffrant aussi de la chaleur, dont un établissement 600 kilomètres au nord de Helsinki. Et si c'est comme ça dans le nord...

Il faut dire qu’on y a connu cette année un phénomène retrouvé en Amérique du Nord également, celui du passage violent de l’hiver  à l’été enchaînant des semaines entières de températures au dessus de 30 degrés sur une terre obstinément sèche. La Scandinavie était loin d'être seule en cette année où même l’Angleterre, parfois torride, est devenue méconnaissable.

Ou est-ce au climat d'épouser également une tendance Brexit? Des vagues de chaleur rarissimes ont enveloppé des régions du Japon au Canada, avec des conséquences parfois tragiques. Au Japon des douzaines de décès ont été associés aux vagues de chaleur qui ont vu des pointes de 40 degrés. Puis rien qu'au Québec on lie environ 90 décès aux vagues de chaleur qui ont dépassé le 47C humidex.

Autant de personnes ont connu une fin atroce dans les environs d'Athènes ou des feux hors contrôle ont piégé des communautés entières lors de l'incendie le plus meutrier en cent aux au pays. Mais la où les flammes balaient le terrain une agréable collaboration a vu le jour. En Amérique du Nord équipes et équipements américains et mexicains sont venus prêter main forte aux pompiers ontariens, de quoi faire oublier les tracas commerciaux.

En Suède, où le mois de juillet a été le plus torride en 260 ans et où les chaleurs ont fait fondre un glacier de manière à détrôner le pic le plus élevé au pays, le soutien est venu de Norvège mais aussi d’Italie, de Pologne et de France. Le geste fraternel est bienvenu mais la population se fait du souci à propos des records de cette année et du phénomène des changements climatiques.

En Suède le gouvernement, qui a dû parfois procéder à un véritable bombardement militaire aérien des flammes pour arrêter leur avancée, se penche sur une éventuelle compensation des fermiers tandis qu’en Norvège des climatologues craignent une amplification du phénomène dans les années à venir.

Alors que l’on accueillait avec étonnement des températures “tropicales” à Oslo qui déversaient les rares précipitations sous forme de déluge brutal et court, des spécialistes redoutent des pointes de 40C dans l’avenir qui feraient regretter cet été qui a vu un nombre record de jours dépassant les 30C, des sommets que l’on est allé retrouver... en Siberie!

“Avec l’augmentation du réchauffement terrestre, vu notre difficulté de résoudre le problème des émissions, 40 degrés C est possible à long terme,” soulignait le météorologue Bjart Eriksen à un journal norvégien, bien que certains collègues ne soient pas du même avis. Mais la communauté scientifique est presque unanime, le phénomène du réchauffement climatique va augmenter les températures extrêmes, leur fréquence et leur durée.

Et l'activité humaine est indéniablement liée à ces changements. "Globalement nous voyons se passer exactement ce qui avait été prédit pendant des décennies", résume Noah Diffenbaugh de l'université Stanford, selon qui les vagues de chaleur sont exacerbées par les changements climatiques. Si le nord finlandais a vu le mercure grimper au dessus des 40 degrés, les températures étant en moyenne 12 degrés plus élevées que les moyennes ordinaires, le désert lui-même a établi de nouveaux records, dont des pointes de 51C en Algérie.

Alors que 2018 ne devrait pas battre les records de l’année El Niño de 2016, il faut penser qu’en cette année d’El Niña les températures devraient en principe être rafraîchies par le phénomène. La vague de chaleur en Europe "est un événement extrême" note Gianmaria Sannino du laboratoire italien du climat, et ce genre d'événement peut devenir plus fréquent et sévère si l'on ne fait rien à propos du changement climatique.

Il faut croire que peu de régions n'ont pas été épargnées. Aux Etats-Unis, où on a enregistré plus de 1700 records de température dans diverses localités, surtout au Texas, au Nouveau Mexique et en Louisiane, certains nuages de fumée massifs auraient même temporairement créé leur propre sous-zone climatique, plus facilement proie aux éclairs et aux tempêtes.

A l'autre bout du monde l'hiver australien ne dérougit plus, le premier ministre Turnbull déclarant le pays "terre de sécheresse" touchant notamment les régions agricoles du pays. Selon le journal britannique Nature l'augmentation des gaz à effet de serre, liés notamment aux émissions de dioxide de carbone, augmente le risque de phénomènes extrêmes, ce qui rend d'autant plus alarmantes les propositions d'allègement des réglementations en matière de pollution aux Etats-Unis, qui se sont retirés de l'accord de Paris.

Une étude américaine rapportait d'ailleurs que l'émission de ces gaz atteignait de noveaux sommets en 2017, alors que plusieurs pays en voie de développement poursuivent une modernisation produisant davantage de pollution et que certains territoires développés, comme l'Ontario, font volte face à propos de leurs engagements antérieurs sur les taxes sur le carbone.

"Ce que l'on dit n'est pas vraiment pris au sérieux quand on regarde la façon dont la lutte contre le réchauffement climatique au niveau planétaire s'organise," se désole le spécialiste Pierre Radanne. Et selon un rapport dévoilé cette semaine on a intérêt à s'y mettre. Selon ses auteurs la planête pourrait atteindre un seuil où elle ne travaillera plus à éponger les émissions mais à en produire, multipliant l'effet de serre et enclencheant un cercle vicieux environnemental. Fabulations? De moins en moins osent dorénavant le croire.


LE MAITRE DU PAKISTAN

Si une étoile du foot africain peut devenir président, faut-il s’étonner qu’un champion du cricket devienne premier ministre? Plusieurs étoiles sportives ont pénétré l’arène politique aux cours des années, mais rares sont celles qui ont atteint les sommets nationaux.

Pourtant quelques mois après l’élection de Georges Weah à la présidence libérienne l’hiver dernier l’étoile Imran Khan a été confirmé vainqueur des élections pakistanaises cet été, promettant, comme le footeux avant lui, de changer la manière de faire les choses.

Khan, un sexagénaire qui a également connu la gloire sportive dans les années 90, n’est cependant plus un petit nouveau de cette très délicate politique pakistanaise, ayant, en sa vingtième année dans le milieu, mené une campagne populiste contre la corruption promettant de venir en aide aux plus démunis, qui forment la majorité, par une politique d’état providence “islamique”. 

Lors de son inauguration Khan s’est engagé fort courageusement de mettre fin à la corruption endémique “en trois mois”. Ce sont des accusations liées à la corruption qui ont évincé son prédécesseur, Nawaz Sharif, après trois mandats non consécutifs au poste de premier ministre.

Son frère Shahbaz Sharif est arrivé second malgré un effort de concertation pour opposer Khan, dont le parti a mis fin à des décennies au courant desquelles deux partis ont dominé la scène politique pakistanaise.

Son expérience politique lui sera fort utile étant donné la crise financière que traverse le pays, proie à une inflation importante et à une balance des paiements déficitaire qui pourrait exiger l’intervention du Fonds Monétaire International.

Khan promet également d’investir en éducation et en santé et de créer 10 millions d’emplois, tout en mettant fin à la crise au Cachemire et en rétablissant les liens avec Washington, qui a sabré son aide financière en accusant Karachi de soutenir le terrorisme dans la région... C'est beaucoup.

L'élection à présent terminée il faut passer à la réalité, celle qui dicte qu’aucun premier ministre n’a été en mesure de compléter un mandat au Pakistan. Mais, comme au Libéria, il s’agit d’une rare transition démocratique au pays, donc d'un moment à savourer, où tous les espoirs sont permis.

Evidemment l'histoire a eu son lot de déceptions, notamment en Afrique. Au palmarès des étoiles sportives passées à la politique on retrouve parfois des personnalités qui n’ont pas toujours eu des intentions très démocratiques. À la tête de cette liste Idi Amin sans doute, l’ancienne étoile de la boxe ougandaise, devenu militaire puis champion de la tyrannie pendant les années 70.

CANADA AND GUNS

It didn’t matter that this wasn’t terrorism in the most recently accepted inter-pretation of the term, but it was in Canada, where mass casualties, and gun play, are rare. Just a little less than it was a year ago.

Shootings in large metropolitan Toronto and small provincial Fredericton over the summer shocked Canadians, who gathered to mourn and just as quickly turned to their leaders to urge more gun regulations, even if the motive of the attacks remained uncertain. 

The family of Faisal Hussain, accused of killing two and injuring a dozen in Toronto’s outgoing Danforth area, said the 29 year old had been struggling with mental issues for years before the events which brought an end to his life in yet to be determined circumstances. 

Over 1000 kilometres away little was immediately known on the motive involved in the killing of four, including two police officers, in the shocked New Brunswick town of 50,000, one hundred times smaller than the GTA. In both communities, and others across the country, calls for action rose, as Toronto’s mayor questioned the need for any guns in his fair city, rocked by an unusual barrage of shootings over the summer.  

Toronto city council soon after passed a motion urging Ottawa to allow the city to ban the sale of hand guns. The gun used in that attack, which the suspect later turned on himself, originated in the U.S. and was later stolen in Saskatchewan, while a commonly available long gun was used in Fredericton, one for which the suspect had a licence.

Newly elected Ontario premier Doug Ford quickly reacted, announcing $18 million to better equip police officers, this after the city had put more officers on the streets to deal with this year's surge of gun related-incidents; at the time some 240 shootings tied to 30 deaths, something critics say is only looking at one way to solve the growing problem. “Policing alone may not be enough to lower gun crime substantially,” opined the Toronto Star.

“Where Ford is wrong is in his assumption that nothing else is needed”, for instance addressing mental health, as in Hussein’s case, and leaving untouched rules “too lax” on who can possess guns.

In a country where the issue is much more regulated than south of the border, where many of the weapons originate, the prime minister has been called into action, but referred to ongoing legislation while refusing to bring back the retired long gun registry.

“The bill would require gun sellers to keep records. It would also make background checks more rigorous,” writes the Star. “But the system would still allow far too many Canadians to legally possess restricted weapons, such as hand guns.” Mental health issues raised after attacks also considered first responders, as experts warned of the devastating psychological impact of such events in small communities such as Fredericton and Moncton.

The latest New Brunswick incident occurred four years after a shooting rampage killed three Mounties in Moncton, potentially setting up long lasting psychological consequences according to psychologist Katy Kamar.  “It is important to understand that behind that badge we have a human being,” she tells CBC. “We run away from trauma while (officers) go towards it to face it. We need to have an awareness and appreciation for mental health conditions that officers may face such as depression and anxiety disorder.”

In a sweeping survey of 5813 first responders in 2017, 44% were screened as having  symptoms of mental issues, four times the average of the general population. Three officer suicides in as many weeks in Ontario prompted a police union leader this week to write a heart felt personal letter urging members to seek help if they faced emotional distress.

Meanwhile “there are lots of conversations going on about what next steps might be taken,” on gun violence, Justin Trudeau said while visiting Fredericton after the shooting. “We’re listening to people and talking to experts about what we can do to keep our communities safe.” 

Among the changes this summer was the creation of a new portfolio of minister of border security and organized crime reduction. Its minister, former Toronto police chief Bill Blair, acknowledged gun violence represented a significant concern for Canadians, and Ottawa was willing to consider any possible measures to tackle the issue as well as organized crime.

The recent shootings and continuing violence across the country, in volatile areas such as in Surrey, B.C., required that “we examine the issue and deal with it in a comprehensive way.” Days later Canada's police chiefs reached the same conclusion, striking a committee to analyse data on gun violence, seeking evidence-based recommen-dations to target the problem. The chiefs noted that overall the country's gun control regime is "actually very good," adding it didn't require major legislation changes.

But in the city where the Polytechnique massacre took place nearly 30 years ago, officials explored a nationwide ban on handguns and assault weapons, finding common ground with Canada's largest city. Montreal also pressed Ottawa to engage in enhanced background checks, something federal authorities were willing to consider.

"We need tighter controls to make our cities safer," said Montreal councillor Alex Norris. This could require Ottawa to expand legislation currently going through parliament. "We understand one of the fundamental responsibility of government is to keeps its citizens safe and that's what we're focused on," Trudeau said. But some argue his C-71 legislation doesn't go far enough. “We hope that this political pressure will counter the influence of the gun lobby and actually push the government to bring in tough measures,” said gun control activist Heidi Rathjen.


THOSE WHO WELCOME

While Europe hasn’t seen the lines of mass migrants making their way north as it did in 2015, its struggle accommodating the thousands who attempt the Mediterranean trek to reach European shores continues, prompting some frontline countries such as Malta and Italy to shut their doors.

But at least one Southern European country is open to helping quickly strained frontline countries such as Spain by receiving more migrants, largely because the few who have landed here over the years have moved on northwards.

It is a historic fact that Portugal has been the launching pad of explorers, a fact reminded by the monument of the discoverers on the shores of Lisbon’s Tagus river honouring those who left to explore the world in the golden age of discovery. Too many locals are eager to explore these days, even if it’s just the other European countries further north, and this has caused Portugal’s population to stagnate.

This failure to retain migrants and lack of a shore on the Mediterranean, has meant Portugal has received less than its EU quota of migrants and therefore is more willing to welcome newcomers tipping the scales elsewhere, starting with those turned away from Italy.

In July Lisbon took dozens of migrants turned away, while neighbor Spain continues to step up its game and takes over as top welcoming country, receiving some 23,000 migrants since January. But whether the new arrivals  decide to stay in Portugal, a country with smaller immigrant welcoming commu-nities and fewer opportunities, is less certain.

The locals are certainly seeking to make them feel welcome, a graffiti in Lisbon's historic Alfama district proclaiming "Refugees wel-come. Golden visas go home" a referral to immigrants buying their way into the country through investments.

"We need more immigration and we won't tolerate any xenophobic rhetoric," declared Prime Minister Antonio Costa this spring. With an aging population and recovering from the recession which sent thousands moving abroad, Portugal needs 75,000 newcomers a year just to maintain current population levels, currently sitting just over 10 million.

Lisbon isn’t alone rolling out the welcome mat thankfully, Norway is another country relatively untouched by the migrant influx which has overwhelmed a number of countries and Oslo is willing to step up and do its share.

The Nordic country is another one sharing a border with a much larger player on continental migration, some there blaming Sweden’s large influx in recent years for the rise of the anti immigration Swedish Demo-crats who are looking to make unprecedented inroads in this fall's election.

"If it is such that we reach agreement that the pressure of refugees coming to other countries in Europe is reduced because other countries take more, we must agree on a distribution mechanism," said Prime Minister Erna Solberg. "I think that is fair and we also did that when we had redistribution in 2015."

But there as elsewhere, on this wealthy and lightly populated country, the matter isn't without opposition. Her own finance minister wrote on social media: "Norway has already contributed signifi-cantly", pushing the idea of a "joint asylum centre in Africa" supported by some.

The issue could in fact be severe enough as to threaten Oslo's coalition government, formed in part by the populist Progress Party. In fact figures released by the Directorate of Immigration showed that the country had received 3,500 asylum applications in 2017, mostly from frontline Italy and Greece, down sharply from 30,000 in 2015.

SAME OLD IN HARARE

The scene looked familiar, as two years ago, stores remained shuttered in downtown Harare, emptied of its hustle and bustle in a silence of people protest. But much has happened in the impoverished African nation since then.

Strongman Robert Mugabe, a permanent fixture since independence, had stepped aside and elections took place promising new faces to lead the country held for decades with an iron grip. So much change, and yet so much remains the same. Protesters clashed with police after electoral results declared the leader of the eternal ZANU PF party, Emmerson Mnangagwa, the election's winner.

The opposition denounced the vote as fraudulent and moved to contest it. And now a return to violence. Was too much hope invested too soon in dramatic change after the end of Mugabe’s reign? Soon after the protest abated and the hopes of true change faded, came reports of a continuation of the old terror and intimidation, as human rights groups and opposition members, who declared the vote a sham, reported brutal crackdowns had taken place since he late July election.

Following the protest in early August “police, soldiers and unidentified men also beat up and harassed scores of people in Harare” Human Rights Watch reported, “with soldiers unleashing violence against the ruling party opponents, the veneer of respect for human rights and democratic rule that president Mnangagwa clai-med is now clearly gone.”

The violence started as soon as the first results started to trickle in as soldiers used live fire to shoot civilians, killing six. While the president says he is launching an investigation into the matter , the opposition says it is the military, not him, who is firmly in charge.

“Emmerson Mnangagwa is a pretender,” charged Happymore Chidziva of the opposition Movement for Democratic Change (MDC) youth wing when reached in hiding by CNN. “If he can unite the country, why is the army in the streets? Basically what is in Zimbabwe now is a military government.”

The military has denied charges of rounding up opponents but the opposition, starting with Chidziva who was himself targeted, said it will fight on. “They can torture us, they can kill us. What we want is a better Zimbabwe.”

Authorities are accusing nine opposition members of inciting violence which lead to the post electoral deaths, including senior MDC member Tendai Biti, who was arrested and charged after being denied asylum in nearby Zambia, where he tried to flee. An arrest warrant says Biti had unlawfully declared MDC leader Nelson Chamisa winner of the election.

The MDC vowed to overturn electoral results, which showed Mnangagwa winning with 50.8%, just enough to avoid a runoff, saying they were the subject of "mammoth theft and fraud". They at very least delayed the presidential inauguration.


ROMANIA RISES UP

When thousands of Romanians gathered in the streets of Bucarest and other cities asking for the government to step down over corruption allegations you didn’t have to look all the way back to the fall of dictator Ceausescu to fear the wrath of people power.

Just months ago Armenia had tossed its newly appointed leader in a move that sent shockwaves all the way to Moscow. Three years ago a similar protest had toppled the government.

But these things have hardly ended well. Hundreds were injured and one killed in clashes with police as the government dug in its heels, though this was not condoned by president Klaus Iohannis: “I firmly condemn the riot police's brutal intervention, strongly disproportionate to the actions of the majority of the people,” he said.

But police said they reacted defensively to a crowd growing more threatening and throwing rocks and other projectiles. Unlike other years, the gathering had drawn in thousands of expats from all over Europe, sometimes crossing the borders waving flags, angry at the corruption and low wages which drove them away.

Romania has the  largest population of migrants in the rest of the EU, contributing billions of remittances every year. While expats have always supported protests, this is the first year they travelled back to make their point, rebuffing the ruling PSD, the successor of the Communist party mainly supported by the country’s rural areas.

 “The diaspora is the most powerful actor to take on the current leadership and change the country,” writes local journalist Raluca Besliu. “It is not only Romania’s economic motor but also the physical symbol of years of economic mismanagement mostly by PSD”, which has been ruling Romania since the 1990s.

Nearly everyone knows someone who works abroad, Besliu writes, and this could make the expats “Romania’s salvation.” Trouble bubbled to the surface in July when anti corruption prosecutor Laura Kovesi, looking into local and national politicians, was dismissed with the approval of Iohannis. Corruption is “everywhere, embedded in the country’s health and education system, its transportation networks, its post offices,” wrote scholars Marius Stan and Vladimir Tismaneanu in Politico.

“It works at the expense of average citizens and permeates every level of communal organization and daily life in post communist Romania.” The country’s civic stirrings, going back over a year “is effectively a clash between those who cherish open society and the rule of law, and those who resent it,” they write.

Expats were also particularly fumed by a bill asking those living a broad to supply documents justifying moneys over certain amounts sent back to families. The party has lost some of these battles in the past, having been forced out of government three years ago over the mismanagement of a deadly nightclub fire, and is gearing up for new presidential polls next year.

LA DETENTION DES IOUGHOURS

Les rumeurs circulaient déjà depuis un certain temps, au fur et à mesure les rapports se précisaient, puis en août l’ONU a lors d’un comité exigé des explications sur la disparition de milliers de membres de la communauté musulmane ouïghoure de l’ouest chinois.

Il y a déjà un an qu’une étude fondée sur des témoignages laissait présager l’existence de camps d’internement et de rééducation pour cette minorité de la région turco chinoise de Xinjiang.

En mai une étude du spécialiste des politiques ethniques chinoises Adrian Zenz mettait la lumière sur des centres de “déradicalisation”, un terme que l’on retrouve de plus en plus en Occident pour désigner les efforts de réhabilitation de djihadistes revenus de l’étranger.

Seulement il s’agit cette fois d’une minorité nationale de plus en plus visée par Pékin, notamment depuis une série d’attentats entre 2012 et 2014. “Les éléments que l’on rapporte indiquent clairement qu’il s’agit de rééducation et que celle-ci a évolué dans le temps et s’est institutionnalisée pour avoir lieu dans un environnement fermé et sécurisé,” résumait Zenz, soulignant des appels d’offre mentionnant “murs d’enceinte, barrières de sécurité, barbelés portes et fenêtres renforcées.”

En août le Comité pour l’élimination de la discrimination raciale de l’ONU portait ces “rapports crédibles” de détention d’un million de membres de cette minorité à l’attention de Pékin, qui a aussitôt démenti  l’accusation. “Les citoyens du Xinjiang, y compris les Ouïghours, jouissent des mêmes libertés et des mêmes droits” s’est-on empressé de souligner, une déclaration qui n’a pas satisfait Gay McDougall, membre du comité.

“Vous dites que je me suis trompée sur le chiffre d’un million, alors combien sont-ils? Poursuit-elle, et quelles sont les lois qui ont permis leur détention?” Le gouvernement ne nie pas que la minorité, qui représente une part de plus en plus réduite de la population régionale de 22 million d’habitants en raison de l’immigration Han, soit sous surveillance depuis les attentats, mais rejette ces rapports et accuse l’Occident, dans un journal près du Parti communiste “de semer le trouble au Xinjiang et de détruire la stabilité si péniblement accomplie dans la région.”

Les mesures de sécurité ont par ailleurs, insiste l’éditorial, sauvé une région “au bord du chaos, évitant le sort d’une nouvelle Syrie ou d’une nouvelle Lybie.” Amnistie internationale accuse Pékin de répression massive de la minorité sous couvert de lutte contre l’extrémisme et le séparatisme, imposant notamment “des restrictions dans les domaines de la culture, de la langue et de leur religion.”

Ainsi les placements de détention “s’inscrivent dans le cadre d’une répression de grande ampleur dans la région autonome” dans divers coins du Xinjiang. Les membres de la diaspora ouïghoure font également l’objet d’une surveillance de la part des autorités, Amnistie soulevant le cas récent d’une étudiante à l’étranger qui avait été obligée de mettre fin à ses études et de revenir au pays où sa famille faisait l’objet de menaces parce que des membres étaient à l’étranger. En revenant en Chine en juillet celle-ci fut arrêtée.


WHAT BREXIT?
“Please, our government is falling apart and it rained today,” implored an England fan as the three lions faced Croatia in the semifinal of the World Cup in Russia.

England didn’t make it to the final but would Theresa May’s government and premiership survive the battle over the country’s strategy for leaving the European Union?

Two years after the Brexit referendum the only thing 10 Downing Street seemed sure about was that there would under no circumstances be any second referendum, even if the 2016 squeaker left just over 51% deciding  in favor of breaking off from the European Union.

More recently it seemed as though the Brexiteers themselves were breaking off with their government, splitting the Conservatives down the middle as two ministers decided to call it quits over what they considered too EU-friendly a Brexit negotiation plan. Nine party members in all resigned because they considered it a much watered down version of Brexit too distant from what Britons had voted for during the referendum.

Opponents of Brexit could hardly rejoice in their corner as they still considered the proposal too harsh, and this was only supposed to be the starting point of protracted talks leading to the formal break from the European Union in March of next year.  What then? What ties with the old continent, and what measures to put in place at the Northern Ireland border?

To calm down some of the opposition May accepted four amendments proposed by Brexiteers to the negotiating agreement but warned pushing too hard and toppling her could undo the entire project to leave the EU. May seemed to have survived calls for a confidence motion but soon faced accusations of capitulation and "caving in" by other Tory MPs who criticized her for what they said was fundamentally undermining the initial proposal.

The opposition could only look on amused, if the situation weren't so dire. The amendments sought to make sure Britain stayed out of the EU’s value added tax regime and stopped the U.K. from collecting tariffs for the European block. May's lack of majority made her particularly vulnerable as she hoped to reach the end of the session and slip into the summer break.

Pro-EU ministers however did not take kindly to efforts to scrap plans for a customs deal with the Union and two of them threatened to quit unless the government backed a further amendment to force Britain to join a customs union if there is no such agreement after Brexit.

Backing them was Labour, ironically, now enjoying a boost in the polls, making matters even tougher for May. But she's survived a few of these ordeals and the government narrowly won the vote, yet another close call, living to fight another day. May however lost a separate vote on medicine regulations after Brexit, keeping the U.K. in the EU's medicines regulatory network.

A change of course would be nothing new to this frail government, whose leader had pledged not to hold a snap election, until it did just that, leading some to suspect even a second referendum may not be entirely off the table in the end. “There is so much turmoil in government that there is probably no parliamentary majority for either the prime minister's castration Brexit or the extremist cash out Brexit,” argued Peoples Vote founder Hugo Dixon.

“On the circumstances asking the people what they want may be the only way to resolve the deadlock,” he said pointing to growing support, including that of a former minister, for a second vote. But some observers argued a new general election was more likely before this.

Brexiteers were dealt another blow when Britain’s electoral commission fined the pro-Brexit campaign $100.000 for breaching spending rules during the referendum, though the government made it clear this changed nothing of the outcome. “We are very clear that this was a legitimate democratic exercise in which the public delivered its opinion,” said May’s spokesperson.

But it’s increasingly unclear what that opinion was, owing to the buyers remorse which has further divided Britain. The premier also faced criticism for hosting the U.S. president, who did her no favours by suggesting it was uncertain what kind of a deal Britain and the United States, the largest partner with which Britain has a trade surplus, could strike after Brexit, and praising Boris Johnson, who had just slammed the door, as someone who would make a great prime minister.

 In his departure speech this week Johnson stopped short of asking May to step down but urged her to abandon her "miserable" exit plan, which he said left the country in "permanent limbo". "It's not too late to save Brexit," he said.  Amid this uncertainty the worst case scenarios have yet to hit the U.K.

The country was not slammed by the feared recession since the Brexit vote, though the pound did slip quite a bit, some financial businesses decided to relocate to Europe and growth slipped somewhat. But growing trade tensions since the U.S. election, punctuated by this week's American challenge of retaliatory tariffs imposed by the EU, China and Canada, heralded a tougher period ahead.

The EU is seeking to diversify by finalizing a trade deal with Japan. Experts noted a stand alone U.K. would be unlikely to reach a better deal, which covers a third of the global economy, as for one thing it would not have the same negotiating leverage. “The card  the UK has traditionally played in Japan as being a gateway to Europe is a very different one to sell now,” observed Paul Cardwell of Strathclyde university.

Meanwhile all the uncertainty has prompted some very interested parties to take action, the CEO of Airbus saying he was activating his contingency plan as London's Brexit plan seemed to be "unravelling" while the Irish leader did the same before May visited the now contentious border. "We can't make assumptions" the exit plan will fly, he said. "It's not evident... that the government of Britain has the majority for any form of Brexit, quite frankly."

FRANCE CHAMPIONNE

La campagne de Russie de 2018 a cette fois connu une toute autre tournure mais avant il fallait se demander: Qu’est ce qui allait l’emporter, le désir de revanche du mondial de 1998 ou l’amertume de la défaite à domicile lors de l’Euro de 2016?

En fin de compte l’équipe de France a su s’imposer en grande finale contre les surprenants croates sans briller, complétant un parcours presque parfait en coupe du monde.

Certes il y avait eu la nulle contre le Danemark, alors que la participation en 8e était déjà assurée, un moment de réflexion avant de prendre l’argentine par les cornes (4-3) et de dompter l’Uruguay par la suite aux quarts (2-0) avant de rencontrer les confrères belges en demie. Le concours fut féroce, mais seul Umtiti réussit à percer.

Suivit cette scène extraordinaire, cette accolade des deux entraîneurs, deux anciens de la promotion glorieuse de 1998, Deschamps et Henry, ce dernier à la barre des diables rouges.

Des favoris de la case départ il ne restait que les bleus, peut être encore amers de leur défaite au stade de France en 2016, faisant face deux ans plus tard a une Croatie qui avait dépassé toutes les attentes, et coupe court le rêve anglais d’une finale en effectuant une étonnante remontée.

Ainsi lorsque les bleus prenaient le chemin du vestiaire avec une avance de 2-1 sur une erreur défensive croate et un penalty de Griezmann, après visionnement vidéo, ils savaient que la partie n’était pas tout à fait gagnée. Il faudrait assurer, meme si 2-1 avait été la marque finale de la demi finale les opposant il y a 20 ans.

Il n’y avait plus Thuram pour jouer les héros, mais un certain Mbappe qui a lui seul, de père camerounais entraîneur de foot et de mère algérienne, représentait cet esprit Black blanc beur de jadis. Il allait mettre le clou dans le cercueil à la 65e, après la revanche de Pogba, sans solution en finale de 2016, venu ajouter à l’avance à la 59e.

Une rare erreur de Lloris à la 69e allait ajouter du piquant à la rencontre, ramenant les croates à 4-2, mais il allait falloir bien plus que ça pour empêcher le triomphe bleu à Moscou. Mon ce n’était pas napoleon deux siècles plus tôt, c’était mieux, c’était le triomphe attendu, espère, et peut être le début, comme il y a 20 ans, d’un nouvel empire, à deux ans de l’euro, d’un autre mondial, sans materazzi.

Et pourquoi pas? Mbappe, pas encore au monde en juillet 1998,  n’à que 19 ans, et Zidane en avait 26 a l’époque.

HAITI APRES LES VIOLENCES

Des ambassades fermées, un aéroport international réduit au minimum, pillages et  barricades érigées sur plusieurs axes routiers où brûlaient des feux de poubelle, pendant trois jours c’est une très laide période qu'a traversé la Perle des Antilles après l’annonce de l'augmentation du prix du carburant qui a enflammé les esprits.

Le premier ministre Jack Guy Lafontant a beau avoir vite annoncé la suspension de ces augmen-tations prévues pour respecter les conditions du FMI, les rues n’ont pas si vite dérougi; comme ailleurs dans les Amériques les foules sont difficiles à calmer une fois la colère installée.

Au moins 3 personnes sont mortes lors des éclats, qui ont mobilisé les policiers anti émeute, et plusieurs politiciens ont exigé le départ du chef de gouvernement. Après réflexion, Guy Lafontant annonçait donc sa  démission cette fin de semaine, évitant tout juste un vote de sanction des députés. L’appel au calme du président ne semblait  en premier lieu pas avoir changé la donne. 

“Vous avez parlé et je vous ai écouté, avait déclaré le président Jovenel Moise, maintenant rentrez chez vous.” Lafontant n’était pas parvenu à se faire plus convaincant en soulignant le prix plus élevé du carburant en République dominicaine.

“Je vous demande de ne pas détruire les biens des gens, dit-il, quand on le fait c’est le pays entier qui est appauvri.” En effet le PNB aurait glissé de 2% et il s’agit déjà du pays le plus pauvre des Amériques, avec un PNB par habitant de moins de $2000 soit presque dix fois plus faible que celui du voisin dominicain.

Alors que l'augmentation avait pour but de mettre fin à une subvention bénéficiant les plus riches, les classes plus pauvres ont été durement touchées en raison de l'utilisation de kérosène pour alimenter les réchauds de cuisine.

“Ce triste épisode de la vie nationale vient ajouter une note négative au tableau déjà sombre du bilan du premier ministre, a martelé le député d’une zone plutôt bien nantie et donc très touchée de la capitale, Petion ville, Jerry Tardieu, cette situation appelle des décisions urgentes et courageuses pour favoriser un retour au calme pouvant garantir la stabilité du pays, la sécurité des vies et des biens et l’intégrité du territoire.”

En veille de période des ouragans il était préférable de rétablir l'ordre civil (d'autant plus que l'ONU a levé le camp) ce que promet de faire Moise, prévoyant un gouvernement "inclusif" afin de "soulager la misère." Or ce dernier sait que toute nouvelle crise risque de mettre son propre poste en péril.

Alors que l'ONU accueillait la nouvelle avec soulagement après son appel au calme, le FMI proposait une nouvelle approche afin de graduellement éliminer les subventions au carburant. «Nous continuerons de soutenir Haïti et d'aider les autorités à développer une stratégie de réforme révisée (notamment) une approche bien plus progressive pour supprimer les subventions [sur les carburants] » ce qui permettrait au gouvernement de financer diverses mesures sociales au pays.


ENFIN LA PAIX?

La bien brève histoire du plus jeune pays au monde a déjà sa part de violence et de déception, mais le Sud Soudan saura-t-il s’inspirer des efforts régionaux pour mettre fin à son conflit sanglant? Une percée récente entre les factions opposantes prévoyait le retour de Riek Machar au poste de vice président, son départ il y a cinq ans ayant donné lieu aux premiers éclats entre son groupe et celui du président Salva Kiir.

L’ONU leur avait donné jusqu’à la fin de juin pour en venir à une entente sous la menace de sanctions. Par la suite les deux camps ont annoncé la nouvelle “pour le bien de la paix et de la stabilité au Sud Soudan” d'un cessez le feu “permanent“ en date du 27 juin, mais celui-ci semble déjà avoir été bafoué.

Fait intéressant, le processus de paix en cours se fait sous l’égide de l’ancien ennemi commun, le Soudan, qui compte de nombreux intérêts, notamment énergétiques, dans le règlement de la crise, mais sont également engagés l’Ouganda, le Kenya et l’Éthiopie, en plein processus de pacification avec son voisin érythréen.

“La particularité de cet accord c’est que le médiateur est le Soudan alors qu’il est largement responsable d’un des problèmes qui ont conduit à la guerre au Soudan du Sud en 2013, note Jérôme Tubiana de Small Arms Survey, il a aussi au début de ce conflit soutenu Riek Machar.” Voilà qui selon le chercheur parvient à rehausser l’image de cet état paria. “Avant le Soudan était plutôt un état voyou.

Aujourd’hui il prend de plus en plus d’importance sur la scène régionale et arrive à s’entendre avec d’anciens ennemis comme l’Éthiopie et l’Ouganda” alors que l’Occident semble largement s’en laver les mains. Mais l’intervention est également pour motif économique, la guerre mettant en péril l’or noir du sud qui a besoin de transiger par le Soudan pour être vendu à l’étranger.

Avec un revenu par habitant dépassant à peine 1600$ le Sud Soudan est un des plus pauvres pays du monde. En péril ou non l’entente prévoit la nomination de ministres additionnels au sein du gouvernement, dont 10 du camp Machar, et de 150 membres de l’opposition au parlement actuel.

Reste à voir si tout ceci aura lieu, l'opposition regrettant en premier temps un vote parlementaire permettant à Kiir de rallonger son mandat  jusqu'en 2021, afin de mener les négociations à bien. Entre temps l'ONU a imposé un embargo d'armes au Sud Soudan afin de mettre fin au conflit.

Il est temps d’en finir car une menace humanitaire plane au-dessus du pays selon UNICEF, qui note que des 3,4 millions de bébés nés au Sud Soudan depuis l’indépendance 2,6 millions ont vu le jour alors que le conflit battait son plein.

 “Les partis tenant part au conflit peuvent et doivent amener la paix, estime l’organisation, les enfants du Sud Soudan méritent mieux.” Plus de 19 000 enfants continuent de servir de combattants selon UNICEF et le pourcentage de personnes ignorant d’où proviendra leur prochain repas est passé de 35% à 60% lors des quatre dernières années, plus d’un million d’enfants de cette jeune génération souffrant de malnutrition.

THIRD TIME'S THE CHARM

Third time was the charm in Mexico where the election of leftist firebrand populist Lopez Obrador stands to shake politics and the country's relationship with its giant neighbor.

Fighting corruption and ending violence, two familiar promises south of the Rio Grande, dominated the campaign of the candidate who had come short in two earlier presidential elections and introduced a new political party, Morena, to Mexico's usual two-party dominated electoral portrait.

There was no shortage of reminders of the urgency of tackling these themes during a violent campaign marked by the killing of over 120 politicians and there was some relief voting day was spared further bloodshed. Obrador, who was heavily favored against the candidate of the outgoing Institutional Revolutionary Party, took 53% of the vote to the PRI's 16%, while the other traditional Mexican party, PAN, came in second with 22%.

Obrador has had to soften his at times hard line against Mexico's institutions, and has toured the country extensively to land this long awaited electoral victory, but some are skeptical about the turn of relations with its neighbor and biggest trade partner, despite an encouraging first exchange of pleasantries following's his sweeping electoral win.

Obrador, who was once very critical of his country's trade agreements, has agreed to maintain ongoing efforts to update Nafta, in fact seeking to have his people input right away in current negotiations with the outgoing president.

But Obrador's approach on fighting the drug trade causing much of the violence is less focused on the type of security operations so dear to the U.S. and more on social programs that he says would deal with the ills of poverty, drugs and crime hurting the nation. With a solid majority in the Mexican Congress, Obrador comes in with perhaps the strongest mandate of any Mexican president in decades, enabling him to radically transform his country's politics.

Riding a wave of popular anger against the ruling PRI Obrador vowed to "transform Mexico" and oust the "mafia of power". "I desire with all my soul to raise the greatness of our country on high," he declared after his electoral win, which despite having become predictable still left much of the establishment stunned.

"The changes will be profound but in accordance with establish order," he vowed.  Shannon O'Neil of the Council of Foreign Relations told AP "He's been able to capture the mantle of the person who's on the outside who wants change."

How deep and sweeping these changes are remains to be seen, but Obrador has vowed to promote the welfare state and support the country's poorest, showing compassion for migrants who had been rounded up by the PRI, all the while showing fiscal responsibility.